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“Shop and frisk” comes under fire

“Compra y cacheo” bajo el fuego

“Shop and frisk” comes under fire

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

The practices of local department stores Barneys New York and Macy’s were the focus of a City Council hearing.
The practices of local department stores Barneys New York and Macy’s were the focus of a City Council hearing.

The ongoing saga of the so-called “shop-and-frisk” cases at local department stores continued earlier this month in the chambers of the City Council.

Members of the Committee on Civil Rights and the Committee on Oversights and Investigations held an oversight hearing on Wed., Nov. 20th on recent allegations of racial profiling at Barneys and Macy’s.

While the hearing drew a host of panelists, including the Reverend Al Sharpton of the National Action Network, there were some noticeable no-shows.

Neither representatives from the stores in question, Macy’s and Barneys New York, nor the New York Police Department, who have pointed fingers at each other in the ensuing controversy, were present.

Instead, the retailers sent written statements.

“If there was ever a reason the City Council was right in passing the Inspector General bill, this is it,” said NYCLU’s Donna Lieberman.
“If there was ever a reason the City Council was right in passing the Inspector General bill, this is it,” said NYCLU’s Donna Lieberman.

“This is an important topic for our company, and we take any such accusations very seriously. The allegations are especially concerning given that our company has a long and valued tradition of welcoming persons of all races into our stores, providing employment and vendor opportunities that appropriately reflect the diverse multicultural market place in New York,” wrote Edward J. Goldberg, Macy’s Senior Vice President of External Affairs in a letter to Gary Altman, Legislative Counsel to the City Council.

“Macy’s will not tolerate discriminating practices, including racial profiling. We have extensive policies and procedures to prevent racial profiling,” he added, writing that some of those procedures were developed in conjunction with the Attorney General of New York.

Altman was referring to an agreement that was made in 2005 between then-Attorney General Eliot Spitzer and Macy’s, in which the store agreed to appoint an internal security monitor to investigate security complaints about employees; train employees to avoid discrimination; pay $600,000 in damages; keep records of all detentions; and develop regulations on handcuffing.

But now, Attorney General Eric Schneiderman has launched a new probe of the two stores.

“So far, we have no evidence that Macy’s personnel were even involved in Mr. Brown’s detention; this was an operation of the New York City Police Department (NYPD),” wrote Goldberg, referring to accusations by television and film actor Robert Brown, who said that plainclothes officers stopped, questioned and detained him in a holding cell when he tried to purchase a watch for his mother’s college graduation.

“I’m talking about real investment,” said Rev. Al Sharpton.
“I’m talking about real investment,” said Rev. Al Sharpton.

But others at the hearing put joint blame on the stores and the NYPD, and urged action.

Pat Harris, a Bronxite who came to testify at the hearing, said that her Macy’s card was declined when she tried to buy a gift certificate for her niece. Harris was subsequently put on the phone with a store representative who made her answer personal questions in order to verify that the Macy’s card was actually hers. Harris went through a litany of questions only to be declined. Harris said the experience was humiliating, noting that the questioning was extensive enough that a long line of frustrated customers had formed behind her.

“It really disturbed my whole day,” she said.

“It looks like our money doesn’t have the same value that other people’s money has,” remarked Councilmember Ydanis Rodriguez during the hearing.

Representatives from the Human Rights Commission reported that in the past decade, 150 complaints of racial discrimination from consumers had been filed against Macy’s.

“If 150 people came to a hospital with the same symptoms, we’d call it an epidemic. We would work to fight the disease,” said Bertha Lewis, the President of the Black Institute, who also testified.

The alleged working collaboration between the department stores and the NYPD only emphasized the need for more oversight, said Donna Lieberman, the Executive Director of the New York Civil Liberties Union.

Public Advocate-elect Letitia James attended the hearing.
Public Advocate-elect Letitia James attended the hearing.

“If there was ever a reason the City Council was right in passing the Inspector General bill, this is it,” she said, referring to one of two bills in the Community Safety Act, which passed the City Council but was vetoed by Mayor Bloomberg.

Some also leveled new allegations against the stores.

“These retailers seem to have a back ops,” commented Kirsten John Foy, head of the Brooklyn Chapter of the National Action Network.

