Terminating the test?
¿Terminación de la prueba?

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Terminating the test?

City unveils plan to diversify specialized high schools

Story by Gregg McQueen and Desiree Johnson

Photos by Gregg McQueen and Desiree Johnson

“I think admissions should be completely based on merit,” said Bronx Science student Steven Torres.

“I think admissions should be completely
based on merit,” said Bronx Science
student Steven Torres.

Tear up the test.

The city has unveiled a long-awaited plan to improve diversity at public schools, taking on inequality at specialized high schools (SHS), where currently only nine percent of current students are black or Latino – and part of it includes doing away with the Specialized High Schools Admissions Test (SHSAT).

At a press conference on June 3, Mayor Bill de Blasio and Schools Chancellor Richard Carranza announced a plan to make admission to the city’s eight SHS schools more accessible.

The two-part plan would expand the Discovery program, intended to help disadvantaged students receive acceptance offers, to 20 percent of seats at each SHS beginning in September 2019.

The city also plans to eliminate the SHSAT, although removing the exam would require state legislation.

“Basically for thousands and thousands of students and neighborhoods all over New York City, the message has been these specialized schools aren’t for you. That’s really what they’ve been receiving,” de Blasio said.

“What they needed was an opportunity,” said Schools Chancellor Richard Carranza of disadvantaged students.

“What they needed was an opportunity,”
said Schools Chancellor Richard
Carranza of disadvantaged students.

“So much talent is being missed because of a broken system. We will actually get a student body that not only looks like New York City but brings a much richer talent base that actually has proven their talent, not just in one room, in one test, in one day, but over years and years,” he added. “And some will say today, and they are right, justice has been delayed. But, that does not mean justice has to be denied. We can fix this, and we intend to, in New York City.”

The eight SHS that base their admissions solely on SHSAT scores are: Bronx High School of Science; The Brooklyn Latin School; Brooklyn Technical High School; High School for Mathematics, Science and Engineering at the City College of New York; High School of American Studies at Lehman College; Queens High School for the Sciences at York College; Staten Island Technical High School; and Stuyvesant High School.

A ninth SHS, Fiorello H. LaGuardia High School of Music & Art and Performing Arts, does not use the SHSAT exam and would not be impacted by the city’s plan.

The city plans to phase out the SHSA over a three-year period, if the state legislation, sponsored by Assemblymember Charles Barron, is passed. Eventually, the majority of seats at SHS would be reserved for the top seven percent of students from each New York City middle school.

Students at Stuyvesant High School.

Students at Stuyvesant High School.

Children not in the top bracket or who do not attend public school could enter a lottery for the remaining spots.

Currently only nine percent of current students at these schools are black or Latino. Photo: NYC Mayoral Office | Benjamin Kanter 

Currently only nine percent of current students
at these schools are black or Latino.
Photo: NYC Mayoral Office | Benjamin Kanter

Under the plan, 45 percent of offers would go to black and Latino students, compared to nine percent currently, 62 percent of offers would go to female students, compared to 44 percent currently, and four times more offers would go to Bronx residents, city officials said.

De Blasio remarked that the student body at SHS sites are not reflective of the city’s diversity, as nearly 70 percent of public school students are black or Latino. He noted that the incoming freshman class at Stuyvesant High School only has ten African-American students out of more than 900, and said that only 14 percent of Bronx Science students reside in the Bronx.

“It just doesn’t make sense, and it doesn’t make sense because of what these schools mean. They are the proving ground for our future leaders,” de Blasio said. “Unless we believe our leaders should only come from certain communities, we cannot have our most prestigious schools available only to some and not to others.”

Carranza, who spent nearly a decade teaching at a disadvantaged school, said his students with the most potential were not always the best test-takers, but still blossomed when given opportunities to show leadership and achieve.

“I think it’s a good idea,” said American Studies student Abbie Houton of the proposal.

“I think it’s a good idea,” said
American Studies student Abbie
Houton of the proposal.

“What they needed was support. What they needed was an opportunity,” he stated. “What we’re saying is that there are ways to have multiple pathways to show their brilliance, to show their excellence.”

Students at the affected SHS locations had mixed opinions on de Blasio’s plan.

“I think it’s actually a good idea to diversify the school, but I feel like taking away the specialized entrance exam defeats the purpose of having a specialized high school,” said 16-year-old Maggie Wong from Bronx Science. “[These schools] are elite because of the people who go there and their intellect. But I do like his initiative to start diversifying the schools and bringing different minorities into our environment.”

Bronx Science senior Steven Torres disagreed with efforts to scrap the entrance exam.

