The Bronx is blooming
El Bronx está floreciendo

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The Bronx is blooming

Story and photos by Gregg McQueen

Decades ago, the Bronx was said to be burning.

Now, it is blooming — thanks, in part, to a group of Hunts Point educators and students who are growing their own vegetables and fruits right in the classroom.

Green Bronx Machine students visited the White House. Photo: S. Ritz

Green Bronx Machine students visited the White House.
Photo: S. Ritz

At John V. Lindsay (JVL) Wildcat Academy, a charter high school, and Hyde Leadership Charter School, a facility for grades K-12, students use indoor tower gardens and hydroponic tables to create their own crops, which are then enjoyed at home, incorporated into school meals or sold to the community.

Their urban agriculture project, known as the Green Bronx Machine, is intended to rewrite the script for the South Bronx, often perceived as a den of poverty and unhealthy food.

“We’re changing attitudes about this area,” said Stephen Ritz, a teacher and administrator at Hyde, and the primary figure behind Green Bronx Machine.

“Kids shouldn’t have to leave their community to live, learn, and earn in a better one.”

Students use indoor tower gardens and hydroponic tables to create their own crops.

Students use indoor tower gardens and hydroponic tables to create their own crops.

The successes of Ritz’s crew are now known in our nation’s capital — students from both Hyde and JVL recently journeyed to the White House for a private tour with Presidential Chef Bill Yosses.

Adding to the buzz for Green Bronx Machine, seed and garden-care company Scotts Miracle-Gro visited Hyde to film a television commercial featuring Ritz and several of his students.

On Thurs., July 12th, those kids and their families, as well as faculty from both schools, gathered at JVL’s headquarters, in the BankNote Building on Lafayette Avenue, to watch the commercial’s premiere.

A red carpet was rolled out for the kids, who were made to feel like stars for a night.

Then the next day, a contingent of students headed to Washington, DC.

Hyde fifth-grader Idiatou Diallo, said the experience of going to the White House was “really amazing.”

She added, “I can’t believe we’re going to hang out with the White House chef.”

Stephen Amoros, an 11th grader at JVL, said he was excited for the trip.

“This is a big opportunity that not every young person gets,” he remarked.

At the premiere, Scotts representatives were on hand to present each student with certificates of achievement.

"You should always know where your food comes from," said fourth-grader Andrelis Peña (right) with her mother and fellow student Jeleny Mendoza (left).

“You should always know where your food comes from,” said fourth-grader Andrelis Peña (right) with her mother and fellow student Jeleny Mendoza (left).

Teresa Buchanan, Senior Specialist at Scotts, announced that all the kids would be paid Screen Actors Guild rates for appearing in the commercial.  A bank account was created for each of them — money from residuals will be directly deposited and earmarked for college tuition.

Each student who appeared in the commercial also received a free iPad.

The commercial was screened adjacent to the devices where kids cultivate their own lettuce, herbs, carrots and more.

Also on display was an “edible wall” containing vegetables and strawberries.

Students took a private White House tour with presidential chef Bill Yosses. Photo: S. Ritz

Students took a private White House tour with presidential chef Bill Yosses.
Photo: S. Ritz

“Not many people associate Hunts Point with gardening,” said JVL principal Marc Donald.  “But we’re doing it here.”

A full, restaurant-style kitchen is situated next to the room with the tower gardens and hydroponic table.

Through a culinary program dubbed “Wildcat Cafe,” JVL students take the vegetables they grow and create healthy meals in the kitchen.

“We’re going right from the tower to the dining table,” said Donald.

Student-grown vegetables are served in the JVL cafeteria, and also sold to neighborhood residents.

Amoros said he enjoys working in the kitchen.

"I'm hoping to become a chef,” said student Stephen Amoros.

“I’m hoping to become a chef,” said student Stephen Amoros.

“I’ve learned so much about fresh food,” said Amoros.  “Especially in this area, we don’t have easy access to fresh vegetables.”