Foy was referring to the stores’ alleged methods of tracking customers, and to Macy’s private holding cell within the store.

“I don’t know if they’re per se illegal, but they’re per se offensive,” said Lieberman of the jails.

The Macy’s holding cell was documented in a 2003 New York Times article, which also expounded on other security measures at Macy’s Herald Square store in Manhattan, which includes 100 security officers, four German shepherds, a control room, and hundreds of cameras. The measures are meant to staunch the loss of merchandise to shoplifters; in 2002, the store reportedly lost $15 million to theft.

In order to compensate for the loss, civil recover statutes allow retailers to hold shoplifters liable for the cost of catching and detaining them and the property that was stolen—even if the items never left the store. Retailers are allowed to demand five times the value stolen, even if an alleged shoplifter never confessed, or was found guilty in court.

“This is a business, just like Macy’s is a business,” charged Sanford Moore, a panelist on KISS-FM’s weekly talk show, “Week in Review.” Moore is involved in the Madison Avenue Project, which aims to end racial discrimination in America’s advertising industry.

Among the suggestions made to address the issue were boycotting and divestiture.

The City’s pension fund currently invests in Macy’s and Barneys.

“Until we mess with how they eat and where they sleep, it’s going to be business as usual,” declared Moore.

Reverend Al Sharpton, who also testified, suggested that the stores look to invest in a meaningful way in the community of consumers that has felt maligned.

“I’m not talking about chicken dinners at our events,” he said. “I’m talking about real investment.”


A bad bargain?

Several New York City residents have alleged in recent weeks that they have been victims of bias-based profiling after making purchases, in separate incidents, at high-end retailers Barneys and Macy’s.

  • On February 28, 2013, 21-year-old Kayla Phillips alleges that she was stopped, frisked, searched and detained by four plainclothes NYPD officers three blocks from Barney’s Madison Avenue flagship store after validly purchasing a designer bag;
  • On April 24, 2013, 56-year-old Art Palmer alleges that four plainclothes NYPD officers stopped and questioned him three blocks away from Macy’s Herald Square, after he purchased a series of designer shirts and ties;
  • On April 29, 2013, 19-year-old Trayon Christian alleges that plainclothes NYPD detectives stopped him shortly after leaving Barney’s Madison Avenue flagship store after validly purchasing a designer belt; Christian also alleges that he was asked “how a young black man such as himself could afford such an expensive purchase,” and that he was detained for approximately one hour at a local precinct after showing his receipt, identification and debit card used to make the purchase;
  • In June, 2013, 29-year-old actor Rob Brown alleges that several plainclothes NYPD officers stopped, questioned and detained him in a holding cell after he validly purchased a designer watch;
  • Nafeesa Baptiste, former Sales Associate at Barneys, alleges that she, as a store employee, along with African American shoppers, were frequently followed around in the store, and that she was made to show receipts to security for expensive cash purchases made by African American customers.

“Compra y cacheo” bajo el fuego

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

The practices of local department stores Barneys New York and Macy’s were the focus of a City Council hearing.
Las prácticas de las tiendas por departamentos locales Barneys New York y Macy’s fueron el centro de una audiencia del Concejo de la ciudad.

La saga de los llamados casos de “compra y cacheo” en los grandes tiendas locales continuó a principios de este mes en las cámaras del Consejo de la ciudad.

Los miembros del Comité de Derechos Civiles y la Comisión de Vigilancia e Investigación realizaron una audiencia de supervisión el miércoles 20 de noviembre sobre las recientes acusaciones de perfiles raciales en Barneys y Macy’s.

Aunque la audiencia atrajo una serie de panelistas, entre ellos el reverendo Al Sharpton de la Red de Acción Nacional, hubo algunas notables ausencias.

Ni los representantes de los establecimientos en cuestión, Macy’s y Barneys New York, ni el Departamento de Policía de Nueva York, quienes se han señalado el uno al otro como responsables en la controversia, estuvieron presentes.

En cambio, los minoristas enviaron declaraciones escritas.