“I think admissions should be completely based on merit,” he said. “It shouldn’t be because of your background or family situation.”

“I think the city’s plan is just a Band-Aid for the real issue, which is improving schools that are struggling,” said Julia, a Bronx Science senior. “They should also provide more test prep resources to low-income students to help them get ready.

Matt, a senior at Bronx Science, said the test process should perhaps be altered instead of scrapped.

“People pay a lot of money to prepare for the test,” he said. “The test should be based more on logic, to make it more accessible to all students, not just those who learned certain things in school or had the money to prepare. There should be equal opportunity to get into the top schools.”

Torres acknowledged that many low-income students express concern about the cost of classes to help prepare for SHSA tests, but insisted that it’s currently easier for all students to get help.

“They do have plenty of free, online resources to help with test prep, more than ever before,” he said. “That’s how I prepared.”

Joanna, a parent of a Bronx Science senior, said her daughter travels from Queens each day to attend the school, as the family was unhappy with the school selection in their borough. She said the admissions process for elite high schools is stressful for middle school children.

“They can fund schools in lower income areas,” said Sadman Habib (first on the left) with fellow students Mayisha Oshel and Nahiem Mathurin.

“They can fund schools in lower income areas,”
said Sadman Habib (first on the left) with fellow
students Mayisha Oshel and Nahiem Mathurin.

“The process to get into specialized high schools is almost like college admissions at this point,” she said, adding that the city is right to finally make progress on school inequality.

“Eventually, there needs to be some changes, as people have been talking about it for years,” she stated.

Bronx Science student Sadman Habib, 17, suggested an alternative to de Blasio’s averaging of middle school performance.

“Instead of adding kids into this school, they can fund schools in lower income areas so that they can get the studying they need to get in here.”

High School of American Studies at Lehman College students Abbie Houton and Alexandra Hodge backed de Blasio’s plan.

“I think it’s a good idea,” said Houton. “I came from a public school that was pretty privileged. So all the kids spent all their time practicing for the [specialized test] and they had private tutors. I think the system itself isn’t laid out to give people an equal chance.”

Hodge reflected on her own journey to in being accepted into the school.

“I prepared for the test,” said Alexandra Hodge.

“I prepared for the test,” said
Alexandra Hodge.

“I think in my case – I was in the Dream Program from 6th to 8th grade – and I prepared for the test that way,” she explained. “I had a big Kaplan review book and I spent every Wednesday after school and the entire summer preparing for the test. And even then my score wasn’t high enough without having to do the Discovery Program.”

Speaking on NY1 about the chances of his SHS proposal passing the state legislature , de Blasio said the “stars are really aligned” for action in Albany because of intense attention currently being paid to school inequality, the presence of a new Schools Chancellor, and a new State Senate.

“There is a lot of reasons why it makes sense now to put this forward. The Assembly was very enthusiastic about this idea, the State Commissioner of Education, the State Chancellor of Education came out strongly in support, we sort of have a critical mass moment now,” he said. “If it doesn’t get acted on now, it’s going to be front of the agenda next year and I think with a different Senate and a great opportunity for action.”

¿Terminación de la prueba?

Ciudad revela plan para diversificar preparatorias especializadas

Historia por Gregg McQueen y Desiree Johnson

Fotos por Gregg McQueen y Desiree Johnson

“I think the city’s plan is just a Band-Aid for the real issue,” said Julia, a Bronx Science student.

“Creo que el plan de la ciudad es solo una
curita para el verdadero problema”, dijo
Julia, estudiante de Ciencias del Bronx.

Hacer pedazos el examen.

La ciudad ha presentado un plan largamente esperado para mejorar la diversidad en las escuelas públicas y enfrentar la desigualdad en las escuelas preparatorias especializadas (SHS, por sus siglas en inglés), donde actualmente solo el nueve por ciento de los estudiantes actuales son negros o latinos, y parte de ello incluye eliminar las Pruebas de Admisión a Preparatorias Especializadas (SHSAT, por sus siglas en inglés).

En una conferencia de prensa el 3 de junio, el alcalde Bill de Blasio y el canciller escolar Richard Carranza anunciaron un plan para hacer más accesible la admisión a las ocho escuelas SHS de la ciudad.

El plan de dos partes expandiría el programa Discovery, que busca ayudar a los estudiantes desfavorecidos a recibir ofertas de aceptación, al 20 por ciento de los lugares en cada SHS a partir de septiembre de 2019.

La ciudad también planea eliminar las SHSAT, aunque eliminar el examen requeriría legislación estatal.

