“The streets are watching”
“Las calles están vigilando”

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“The streets are watching”

Right to Know laws go into effect

Story and photos by Gregg McQueen

“This is a historic moment,” said Iris Baez, the mother of Anthony Baez.

Right to Know is now law.

On Friday, Oct. 19, the package of criminal justice reform legislation known as the “Right to Know” went into effect – and one Bronx mother was at City Hall to mark the occasion.

“This is a historic moment that is the result of years of organizing,” said Iris Baez, the mother of Anthony Baez.

Her son was killed in December 1994 by Francis Livoti, an officer with the New York Police Department (NYPD).

Though Livoti was acquitted of state charges of criminally negligent homicide in 1996, he was later sentenced to seven and a half years in prison for violating Anthony’s federal civil rights. In a departmental hearing, Livoti was also found to have used an illegal chokehold to subdue Anthony during the confrontation outside the Baez family home on Cameron Place.

“Anthony was placed in a chokehold and killed by NYPD Officer Francis Livoti on December 22, 1994,” wrote Baez in a March 2015 statement submitted to the City Council’s Public Safety Committee, during a hearing on community policing. “The idea of police-community relations is very close to my heart. It was a community police officer parked on my block that killed my son because Anthony’s football accidentally hit his patrol car. Unless you have lost a loved one to abusive police, you cannot begin to understand the pain a mother or other family member feels.”

Anthony Baez was killed in 1994.

Baez’s death galvanized the city around the issues of police brutality, specifically in communities of color.

Since the passing of her son and the subsequent trials, Baez has become an outspoken advocate of criminal justice reform and a vocal supporter of the Right to Know legislation.

Passed by the City Council last December, the package of police reform bills require police to ask for permission before searching a civilian, and also advise citizens of their right to refuse a search.

Also, officers are now required during many encounters to hand out business cards containing their name and rank. The cards contain details about how to file a complaint against an officer or obtain body camera video.

The day before the laws went into effect, City Councilmembers and criminal justice advocates gathered on the steps of City Hall, stressing that while the legislation would be important for protecting civilian rights, they still held concerns that the NYPD would fully comply.

“We’ll be making sure every step of the way that if they do not do what was intended by law, that we will hold them accountable and it will not be acceptable,” stated Councilmember Antonio Reynoso, one of the lead sponsors of the bills.

“We will hold them accountable,” stated Councilmember Antonio Reynoso.

“Unfortunately, the NYPD doesn’t have the best track record complying with legal mandates,” remarked Michael Sisitzky, Policy Counsel at the New York Civil Liberties Union (NYCLU). He noted that the Department has received criticism for failing to comply with a Council law requiring reports on subway fare evasion arrests.

“Whether it’s this administration fighting the results of the Mohammed Bah case, whether it’s this administration not promoting Edwin Raymond… there’s a lot of reasons that give us pause,” remarked Councilmember Jumaane Williams, though he indicated he did have faith in Police Commissioner James O’Neill.

Councilmember Brad Lander reflected on the lengthy battle lawmakers and advocates waged to get the bills pushed through.

“These bills are pretty straightforward and common sense, and should not have taken a multiyear campaign to get passed,” he remarked.

Police officers do not need to hand out business cards when they’re asking for a civilian’s identification or seeking basic information. This was a compromise to the bill that concerns many police reform advocates, who worry that many police interactions are exempt from the new laws.

Councilmember Carlos Menchaca said the police should be conducting more community outreach as the laws are rolled out.

“The fact that NYPD is not meeting with advocates early and often needs to change,” Menchaca said.

In a statement, the NYPD said it would fully comply with the Right to Know Act.

“As the Department developed its policies, it heard numerous recommendations from the advocacy community through discussions with the Federal Monitor. The Department also provided advocates unprecedented access to NYPD policies, forms, and trainings prior to the law taking effect. And the NYPD will of course continue to talk to advocates to fine tune the policy as it is implemented and we can assess what’s working and what might be improved,” the statement said.

The streets are watching,” said Yul-San Liem, Co-Director of the Justice Committee.

The Patrolmen’s Benevolent Association expressed concerns that the legislation would result in trivial complaints against cops.

“As we’ve said from the beginning, the ‘Right to Know’ laws will discourage police officers from proactively addressing crime and disorder and will lead to more frivolous complaints,” said PBA President Pat Lynch in a statement. “The City Council has continuously piled on new burdens and second-guessing for our police officers, creating unnecessary distractions for them that will ultimately make NYC a more dangerous place.”

