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Bette in the Bronx
Bette en el Bronx

Bette in the Bronx

Story by Erik Cuello


“This space was most beloved,” said NYRP founder Bette Midler.

She recorded the song “The Rose” for the film of the same name; the movie was her motion picture debut.

Now, she is helping to ensure that they, and all manner of flowers and produce, keep blooming in the Bronx.

Academy Award-nominated, Grammy Award-winning actress, singer and New York Restoration Project (NYRP) founder Bette Midler attended the special ribbon-cutting held at the Willis Avenue Community Garden in Mott Haven this past Thurs., Sept. 18th.

The event marked the completed renovation of the garden.

“This space was the most used and the most beloved of all the gardens that we acquired,” said Midler. “People can grow what they want – flowers, eggplants, tomatoes, peppers – and take all of it home.”

The renovations, which took about four months, were sponsored by The Perlman Family Foundation. It was part of NYRP’s garden adoption campaign, “Gardens for Great New Yorkers,” in which individuals can sponsor an NYRP garden’s transformation and long-term maintenance.

A mural is dedicated to activist Joe Pérez.

“It is our responsibility as New Yorkers to help ensure that all New Yorkers have access to beautiful green spaces,” said Richard Perlman in a statement. “We are honored to support NYRP in bringing a garden to life in Mott Haven, and we are thrilled to see the Willis Avenue Garden and the surrounding neighborhood flourish.”

The Willis Avenue Community Garden was originally founded in 1997 by members of the nearby Congregational Church of North New York and local residents. Recognized by NYRP as one of the city’s vital green spaces, the organization acquired the property in 1999 when it was being auctioned off as one of many gardens and vacant lots to be sold to developers. It is now one of the 52 community gardens the organization kept from commercial development.

It serves as a popular site for community gatherings, celebrations and events, and provides a rare green space for education, agriculture and entertainment for residents of Mott Haven, which is the poorest community board district in the city and poorest congressional district in the country.

State Senator José Serrano also attended.

A May 2014 report by advocacy group New Yorkers for Parks found that the Mott Haven was sorely in need of such spaces.

“There are parks and playgrounds, but their equipment is worn and dated,” read the report. “The spaces lack shade trees and green landscaping that would attract visitors and improve the neighborhood’s air quality and storm water management.”

The Willis Avenue Community Garden serves residents of all ages.

A key highlight of the renovation is the new modular “casita” (Spanish for “little house”), which serves as a gathering spot and performance stage.

Designed by TEN Arquitectos, the casita was created with scalable building components that act like Lego pieces that can be measured, arranged and constructed based on community needs. At a later phase, the casita will be outfitted with Wi-Fi and solar panels for electricity and online communications-amenities that not only enhance everyday functions, but also turn the garden into a crisis center should the neighborhood be forced to go “off the grid” after a major storm.

Other facets of the renovation include:

  • Raised planting beds: 24 new planting beds, three of which are ADA-accessible, were built to accommodate a growing, multi-generational group of urban gardeners.
  • Trellis: The addition of a trellis serves as a vertical apparatus for vines, which climb along and decorate the edge of the adjacent church, as well as a preserver of art and culture. The trellis was designed to hold interchangeable panels made of chain link mesh and panels that were cut from the existing garden mural that commemorates the South Bronx community activist Joe Pérez.
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    “People can grow what they want,” said Midler.

    A Butterfly Garden: An existing butterfly garden was expanded, with the addition of a stepping stone path to allow people to experience the flowers up close.

  • Pergola: Located at the garden entrance, the pergola has a partial corrugated steel roof that provides rain shelter, and serves as a public place to set up tables for community events.

The renovation also added a new steel picket fence, compost toilet, shed, mulched picnic area, two permeable paver patios, regraded lawn, and understory plants surrounding the garden’s border, pathways and birch trees, including hardy passion vine and prairie dock, whose large, lush leaves and color evoke a tropical theme and celebrate the Puerto Rican and Latino culture present in the garden and the surrounding neighborhood.

“We don’t plan a renovation without first asking neighbors what they want and need,” explained Deborah Marton, NYRP’s Executive Director. “As a result, the transition from old to new has been seamless, and community demand to cultivate and care for the garden has never been stronger.”

The garden has already been a key venue for NYRP’s free Arts in the Gardens programming through this past spring and summer, with the casita as a performance stage for dancers and hip-hop artists, and the lawn, picnic area and pergola as places for spectators and participants to gather.

The unveiling.

In partnership with The Bronx Museum of the Arts, the program, which also features film screenings and art installations, brings communities together to enjoy performing and other live arts in a natural outdoor setting, and highlights the garden as one of many NYRP community gardens that are resources for the public.

And Midler was not the only performer present at the ribbon-cutting ceremony.

Students from the nearby Bronx Charter School for Children sang for attendees.

“Our community gardens are more than just places to grow food; they are places where the community can connect, celebrate, and grow,” said a beaming Midler. “The Willis garden has been a central hub for this activity for many years. We will ensure that it will continue to be so for generations to come.”


The Willis Avenue Community Garden is located at 338 Willis Avenue in the Bronx.

Bette en el Bronx

Historia por Erik Cuello


“Este espacio fue más querido”, dijo Bette Midler, fundadora del NYRP.

Grabó la canción “The Rose” para la película del mismo nombre, la cual fue su debut en el cine.

Ahora, ella está ayudando para asegurarse que las rosas, y todo tipo de flores y productos agrícolas, sigan floreciendo en el Bronx.

Nominada al premio de la Academia, actriz ganadora del Premio Grammy, cantante, y fundadora del Proyecto de Restauración de Nueva York (NYRP por sus siglas en inglés), Bette Midler asistió a la inauguración especial celebrada en el jardín comunitario de la avenida Willis en Mott Haven, el pasado  jueves 18 de septiembre.