“Básicamente para miles y miles de estudiantes y vecindarios en toda la ciudad de Nueva York, el mensaje es que estas escuelas especializadas no son para ellos. Eso es realmente lo que han estado recibiendo”, dijo de Blasio.

The Bronx High School of Science campus.

El campus de la Preparatoria de Ciencias del Bronx.

“Se está perdiendo tanto talento debido a un sistema roto. Obtendremos un cuerpo estudiantil que no solo se parezca a la ciudad de Nueva York, sino que tenga una base de talento mucho más rica que haya -de hecho- demostrado su talento, no solo en una sala, en una prueba, en un día, sino en años y años”, agregó. “Y algunos dirán hoy, y tienen razón, la justicia se ha retrasado. Pero eso no significa que la justicia deba ser negada. Podemos arreglar esto, y tenemos la intención de hacerlo, en la ciudad de Nueva York”.

There are high stakes.

Hay altos riesgos.

Las ocho SHS que basan sus admisiones únicamente en los puntajes de SHSAT son: la Preparatoria de Ciencias del Bronx; la Escuela Latina de Brooklyn; la Preparatoria Técnica de Brooklyn; la Preparatoria para Matemáticas, Ciencias e Ingeniería en el City College de Nueva York; la Preparatoria de Estudios Estadounidenses en Lehman College; la Preparatoria de Ciencias de Queens en York College; la Preparatoria Técnica de Staten Island; y la Preparatoria Stuyvesant.

Una noventa SHS, la Preparatoria Fiorello H. LaGuardia de Música & Arte y Artes Escénicas, no usa el examen SHSAT y no sufriría ningún impacto por el plan de la ciudad.

La ciudad planea eliminar la pruebas SHSA durante un período de tres años si es aprobada la legislación estatal, patrocinada por el asambleísta Charles Barron. Eventualmente, la mayoría de los lugares en las SHS se reservarán para el siete por ciento superior de estudiantes de cada escuela intermedia de la ciudad de Nueva York.

The announcement was made on June 13th. Photo: NYC Mayoral Office | Benjamin Kanter 

El anuncio se hizo el 3 de junio.
Foto: Alcaldía NYC | Benjamin Kanter

Los niños que no están en el grupo superior o que no asisten a la escuela pública pueden ingresar a una lotería para los lugares restantes.

Según el plan, el 45 por ciento de las ofertas se destinarían a estudiantes negros y latinos, en comparación con el nueve por ciento actual, el 62 por ciento se destinaría a mujeres, comparado con el 44 por ciento actual, y cuatro veces más a residentes del Bronx, dijeron funcionarios de la ciudad.

De Blasio comentó que el cuerpo estudiantil de los sitios SHS no refleja la diversidad de la ciudad, ya que casi el 70 por ciento de los estudiantes de las escuelas públicas son negros o latinos. Señaló que la generación de primer año entrante en la Preparatoria Stuyvesant solo tiene diez estudiantes afroamericanos de entre más de 900, y dijo que solo el 14 por ciento de los estudiantes de la Preparatoria de Ciencias del  Bronx reside en el Bronx.

“Simplemente no tiene sentido, y no tiene sentido por lo que significan estas escuelas. Son el terreno de prueba para nuestros futuros líderes”, dijo de Blasio. “A menos que creamos que nuestros líderes solo deben venir de ciertas comunidades, no podemos tener disponibles nuestras escuelas más prestigiosas solo para algunos y no para otros”.

The High School for American Studies.

La Preparatoria de Estudios Estadounidenses.

Carranza, quien pasó casi una década enseñando en una escuela desfavorecida, dijo que sus estudiantes con el mayor potencial no siempre fueron los mejores candidatos, pero que florecieron cuando se les dio la oportunidad de mostrar liderazgo y logros.

“Lo que necesitaban era apoyo. Lo que necesitaban era una oportunidad”, afirmó. “Lo que estamos diciendo es que hay formas de tener múltiples vías para mostrar su brillantez y su excelencia”.

Los estudiantes en las ubicaciones SHS afectadas tuvieron opiniones encontradas sobre el plan de De Blasio.

“Creo que en realidad es una buena idea diversificar la escuela, pero siento que quitar el examen de ingreso especializado frustra el propósito de tener una preparatoria especializada”, dijo Maggie Wong de 16 años, de Ciencias del Bronx. “[Estas escuelas] son de élite debido a las personas que van ahí y a su intelecto. Pero me gusta su iniciativa de comenzar a diversificar las escuelas y atraer a diferentes minorías a nuestro entorno”.