“If there was ever a reason the City Council was right in passing the Inspector General bill, this is it,” said NYCLU’s Donna Lieberman.
“Si hay una razón para que el Consejo de la ciudad aprobara la ley Inspector General, esta es”, dijo Donna Lieberman de NYCLU.

“Este es un tema importante para nuestra empresa y tomamos seriamente dichas acusaciones. Las acusaciones son especialmente preocupantes dado que nuestra empresa tiene una larga y valiosa tradición de dar la bienvenida a personas de todas las razas, proporcionando empleo y oportunidades a proveedores que reflejen adecuadamente la diversidad multicultural del mercado en Nueva York”, escribió Edward J. Goldberg, vicepresidente de asuntos exteriores de Macy’s en una carta dirigida a Gary Altman, abogado legislativo del Consejo de la ciudad.

“Macy’s no tolerará prácticas discriminatorias, incluyendo los perfiles raciales. Tenemos amplias políticas y procedimientos para prevenir los perfiles raciales”, agregó, escribiendo que algunos de esos procedimientos fueron desarrollados en conjunto con el Fiscal General de Nueva York.

Altman se refería a un acuerdo que se hizo en 2005 entre el entonces Fiscal General Eliot Spitzer y Macy’s, en el que la tienda acordó nombrar a un monitor de seguridad interna para investigar las quejas de seguridad sobre los empleados; capacitar a los empleados para evitar la discriminación; pagar $600,000 dólares en daños y perjuicios; mantener registros de todas las detenciones y elaborar reglamentos sobre esposar.

Pero ahora, el fiscal general Eric Schneiderman ha puesto en marcha una nueva investigación de las dos tiendas.

“Hasta ahora, no tenemos ninguna prueba de que el personal de Macy’s siquiera estuviera involucrado en la detención del Sr. Brown, esta fue una operación del Departamento de Policía de Nueva York (NYPD por sus siglas en inglés)”, escribió Goldberg, en referencia a las acusaciones del actor de cine y televisión Robert Brown, quien dijo que agentes vestidos de civil lo detuvieron, interrogaron y lo mantuvieron en una celda cuando trató de comprar un reloj para la graduación universitaria de su madre.

Pero otros en la audiencia pusieron la culpa sobre las tiendas y en conjunto con la policía de Nueva York, e instaron a la acción.

“I’m talking about real investment,” said Rev. Al Sharpton.
“Estoy hablando de inversión real,” dijo el Rev. Al Sharpton.

Pat Harris, una oriunda del Bronx que llegó a testificar a la audiencia, dijo que su tarjeta de Macy’s fue rechazada cuando trató de comprar un certificado de regalo para su sobrina. Harris fue puesta posteriormente al teléfono con un representante de la tienda quien le hizo contestar preguntas personales con el fin de comprobar que la tarjeta de Macy’s en realidad era suya. Harris pasó por una letanía de preguntas sólo para ser rechazada. Harris dijo que la experiencia fue humillante y señaló que el interrogatorio fue tan extenso que una larga fila de clientes frustrados se formó detrás de ella.

“Eso realmente perturbó todo mi día”, dijo.

“Parece que nuestro dinero no tiene el mismo valor que tiene el de otra gente”, comentó el Concejal Ydanis Rodríguez durante la audiencia.

Representantes de la Comisión de Derechos Humanos informaron que en la última década, fueron presentadas 150 denuncias de discriminación racial de consumidores contra Macy’s.

“Si 150 personas acuden a un hospital con los mismos síntomas, lo llamaríamos una epidemia. Queremos trabajar para combatir la enfermedad”, dijo Bertha Lewis, presidenta del Instituto Negro, quien también testificó.

La supuesta colaboración laboral entre las tiendas departamentales y la policía de Nueva York sólo hizo hincapié en la necesidad de una mayor supervisión, dijo Donna Lieberman, directora ejecutiva de la Unión de Libertades Civiles de Nueva York.

“Si alguna vez hubo una razón para que el Consejo de la ciudad aprobara la ley Inspector General, esta es”, dijo, en referencia a uno de los dos proyectos de ley de la Community Safety Act, que aprobó el Ayuntamiento, pero fue vetada por el alcalde Bloomberg.

Public Advocate-elect Letitia James attended the hearing.
La defensora pública electa Letitia James, asistió a la audiencia.

