Realizing Resilience
Realizando la resiliencia

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Realizing Resilience

By Sherry Mazzocchi

The two women were inseparable friends.

As children, Daphne and Wanda were inseparable.

They met growing up in Long Island when Daphne’s mom dated Wanda’s father. That relationship didn’t last, but Daphne and Wanda bonded like sisters. Maybe it was because they spent so much time together, or maybe it was some kind of deeper, spiritual bond, that made them sound alike, and have similar mannerisms. They could even finish each other’s sentences.

“People said we shared one brain,” Daphne said.

Later, when both families moved to the Bronx, Daphne would walk to the Kingsbridge section of the Bronx to visit Wanda, who would just as often trek over to Norwood to visit Daphne. Later, as young mothers, they would bring their babies to the park or the Zoo.

Wanda was two years older and Daphne looked up to her. Wanda taught her how to cook Cuban-influenced rice and bean dishes. Wanda helped Daphne raise her own children. And, as young moms sometimes do, they would leave their children with Wanda’s mom for an occasional night of fun.

“Wanda had a huge spirit,” Daphne said. “A lot of who I am and what I do today are things that she taught me.”

Wanda was strong. But she had underlying medical issues and hid the fact that she had cancer. Still, back in March, doctors didn’t know why she was suddenly so ill and had trouble breathing. She stayed home from her job at the wholesaler BJs. She didn’t tell anyone she wasn’t feeling well, except her youngest, an 11-year-old daughter.

Her daughter tried to make her mother better. She tried to keep her warm by making soup. After going to the doctor’s again, Wanda was finally admitted to a Manhattan hospital with a diagnosis of COVID-19.

Whatever treatment she received came far too late. Wanda died within three hours of being admitted. The loss devastated the entire extended family.

“Many people died in rapid succession,” said Anna Flattau, M.D.

“We had our ups and downs, but Wanda never left me,” she said. Now that Wanda is gone, Daphne has been taking care of Wanda’s youngest daughter.

After Daphne took the girl to the doctor to make sure the child was healthy, a representative from Montefiore Hospital got in touch with her. As Daphne was essentially adopting Wanda’s daughter, they offered her $2,000, which she used to buy her a bed and some clothes.

The money came in handy.

“We are a little bit stretched now,” Daphne said. “My husband is retired. He had a couple of strokes.”

Montefiore’s Family Resiliency Program provides funds to families all over the greater New York area who have suffered the loss of a parent or caregiver. Anna Flattau, M.D., Associate Professor and Vice Chair for Clinical Services, Department of Family and Social Medicine at Montefiore, said the program was born out of the severe surge of COVID in the spring. “It was essentially a mass casualty event at all hospitals in the New York City area,” she said. “Many people died in rapid succession, including in our hospital.”

A parent’s worst nightmare, Flattau said, is what would happen if they died and no one could manage to take care of their children. “And the worst nightmare occurred to hundreds of people with the COVID surge—people whose children relied on them.”

A United Hospital Fund (UHF) report released in September revealed that Wanda’s daughter was one of approximately 4,200 New York City children who lost at least one parent to COVID-19.  Another 325,000 were near or pushed right into poverty.

“The closest comparison in the state would be 9/11, when more than 3,000 children lost a parent,” according to Suzanne Brundage, UHF’s Director of Children’s Health Initiative and the report’s co-author. “Losing a parent or caregiver during childhood raises a child’s risk of developing a range of poor outcomes over their lifetime, including poorer mental and physical health.”

One in 600 Black children and one in 700 Hispanic children lost a caregiver, compared with one in 1,400 Asian children and one in 1,500 white children, according to the study. It found 57 percent of parental deaths occurred in the Bronx, Brooklyn, and Queens.

Montefiore reached out to the Robin Hood Foundation to provide emergency support. The funds provide support for burial costs, help with utility bills, rent and other expenses. “Our low-income neighbors have been disproportionately impacted by the pandemic in terms of everything from income loss to food insecurity, and even death,” said Kelvin Chan, Ph.D., Managing Director at Robin Hood.

The program helps support families who have suffered the loss of a parent or caregiver.

Montefiore has funded more than 200 households and plans to help hundreds more. “What we’ve learned is that the cash assistance is extremely helpful to families who are in crisis in just making it a little bit longer, so they can figure out a new normal for themselves,” Flattau said.

In addition, families that don’t quite meet the eligibility requirements get connected with a social worker. All families undergo an assessment and get connected to other benefits that they can use.

“We have a team of amazing social workers who are really dedicated to this. They worked during the COVID surge with a lot of these families in this type of situation,” she said. “It’s an extension of doing work that in some ways seems impossible because we all have day jobs. But we’re doing it anyway. Because it’s the only right thing to do.”

To qualify for the cash assistance, households must have children or young adults up to the age of 26 and in financial need. “We define that as having difficulty paying for basics such as housing costs, rent, food and utilities and connectivity for distance learning,” Flattau said.