Steven Torres, estudiante de último año de Ciencias del Bronx, no estuvo de acuerdo con los esfuerzos para eliminar el examen de ingreso.

“I prepared for the test,” said Alexandra Hodge.

“Me preparé para la prueba”,
dijo Alexandra Hodge.

“Creo que las admisiones deben estar completamente basadas en el mérito”, dijo. “No debería ser por el origen o por la situación familiar”.

“Creo que el plan de la ciudad es solo una curita para el problema real, que es mejorar las escuelas que tienen problemas”, dijo Julia, una estudiante del último año de Ciencias del Bronx. “También deberían proporcionar más recursos de preparación para exámenes a estudiantes de bajos ingresos para ayudarlos a prepararse.

Matt, estudiante de último año en Ciencias del Bronx, dijo que el proceso de prueba quizás debería modificarse en lugar de descartarse.

“La gente paga mucho dinero para prepararse para la prueba”, dijo. “La prueba debe basarse más en la lógica, para que sea más accesible para todos los estudiantes, no solo para quienes aprendieron ciertas cosas en la escuela o para quienes tuvieron dinero para prepararse. Deberían tener la misma oportunidad de ingresar a las mejores escuelas”.

Torres reconoció que muchos estudiantes de bajos ingresos expresan su preocupación sobre el costo de las clases para ayudarles a prepararse para las pruebas SHSA, pero insistió en que actualmente es más fácil para todos los estudiantes obtener ayuda.

“Tienen muchos recursos gratuitos en línea para ayudar con la preparación de exámenes, más que nunca”, dijo. “Así es como me preparé”.

Joanna, madre de un estudiante de último año de Ciencias del Bronx, dijo que su hija viaja todos los días desde Queens para asistir a la escuela, ya que la familia no estaba contenta con la selección de escuelas en su distrito. Dijo que el proceso de admisión para las preparatorias de élite es estresante para los niños de secundaria.

“They can fund schools in lower income areas,” said Sadman Habib (first on the left) with fellow students Mayisha Oshel and Nahiem Mathurin.

“Pueden financiar escuelas en áreas de bajos
ingresos”, dijo Sadman Habib (primero a la
izquierda) con sus compañeros Mayisha Oshel y
Nahiem Mathurin.

“El proceso para ingresar a las preparatorias especializadas es casi como el ingreso a la universidad en este momento”, dijo, y agregó que la ciudad tiene razón para finalmente hacer progreso en la desigualdad escolar.

“Eventualmente es necesario que haya algunos cambios, ya que las personas han estado hablando de eso durante años”, afirmó.

Sadman Habib, estudiante de Ciencias del Bronx de 17 años, sugirió una alternativa al promedio de aprovechamiento de secundaria de De Blasio.

“En lugar de agregar niños a esta escuela, pueden financiar escuelas en áreas de bajos ingresos para que puedan obtener los estudios que necesitan para ingresar aquí”.

Las estudiantes de la Preparatoria de Estudios Estadounidenses de Lehman College Abbie Houton y Alexandra Hodge, respaldaron el plan de De Blasio.

“Creo que es una buena idea”, dijo Houton. “Vengo de una escuela pública que fue bastante privilegiada. Entonces todos los niños pasaron todo el tiempo practicando para la [prueba especializada] y tuvieron tutores privados. Creo que el sistema en sí no está diseñado para dar a las personas una oportunidad igual”.

Hodge reflexionó sobre su propio viaje para ser aceptada en la escuela.

“Creo que en mi caso, estuve en el Programa Dream del 6º al 8º grado, y me preparé para la prueba de esa manera”, explicó. “Tenía un gran libro de revisión de Kaplan y pasé todos los miércoles después de la escuela y todo el verano preparándome para la prueba. E incluso entonces mi puntaje no era lo suficientemente alto sin tener que hacer el Programa Discovery”.

Hablando en NY1 sobre las posibilidades de que su propuesta SHS sea aprobada por la legislatura estatal, De Blasio dijo que “las estrellas están realmente alineadas” para la acción en Albany debido a la intensa atención que se está prestando a la desigualdad escolar, la presencia de un nuevo canciller de Escuelas y un nuevo Senado Estatal.

“Hay muchas razones por las cuales tiene sentido ahora presentar esto. La Asamblea se mostró muy entusiasta con esta idea, la comisionada de Educación del Estado y el canciller de Educación, se pronunciaron enérgicamente, tenemos una especie de momento de masa crítica ahora “, dijo. “Si no se actúa ahora, va a estar al frente de la agenda del próximo año y creo que con un Senado diferente y una gran oportunidad para la acción”.