When consumers purchase food in a store, they aren’t always sure about its origin.

“The great thing about our food is, we know it’s fresh,” he said.  “What we cook with, we grew ourselves in the next room.”

“You should always know where your food comes from,” said Hyde fourth-grader Andrelis Peña.

“In Mr. Ritz’s class, I’ve learned that fresh food keeps you healthy.”

In addition to creating fresh produce, Ritz said the food program has other benefits for Hyde and JVL students, such as improved academic performance and attendance rates, and also paves the way for future jobs.

“Kids involved with this are aspiring to work in the culinary world, or in agriculture.”

Amoros agreed, “I’m hoping to become a chef.”

Ritz explained that the White House trip would allow him to tell his story to a wider audience, as the Green Bronx Machine’s model can be reproduced at public schools everywhere, bringing fresh produce directly to urban areas in need.

“We have an opportunity to change the way we do public education,” he said.

“We can help change the nation with what we’re doing here in the Bronx.”

For more information, visit http://greenbronxmachine.org/ or at www.facebook.com/green.BX.machine.

El Bronx está floreciendo

Historia y fotos por Gregg McQueen

Hace décadas, se decía que el Bronx ardía.

Ahora está floreciendo gracias, en parte, a un grupo de educadores de Hunts Point y estudiantes que están cultivando sus propias verduras y frutas justo en el salón de clases.

"You should always know where your food comes from," said fourth-grader Andrelis Peña (right) with her mother and fellow student Jeleny Mendoza (left).

“Uno siempre debe saber de dónde proviene la comida”, dijo Andrelis Peña (der.), estudiante de cuarto grado en Hyde, con su madre y Jeleny Mendoza (izq.).

En la John V. Lindsay (JVL) Wildcat Academy, una preparatoria autorizada (charter) y en la escuela chárter Hyde Leadership, un centro para los grados K-12, los estudiantes usan los jardines de la torre interior y mesas hidropónicas para crear sus propios cultivos, que luego disfrutan en casa, incorporan a las comidas escolares o son vendidos a la comunidad.

Su proyecto de agricultura urbana, conocido como Green Bronx Machine, tiene la intención de reescribir el guión para el sur del Bronx, una zona a menudo percibida como guarida de la pobreza y con una alimentación poco saludable.

“Estamos cambiando las actitudes acerca de esta área”, dijo Stephen Ritz, profesor y administrador en Hyde, y la figura principal detrás de Green Bronx Machine. “Los niños no deberían tener que abandonar su comunidad para vivir, aprender y ganar dinero en una mejor”.

Director de la John V. Lindsay (JVL) Wildcat Academy Marc Donald.

Director de la John V. Lindsay (JVL) Wildcat Academy Marc Donald.

Los éxitos del equipo de Ritz son ahora conocidos en la capital de nuestra nación, pues los estudiantes, tanto de Hyde como de JVL, viajaron recientemente a la Casa Blanca para una presentación privada con el chef presidencial Bill Yosses.

Sumándose al alboroto de Green Bronx Machine, la empresa de semillas y cuidado del jardín Scotts Miracle-Gro, visitó Hyde para filmar un comercial de televisión presentando a Ritz y a varios de sus estudiantes.

El jueves 12 de junio, los niños y sus familias, así como profesores de ambas escuelas, se reunieron en la sede de JVL, en el edificio BankNote en la avenida Lafayette, para ver el estreno del comercial.

Una alfombra roja se colocó para los niños, quienes se sintieron como estrellas por una noche.

Al día siguiente, un contingente de estudiantes se dirigió a Washington, DC. Idiatou Diallo, estudiante de 5° grado en Hyde, dijo que la experiencia de visitar la Casa Blanca fue “realmente increíble”.

Y añadió: “No puedo creer que vamos a pasar el rato con el chef de la Casa Blanca”.

