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The taste of transformation
La transformación del gusto

The taste of transformation

Story and photos by Mónica Barnkow

“Until I came here, I didn’t know what I was doing,” said Lezrette Hutchinson.
“Until I came here, I didn’t know what I was doing,” said Lezrette Hutchinson.

Vegetables just didn’t make the cut.

Historically, Lezrette Hutchinson’s barbecues were not veggie-friendly.

But things changed after she completed a cooking program at La Cocinita de Simpson at Urban Health Plan (UHP). The site boasts an industrial kitchen and instruction from noted nutritionists and chefs such as Karla Giboyeaux.

Hutchisnon learned how to prepare healthier meals for herself and her family.

She took the lessons seriously. She learned technical kitchen skills, such as how to sharpen and use the right knife to properly cut vegetables, and how to season ingredients in order to maximize flavor without compromising nutritional value.

“Until I came here, I didn’t know what I was doing,” she laughed.

Preparing healthier meals for herself and her family soon became an enjoyable – and delicious – experience.

This past Fri., Sept. 18th, Hutchinson was in attendance at a forum held by the National Hispanic Health Foundation (NHHF) and UHP. Located at the New York Academy of Medicine and affiliated with the Robert F. Wagner Graduate School of Public Service at New York University, NHHF seeks to improve the health of Hispanics and other underserved populations through research, education and charitable activities.

The event focused on “Innovative and Integrated Strategies in Reducing Childhood Obesity in Hispanic Communities” in order to address the challenges of childhood obesity in the borough. Held as part of National Childhood Obesity Awareness Month and during Hispanic Heritage Month, the discussion was intended to raise awareness and promote healthier practices.

UHP has long sought to engage its patients and community residents on the importance of intervention, prevention and maintenance of chronic illnesses, and the event highlighted the organization’s ongoing efforts.

“UHP is empowering families in the Bronx to be healthier,” observed Assemblymember Marcos Crespo. “Today, it is about awareness. Today, it is about education.”

It has, admittedly, been a learning curve for Hutchinson and her family.

Traditionally, their barbecues were ones in which meat was the alternative to nothing.

But Hutchinson, like other UHP clients, was directed to the La Cocinita de Simpson after receiving a high-risk diagnosis.

“I was referred to the program because I had high blood pressure and was pre-diabetic,” she explained.

The 6-week program proved an eye-opening experience. There she first learned about the kind of harmful habits she’d previously been clueless about. This included drinking two 1-liter soda bottles a day, the equivalent of 116 spoonfuls of sugar.

“We want to make sustainable changes,” said Paloma Hernández, UHP President and CEO.La Cocinita de Simpson’s programs taught her how her diet needed to include plenty of fruits and vegetables. Hutchinson found that incorporating fresh produce into the mix turned out to be easier than she’d anticipated.

And tastier.

“We want to make sustainable changes,” said Paloma Hernández, UHP President and CEO.
“We want to make sustainable changes,” said Paloma Hernández, UHP President and CEO.

Masterfully marinated and expertly prepared, the nutrient-packed onions and peppers on the grill lacked nothing in flavor.

Some in her circle, though, took a bit more time to adjust to the changes.

“At first they didn’t want to try the food,” reported Hutchinson. “But after they tried it, they said, “It didn’t look good, [it] tasted good.’”

Sam Arce, a member of NHHF’s Board of Directors, observed studies have consistently shown that Hispanics and other minorities were disproportionately affected by obesity and related chronic conditions, such as Type 2 diabetes and hypertension.

“Obesity develops diabetics,” said Arce. “We need to start treating the younger age groups.”

The speakers agreed that different body norms within Caribbean and Latino culture influence the community and social discourse on health.

Being considered curvy or plump, rather than “skinny,” can be looked upon as a sign of wellness and achievement.

“It is about education,” said Assemblymember Marcos Crespo.Borough President Rubén Díaz Jr. acknowledged the tendency, but said it was time to reverse trends.

“Are our children going to be healthy enough to enjoy all the things that we are doing?” he wondered.

“It is about education,” said Assemblymember Marcos Crespo.
“It is about education,” said Assemblymember Marcos Crespo.