Algunos también lanzaron nuevas acusaciones contra las tiendas.

“Estos minoristas parecen tener un operación trasbastidores”, comentó Kirsten John Foy, jefa del Capítulo de Brooklyn de la Red de Acción Nacional.

Foy se refería a los presuntos métodos de seguir a los clientes en las tiendas, y a la celda privada de Macy’s en la tienda.

“No sé si son ilegales per se, pero son ofensivos per se”, dijo Lieberman de las cárceles.

La celda de Macy’s fue documentada en un artículo de 2003 del New York Times, el cual también expuso otras medidas de seguridad en la tienda Macy’s de Herald Square en Manhattan, que incluyen: 100 oficiales de seguridad, cuatro pastores alemanes, una sala de control y cientos de cámaras. Las medidas tienen el propósito de detener la pérdida de mercancía por ladrones. En 2002, la tienda reportó haber perdido $15 millones de dólares por concepto de robo.

Con el fin de compensar las pérdidas, estatutos civiles de resarcimiento permiten a los minoristas hacer a los ladrones responsables del costo de su captura y detención y la propiedad que fue robada, incluso si los artículos nunca salieron de la tienda. Los minoristas están autorizados a exigir cinco veces el valor robado, incluso si un presunto ladrón nunca confesó, o fue encontrado culpable en una corte.

“Este es un negocio, al igual que Macy’s es un negocio”, acusó Sanford Moore, panelista del programa semanal de entrevistas en KISS-FM, “Week in Review”. Moore participa en el Proyecto Avenida Madison, que tiene como objetivo acabar con la discriminación racial en la industria de la publicidad en Estados Unidos.

Entre las sugerencias para abordar la cuestión estaban el boicot y la desinversión.

El fondo de pensiones de la ciudad invierte actualmente en Macy’s y Barneys.

“Hasta que no le demos donde le duela, la inversión,, esto va a ser lo de siempre”, declaró Moore.

El reverendo Al Sharpton, quien también testificó, sugirió que las tiendas busquen invertir de una manera significativa en la comunidad de consumidores que se siente calumniada.

“Yo no estoy hablando de cenas de pollo en nuestros eventos”, dijo. “Estoy hablando de inversión real”.


¿Un mal negocio?

Varios residentes de la ciudad de Nueva York han denunciado en las últimas semanas que han sido víctimas de perfiles basado en prejuicios después de hacer compras, en incidentes separados, en las tiendas de lujo Barneys y Macy’s.

  • El 28 de febrero de 2013, Kayla Phillips de 21 años de edad afirma que fue detenida, cacheada, registrada y retenida por cuatro agentes vestidos de civil del NYPD a tres cuadras de tienda principal de Barneys en la avenida Madison, después de válidamente comprar una bolsa de diseñador;
  • El 24 de abril de 2013, Art Palmer de 56 años de edad afirma que cuatro agentes vestidos de civil del NYPD lo detuvieron e interrogaron a tres cuadras del Macy’s de Herald Square, después de haber adquirido una serie de camisas de diseñadores y corbatas;
  • El 29 de abril de 2013, Trayon Christian de 19 años de edad afirma que detectives vestidos de civil del NYPD lo detuvieron poco después de salir de la tienda principal de Barneys de la avenida Madison después de válidamente comprar un cinturón de diseñador; Christian también afirma que se le preguntó “cómo un hombre negro joven como él podía pagar una compra tan costosa”, y que fue detenido durante aproximadamente una hora en una comisaría local después de mostrar su recibo, identificación y la tarjeta de débito utilizada para realizar la compra;
  • En junio de 2013, el actor de 29 años Rob Brown afirma que varios agentes vestidos de civil del NYPD lo detuvieron, interrogaron y lo mantuvieron en una celda después de que válidamente compró un reloj de diseñador;
  • Nafeesa Baptiste, ex asociada de ventas en Barneys, afirma que ella, como empleada de la tienda, junto con compradores afroamericanos, eran frecuentemente seguidos a todas partes en la tienda, y que se le obligaba a mostrar a los agentes de seguridad, los recibos de las compras costosas en efectivo realizadas por clientes afroamericanos.

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