Stephen Amoros, un estudiante de 11º grado en JVL, dijo que estaba emocionado por el viaje.

“Esta es una gran oportunidad que no todos los jóvenes obtienen”, recalcó.

En el estreno, representantes de Scotts estuvieron presentes para otorgar a cada estudiante un certificado de logros.

Teresa Buchanan, especialista principal en Scotts, anunció que a todos los niños se les dará un pago acorde con las tasas del gremio de actores por aparecer en el comercial. Una cuenta de banco fue creado para cada uno de ellos, el dinero remanente se depositará y será destinado para su matrícula universitaria.

Los estudiantes del ‘Green Bronx Machine’ visitaron la Casa Blanca. Foto: S. Ritz

Los estudiantes del ‘Green Bronx Machine’ visitaron la Casa Blanca.
Foto: S. Ritz

Cada estudiante que apareció en el comercial también recibió una iPad gratis.

El comercial fue proyectado junto a los artefactos donde los niños cultivan su propia lechuga, hierbas, zanahorias y más.

También en la exhibición había un “muro comestible” que contenía verduras y fresas.

“No mucha gente asocia a Hunts Point con la jardinería”, dijo el director de JVL, Marc Donald. “Pero lo estamos haciendo aquí”.

Una cocina completa, estilo restaurante, se encuentra al lado del salón con la torre-jardín y la mesa hidropónica.

A través de un programa culinario denominado “Wildcat Cafe”, los estudiantes de JVL toman las verduras que cultivan y crean comidas saludables en la cocina.

Students took a private White House tour with presidential chef Bill Yosses. Photo: S. Ritz

Los estudiantes asistieronauna presentación privada con el chef presidencial Bill Yosses.
Foto: S. Ritz

“Van justo de la torre a la mesa del comedor”, dijo Donald. Las verduras cultivadas por los estudiantes se sirven en la cafetería de JVL, y también son vendidas a vecinos del barrio.

Amoros dijo que le gusta trabajar en la cocina.

“He aprendido mucho sobre los alimentos frescos”, dijo Amoros. “Especialmente en esta área, no tenemos un fácil acceso a las verduras frescas”.

Cuando los consumidores compran alimentos en una tienda, no siempre están seguros acerca de su origen.

“Lo mejor sobre nuestra comida es que sabemos que es fresca,” dijo. “Lo que cocinamos, fue cultivado por nosotros mismos en el salón de al lado”.

“Uno siempre debe saber de dónde proviene la comida”, dijo Andrelis Peña, estudiante de cuarto grado en Hyde.

"Van justo de la torre a la mesa del comedor", dijo Donald (izq.) con Ritz y los estudiantes.

“Van justo de la torre a la mesa del comedor”, dijo Donald (izq.) con Ritz y los estudiantes.

“En la clase del Sr. Ritz, he aprendido que los alimentos frescos te mantienen saludable”. Además de crear productos frescos, Ritz dijo que el programa de alimentos tiene otros beneficios para los estudiantes de Hyde y JVL, tales como un mejor rendimiento académico e índices de asistencia, y también allana el camino para futuros trabajos.

“Los niños que participan en esto aspiran a laborar en el mundo de la cocina, o en la agricultura”.

Amoros estuvo de acuerdo: “Espero convertirme en chef”.

Ritz explicó que el viaje a la Casa Blanca le permitió contar su historia a un público más amplio, ya que el modelo de Green Bronx Machine puede ser reproducido en las escuelas públicas de todo el mundo, llevando productos frescos directamente a las áreas urbanas necesitadas.

“Tenemos la oportunidad de cambiar la manera en que hacemos la educación pública”, afirmó. “Podemos ayudar a cambiar la nación con lo que estamos haciendo aquí en el Bronx”.

Para obtener más información sobre Green Bronx Machine, visite http://greenbronxmachine.org/ o también www.facebook.com/green.BX.machine.