Dr. Acklema Mohammed, UHP’s Director of Pediatrics, said the socio-economic factors leading to higher incidences of obesity and related diseases among Hispanics and other minorities meant that changes can, and should, be made.

“We don’t only represent Hispanics, we represent minority communities,” said Mohammed of the team’s work at UHP. “We need to do more than we are presently doing for our community.”

In recognition of the organization’s strides to date, Paloma Hernández, UHP President and CEO, received NHHF’s first-ever Population Health Advancement Award.

“I am really proud to receive this award in recognition for the great work that the health team at Urban Health does for the community,” she said. “We want to make realistic and sustainable changes.”

For more information, please visit or call 718.589.2440. 

Did you know?

Obesity Facts, provided by the National Hispanic Health Foundation

  • Approximately 17% (or 12.7 million) of children and adolescents aged 2—19 years are obese.
  • The obesity rates for Hispanic children are much higher starting at a young age — for 2 to 5 year olds, the rates are more than quadruple those of Whites (16.7 percent compared with 3.5 percent).
  • By ages 6 to 11, 26.1 percent of Hispanic children are obese compared with 13.1 percent of Whites. Almost three-quarters of differences in the rates between Hispanic and White children happen by third grade.

For more information, please visit


La transformación del gusto

Historia y fotos por Mónica Barnkow

Elvira Rella is UHP’s Director of Nutrition.
Elvira Rella es la directora de Nutrición de UHP.

Las verduras simplemente no tenían éxito.

Históricamente, las parrilladas de Lezrette Hutchinson no eran para vegetarianos.

Pero las cosas cambiaron después de que completó un programa de cocina en La Cocinita de Simpson en Urban Health Plan (UHP por sus siglas en inglés). El sitio cuenta con una cocina industrial y la enseñanza de notables nutricionistas y chefs, como Karla Giboyeaux.

Hutchinson aprendió a preparar comidas más saludables para ella y su familia.

Se tomó en serio las lecciones. Aprendió habilidades técnicas de cocina, como afilar y utilizar el cuchillo apropiado para cortar correctamente las verduras y cómo sazonar ingredientes para maximizar el sabor sin comprometer el valor nutricional.

“Hasta que llegué aquí no sabía lo que hacía”, se rió.

Preparar comidas saludables para ella y su familia pronto se convirtió en una agradable -y deliciosa- experiencia.

El pasado viernes 18 de septiembre, Hutchinson asistió a un foro realizado por la Fundación Nacional de Salud de los Hispanos (NHHF por sus siglas en inglés) y UHP. Ubicada en la Academia de Medicina de Nueva York y afiliada a la Escuela de Posgrado Robert F. Wagner de Servicios Públicos de la Universidad de Nueva York, NHHF busca mejorar la salud de los hispanos y otras poblaciones marginadas mediante la investigación, la educación y el desarrollo de actividades caritativas.

La Cocinita offers visual clues.
La Cocinita ofrece pistas visuales.

El evento se enfocó en las “Estrategias innovadoras e integradas para reducir la obesidad infantil en las comunidades hispanas” con el fin de abordar los desafíos de la obesidad infantil en el condado. Celebrada como parte del Mes de la Concientización Nacional de la Obesidad Infantil y durante el Mes de la Herencia Hispana, la discusión pretende sensibilizar a la población y promover prácticas saludables.

UHP ha intentado, por mucho tiempo, involucrar a sus pacientes y residentes de la comunidad en la importancia de la intervención, la prevención y el mantenimiento de las enfermedades crónicas, y el evento destacó los esfuerzos de la organización.

“UHP capacita a las familias del Bronx para que sean más saludables”, señaló el asambleísta Marcos Crespo. “Hoy se trata de concientizar, de educar”.

Ciertamente ha sido una curva de aprendizaje para Hutchinson y su familia.

Tradicionalmente, en sus parrilladas la carne era la alternativa a nada.

“We need to do more,” said Dr. Acklema Mohammed, UHP’s Director of Pediatrics.
“Necesitamos hacer más”, dijo el Dr. Acklema Mohammed, director de Pediatría de UHP.