Reynoso said the bills require the NYPD to provide quarterly reports to the City Council related to declined searches, with breakdowns by race, gender and age. The first report would be issued at the beginning of January.

“We’ll know exactly who’s being stopped, where they’re being stopped [in] early January and hopefully we can have a hearing of the City Council,” he said.

Reynoso said the use of body cameras by police should help ensure compliance. “So, if a cop doesn’t do the right thing on a search, we’ll be able to hold them accountable later on,” he said.

“The NYPD doesn’t have the best track record,” said NYCLU’s Michael Sisitzky.

Yul-San Liem, Co-Director of the Justice Committee, said advocates will be observing to ensure that police are complying with the new laws.

“We are putting eyes on the street,” she stated. “We’re here to say to the Mayor and the Commissioner, tell your officers to fully implement the Right to Know Act, and tell them the streets are watching.”

For Baez, the bills’ passage marked a small victory, albeit one twinned with the tragedy of loss.

“We’re here,” she said, “to come together to be the voices of those who were killed by the NYPD like my son, Eric Garner, and many, many others, as well as those who are familiar with the fatality of losing someone to brutality.”

And Anthony’s mother also offered a warning to the Mayor and the NYPD.

“We are watching you,” said Baez.

“Las calles están vigilando”

Leyes del Derecho a Saber entran en vigor

Historia y fotos por Gregg McQueen

Anthony Baez was killed in 1994.

El Derecho a Saber ahora es ley.

El viernes 19 de octubre entró en vigor el paquete legislativo de reforma de justicia penal conocido como “Derecho a Saber”, y una madre del Bronx estuvo en el ayuntamiento para celebrar la ocasión.

“Este es un momento histórico que es resultado de años de organización”, dijo Iris Báez, madre de Anthony Báez.

Su hijo fue asesinado en diciembre de 1994 por Francis Livoti, un oficial del Departamento de Policía de Nueva York (NYPD, por sus siglas en inglés).

Si bien Livoti fue absuelto de los cargos estatales de homicidio por negligencia criminal en 1996, más tarde fue condenado a siete años y medio de prisión por violar los derechos civiles federales de Anthony. En una audiencia del departamento, se encontró que Livoti también usó una llave ilegal para someter a Anthony durante el enfrentamiento afuera de la casa de la familia Báez en Cameron Place.

“Anthony fue colocado en una llave y fue asesinado por el oficial del NYPD Francis Livoti el 22 de diciembre de 1994″, escribió Báez en una declaración de marzo de 2015 presentada al Comité de Seguridad Pública del Concejo Municipal, durante una audiencia sobre vigilancia policial. “La idea de las relaciones entre la policía y la comunidad está muy cerca de mi corazón. Fue un oficial de policía de la comunidad estacionado en mi cuadra el que mató a mi hijo porque el balón de Anthony golpeó accidentalmente su patrulla. A menos que hayan perdido a un ser querido por abuso policial, no pueden comenzar a comprender el dolor que siente una madre u otro miembro de la familia”.

“Este es un momento histórico”, dijo Iris Báez, la madre de Anthony Báez.

La muerte de Báez movió a la ciudad en torno a los problemas de brutalidad policial, específicamente en comunidades de color.

Desde el fallecimiento de su hijo y los juicios posteriores, Báez se ha convertido en una franca defensora de la reforma de la justicia penal y una partidaria vocal de la ley del Derecho a Saber.

Aprobado por el Concejo Municipal en diciembre pasado, el paquete de proyectos de ley de reforma policial requiere que la policía solicite permiso antes de inspeccionar a un civil, y también avisa a los ciudadanos su derecho a rechazar una inspección.

Además, ahora se requiere que los oficiales repartan tarjetas de presentación con su nombre y rango durante muchos encuentros. Las tarjetas contienen detalles sobre cómo presentar una queja contra un oficial u obtener un video de la cámara corporal.

El día anterior a la entrada en vigor de las leyes, concejales de la Ciudad y defensores de la justicia penal se reunieron en las escalinatas del Ayuntamiento, destacando que, si bien la legislación sería importante para proteger los derechos civiles, aún tienen preocupaciones de que el NYPD la cumpla plenamente.

“Nos aseguraremos a cada paso del camino de que, si no cumplen con lo que la ley pretende, los haremos responsables y no será aceptable”, declaró el concejal Antonio Reynoso, uno de los principales proponentes de los proyectos de ley.