El evento celebró la renovación completa del jardín.

“Este espacio fue el más utilizado y más querido de todos los jardines que adquirimos”, dijo Midler. “La gente puede cultivar lo que desee: flores, berenjenas, tomates, pimientos, etc., y llevarse todo a casa”.

Las renovaciones, que tomaron cerca de cuatro meses, fueron patrocinadas por la Fundación de la Familia Perlman. Fue parte de la campaña de adopción de jardín de NYRP, “Jardines para Grandes Neoyorquinos”, en el cual los individuos pueden patrocinar la transformación y el mantenimiento a largo plazo de un jardín de NYRP.

El jardín comunitario es para residentes de toda edad.

“Es nuestra responsabilidad como neoyorquinos asegurar que todos tengamos acceso a hermosos espacios verdes”, dijo Richard Perlman en un comunicado. “Nos sentimos honrados de apoyar a NYRP para renovar un jardín en Mott Haven, estamos encantados de ver el jardín de la avenida Willis y el florecimiento del barrio que lo rodea”.

Actualmente un sitio popular para reuniones comunitarias, celebraciones y eventos, el espacio ofrece un espacio verde excepcional para la educación, la agricultura y el entretenimiento para los residentes de Mott Haven, la junta comunitaria de distrito más pobre en la ciudad y el distrito del congreso más pobre en el país.

El senador estatal José Serrano también asistió.

Un informe de mayo de 2014 del grupo de defensa New Yorkers for Parks encontró que Mott Haven estaba muy necesitado de tales espacios.

“Hay parques y parques infantiles, pero su equipo está viejo y gastado”, decía el informe. “Los espacios carecen de árboles de sombra y de jardines verdes que atraigan a visitantes; además se deben mejorar la calidad del aire y de tormentas y la gestión del agua del vecindario”.

El jardín fue fundado en el 1997. Foto: Emily Kinsolving

Una característica clave de la renovación es la nueva “casita” modular, que se ha convertido rápidamente en un lugar popular de reunión y un escenario.

Diseñada por TEN Arquitectos, la casita fue creada con componentes de construcción que actúan como si fueran piezas de Lego que se pueden medir, colocar y construir basándose en las necesidades de la comunidad. En una fase posterior la casita estará equipada con Wi-Fi y paneles solares para la electricidad y las comunicaciones y servicios en línea que no sólo mejoran las funciones cotidianas, sino también transforman al jardín en un centro de crisis en caso de que el barrio deba “salir de la red” después de una gran tormenta.

Otras facetas de la renovación incluyen:

  • Cultivar camas de siembra: 24 nuevas camas de siembra, de las cuales tres son ADA-accesibles, fueron construidas para dar cabida a un creciente grupo multigeneracional de jardineros urbanos.
  • Espaldera: la adición de una espaldera sirve como dispositivo vertical para las enredaderas que trepan a lo largo, decora el borde de la iglesia adyacente, además de que preserva el arte y la cultura. La espaldera fue diseñada para sostener paneles intercambiables hechos de cadenas de eslabones de malla y paneles que fueron cortados del mural existente en el jardín que conmemora al activista comunitario del sur del Bronx Joe Pérez.
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    Es uno de los 52 jardines comunitarios de NYRP.

    Jardín de mariposas: un jardín de mariposas ya existente se amplió con un camino de piedra angular para permitir a la gente experimentar las flores de cerca.

  • Pérgola: situada a la entrada del jardín, la pérgola tiene un techo parcial de acero corrugado que proporciona protección de la lluvia y sirve como un lugar público para colocar mesas para eventos comunitarios.

La renovación también agregó una nueva cerca de estacas de acero, composta, un cobertizo, un área de mantillo para picnic, dos patios permeables de adoquín, césped reclasificado, plantas de sotobosque alrededor de los límites del jardín, caminos y árboles de abedul, incluyendo la resistente enredadera de la pasión y la planta magnética, cuyas grandes, exuberantes y coloridas hojas evocan un tema tropical y celebran las culturas puertorriqueña y latina presentes en el jardín y los alrededores del vecindario.

“No planeamos una renovación sin preguntar primero a los vecinos lo que quieren y necesitan”, explicó Deborah Marton, directora ejecutiva de NYRP. “Como resultado, la transición de lo viejo a lo nuevo ha sido perfecta y la exigencia de la comunidad de cultivar y cuidar el jardín nunca había sido más fuerte”.

Las actuaciones se llevan a cabo con frecuencia. Foto: Emily Kinsolving

El jardín ha sido un lugar clave para las artes gratuitas en los jardines que programa NYRP durante la primavera y el verano, con la casita como un escenario para bailarines y artistas de hip-hop; y el césped, la zona de picnic y la pérgola como lugares en los que los espectadores y los participantes pueden reunirse. En asociación con el Museo de Arte del Bronx, el programa, que también cuenta con proyecciones de películas e instalaciones de arte, une a las comunidades para disfrutar de presentaciones y otras artes en vivo en un entorno natural al aire libre, y pone de relieve al jardín como uno de los muchos jardines comunitarios de NYRP que son recursos para el público. Y Midler no fue la única artista presente en la ceremonia de inauguración.

Estudiantes de la cercana escuela para niños Bronx Charter cantaron para los asistentes.

“Nuestros jardines comunitarios son algo más que lugares para cultivar alimentos, es donde la comunidad puede conectar, celebrar y crecer”, dijo una radiante Midler. “El jardín Willis ha sido un eje central para esta actividad durante muchos años. Nos aseguraremos de que siga siendo así para las generaciones futuras”.


El jardín comunitario de la avenida Willis está ubicado en el 338 de la avenida Willis en el Bronx.

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