Pero Hutchinson, al igual que otros clientes de UHP, fue dirigida a La Cocinita de Simpson después de recibir un diagnóstico de alto riesgo.

“Fui referida al programa porque tenía la presión arterial alta y era pre diabética”, explicó.

El programa de 6 semanas resultó ser una experiencia reveladora. Ahí conoció los hábitos nocivos de los que no tenía idea, como beber dos botellas de refresco de 1 litro al día, el equivalente a 116 cucharadas de azúcar.

El programa de La Cocinita de Simpson le enseñó que su dieta necesitaba incluir muchas frutas y verduras. Hutchinson descubrió que incorporar productos frescos en la mezcla resultó ser más fácil de lo que había previsto.

Y más sabroso.

Magistralmente marinadas y preparadas, las cebollas y los pimientos a la parrilla llenos de nutrientes tienen un gran sabor.

A algunos en su círculo, sin embargo, les tomó un poco más de tiempo ajustarse a los cambios.

“Al principio no querían probar la comida”, informó Hutchinson. “Pero después de probarla, dijeron: no se veía bien pero sabía bien”.

NHHF member Sam Arce (left) listens to Borough President Díaz.
Sam Arce (a la izquierda), miembro de NHHF, escucha al presidente Díaz del condado.

Sam Arce, miembro de la Junta Directiva de NHHF, observó que estudios han demostrado consistentemente que los hispanos y otras minorías se ven afectadas desproporcionadamente por la obesidad y las enfermedades crónicas relacionadas, como la diabetes tipo 2 y la hipertensión.

“La obesidad desarrolla diabéticos”, dijo Arce. “Tenemos que empezar a tratar a los grupos más jóvenes”.

Los oradores coincidieron en que las diferentes normas del cuerpo dentro de la cultura latina y del Caribe influyen en la comunidad y el discurso social sobre la salud.

Ser considerada curvilínea o regordete, en lugar de “flaco”, puede ser visto como un signo de bienestar y éxito.

El presidente del condado, Rubén Díaz Jr., reconoció la tendencia, pero dijo que era hora de invertirla.

“¿Nuestros hijos van a ser lo suficientemente saludables como para disfrutar de todas las cosas que estamos haciendo?”, se preguntó.

Dr. Elena Ríos is President and CEO of the National Hispanic Health Foundation (NHHF).
La Dra. Elena Ríos es presidenta y directora general de la Fundación Nacional de Salud de los Hispanos (NHHF por sus siglas en inglés).

El Dr. Acklema Mohammed, director de Pediatría de UHP, dijo que los factores socioeconómicos que conducen a una mayor incidencia de la obesidad y sus enfermedades relacionadas entre los hispanos y otras minorías significa que los cambios pueden, y deben, hacerse.

“No sólo representamos a los hispanos, sino a las comunidades minoritarias”, dijo Mohammed sobre la labor del equipo de UHP. “Tenemos que hacer más de lo que actualmente estamos haciendo por nuestra comunidad”.

En reconocimiento a los grandes pasos de la organización hasta la fecha, Paloma Hernández, presidenta y directora general de UHP, recibió por primera vez el Premio al Avance en la Salud de la Población de NHHF.

“Estoy muy orgullosa de recibir este premio en reconocimiento a la gran labor que el equipo de salud de Urban Health hace por la comunidad”, dijo. “Queremos hacer cambios realistas y sostenibles”.

Para más información, por favor visite o llame al 718.589.2440.  

¿Sabía usted?

Datos de la obesidad, proporcionados por la Fundación Nacional de Salud de los Hispanos

  • Aproximadamente el 17% (o 12.7 millones) de niños y adolescentes entre los 2 y los 19 años son obesos.
  • Los índices de obesidad de los niños hispanos son más altos a una edad temprana, de 2 a 5 años de edad, y son más del cuádruple de los niños blancos (16.7 por ciento, comparado con 3.5 por ciento).
  • Entre los 6 y los 11 años de edad, el 26.1% de los niños hispanos son obesos en comparación con el 13.1% de los blancos. Casi tres cuartas partes de las diferencias en las tasas entre los niños hispanos y blancos suceden en el tercer grado.

Para más información, por favor visite


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