“Desafortunadamente, el NYPD no tiene el mejor historial de cumplimiento de los mandatos legales”, comentó Michael Sisitzky, asesor legal de la Unión de Libertades Civiles de Nueva York (NYCLU, por sus siglas en inglés). Señaló que el Departamento ha recibido críticas por no cumplir con una ley del Concejo que exige informes sobre los arrestos por evasión de las tarifas del metro.

“Ya sea que esta administración esté combatiendo los resultados del caso de Mohammed Bah, ya sea que esta administración no promueva a Edwin Raymond… hay muchas razones que nos dan de qué pensar”, comentó el concejal Jumaane Williams, aunque indicó que sí tiene fe en James O’Neill, el comisionado de la Policía.

El concejal Brad Lander reflexionó sobre la larga batalla que los legisladores y los defensores emprendieron para lograr que los proyectos de ley fueran aprobados.

“Estos proyectos de ley son bastante sencillos y de sentido común, y su aprobación no debió haber tomado una campaña de varios años”, comentó.

El concejal Jumaane Williams.

Los oficiales de policía no necesitan entregar tarjetas de presentación cuando soliciten la identificación de un civil o busquen información básica. Esto fue un acuerdo en el proyecto de ley que preocupa a muchos defensores de la reforma policial, quienes temen que muchas interacciones policiales estén exentas de las nuevas leyes.

El concejal Carlos Menchaca dijo que la policía debería realizar más actividades de alcance comunitario conforme se implementen las leyes.

“El hecho de que el NYPD no se reúna con los defensores temprano y con frecuencia tiene que cambiar”, dijo Menchaca.

En una declaración, el NYPD dijo que cumpliría plenamente con la Ley del Derecho a Saber.

“Mientras el Departamento desarrollaba sus políticas, escuchó numerosas recomendaciones de la comunidad de defensa a través de discusiones con el Monitor Federal. El Departamento también brindó a los defensores un acceso sin precedentes a las políticas, formularios y capacitaciones del NYPD antes de que la ley entrara en vigor. Y, por supuesto, el NYPD continuará hablando con los defensores para ajustar la política mientras es implementada, y podamos evaluar qué está funcionando y qué podría mejorarse”, se lee en la declaración.

“Los haremos responsables”, declaró el concejal Antonio Reynoso.

La Asociación de Benevolencia de los Patrulleros expresó su preocupación de que la legislación resulte en quejas triviales contra la policía.

“Como hemos dicho desde el principio, las leyes del ‘Derecho a Saber’ desalentarán a los agentes de policía a abordar de manera proactiva el crimen y los disturbios y generarán quejas más frívolas”, dijo el presidente de la PBA, Pat Lynch, en una declaración. “El Concejo Municipal ha acumulado continuamente nuevas cargas y cuestionamientos en nuestros oficiales de policía, creando distracciones innecesarias para ellos que, en última instancia, harán de la ciudad de Nueva York un lugar más peligroso”.

Reynoso dijo que los proyectos de ley requieren que el NYPD proporcione informes trimestrales al Concejo Municipal relacionados con inspecciones rechazadas, con desgloses por raza, género y edad. El primer informe se emitiría a principios de enero.

“Sabremos exactamente quiénes están siendo detenidos, dónde están siendo detenidos a principios de enero, y ojalá podamos tener una audiencia del Concejo Municipal”, dijo.

Reynoso explicó que el uso de cámaras corporales por parte de la policía debería ayudar a garantizar el cumplimiento. “Entonces, si un policía no hace lo correcto en una inspección, podremos responsabilizarlo más adelante”, dijo.

“Las calles están vigilando”, dijo Yul-San Liem, codirectora de la Comisión de Justicia.

Yul-San Liem, codirectora del Comité de Justicia, dijo que los defensores estarán observando para garantizar que la policía cumpla con las nuevas leyes.

“Pondremos ojos en la calle”, afirmó. “Estamos aquí para decirle al alcalde, al comisionado y a sus oficiales que implementen completamente la Ley del Derecho a Saber y que las calles están vigilando”.

Para Báez, la aprobación de los proyectos de ley marcó una pequeña victoria, aunque hermanada con la tragedia de la pérdida.

“Estamos aquí”, dijo, “para unirnos a las voces de quienes fueron asesinados por el NYPD como mi hijo, Eric Garner, y muchos, muchos otros, así como quienes están familiarizados con la fatalidad de perder a alguien por la brutalidad “.

Y la madre de Anthony también ofreció una advertencia al alcalde y al departamento de policía.

“Los estamos observando”, dijo Báez.