Participants must be referred by a licensed clinician, which could be either a doctor, a social worker or a psychologist. “For example, pediatricians who are sending us referrals of households where the child they care for was their patient during the pandemic.”

The UHF report estimated that $800 million will be needed in next year for housing, food, health insurance, and remote learning investments to support the basic needs of children affected by the pandemic.

Families that lost a parent, and in some cases, the primary wage earner, are falling out of the middle and working class. “This is not a solution, a panacea for the structural problems of our society by any means,” Flattau said. “That being said, anyone raising a child knows how important it is get through that next month, that next year, in between a time of grief and the need for healing. Assisting people in surviving is still a worthy cause.”

Losing her best friend was hard for Daphne. “I’ve done the blaming game,” she said. “I’ve blamed everyone and everything. I’ve even blamed the President. That’s a way of dumping the pain.”

She tells her children she wants them to be close.

“I can’t die unless you guys are close,” Daphne explains to them. “Because as long as you guys are close, you will never fall, because your sister will always back you. That’s how me and Wanda were.”

Now Wanda’s daughter is getting close to Daphne’s youngest child, a 14-year-old girl. “It’s like me and Wanda all over again.”

 

If you’re a medical professional looking to refer a family to the program, please email familyresiliencefund@montefiore.org. To donate or become a partner, please visit montefiore.org/family-social-medicine.

Realizando la resiliencia

Por Sherry Mazzocchi 

Las dos mujeres eran amigas inseparables.

De niñas, Daphne y Wanda eran inseparables.

Se conocieron en Long Island cuando la madre de Daphne salía con el padre de Wanda. Esa relación no duró, pero Daphne y Wanda se unieron como hermanas. Tal vez fue porque pasaron mucho tiempo juntas, o tal vez fue algún tipo de vínculo espiritual más profundo lo que las hacía sonar igual y tener gestos similares. Incluso podían terminar las oraciones de la otra.

“La gente decía que compartíamos un cerebro”, dijo Daphne.

Más tarde, cuando ambas familias se mudaron al Bronx, Daphne caminaba hasta la sección de Kingsbridge del Bronx para visitar a Wanda, quien con la misma frecuencia viajaba a Norwood para visitar a Daphne. Más tarde, siendo madres jóvenes, llevaban a sus bebés al parque o al zoológico.

Wanda era dos años mayor y Daphne la admiraba. Wanda le enseñó a cocinar platos de arroz y frijoles con influencia cubana. Wanda ayudó a Daphne a criar a sus propios hijos. Y, como a veces hacen las mamás jóvenes, dejaban a sus hijos con la mamá de Wanda para una noche ocasional de diversión.

“Wanda tenía un gran espíritu”, dijo Daphne. “Mucho de lo que soy y lo que hago hoy son cosas que ella me enseñó”.

Wanda era fuerte, pero tenía problemas médicos subyacentes y ocultó el hecho de que tenía cáncer. Aun así, en marzo, los médicos no sabían por qué de repente estaba tan enferma y tenía problemas para respirar. Se quedó en casa sin trabajar en el mayorista BJs. No le dijo a nadie que no se sentía bien, excepto a su hija menor, de 11 años.

Su hija trató de hacer sentir mejor a su madre. Trató de mantenerla caliente haciendo sopa. Después de ir nuevamente al médico, Wanda finalmente fue ingresada en un hospital de Manhattan con un diagnóstico de COVID-19.

El tratamiento que recibió llegó demasiado tarde. Wanda murió a las tres horas de haber sido admitida. La pérdida devastó a toda la familia extendida.

“Muchas personas murieron en rápida sucesión”, dijo Anna Flattau, M.D.

“Tuvimos nuestros altibajos, pero Wanda nunca me abandonó”, dijo. Ahora que Wanda se ha ido, Daphne se ha ocupado de la hija menor de Wanda.

Después de que Daphne llevó a la niña al médico para asegurarse de que la niña estuviera sana, un representante del Hospital Montefiore se puso en contacto con ella. Como Daphne estaba básicamente adoptando a la hija de Wanda, le ofrecieron $2,000 dólares, que usó para comprarle una cama y algo de ropa.

El dinero fue útil.

“Estamos un poco presionados ahora”, dijo Daphne. “Mi esposo está jubilado. Tuvo un par de accidentes cerebrovasculares”.

El Programa de Resiliencia Familiar de Montefiore proporciona fondos a familias de toda el área metropolitana de Nueva York que han sufrido la pérdida de un padre o cuidador. Anna Flattau, M.D., profesora asociada y vicepresidenta de Servicios Clínicos, Departamento de Medicina Familiar y Social de Montefiore, dijo que el programa nació del severo aumento de la COVID en primavera. “Fue esencialmente un evento masivo de víctimas en todos los hospitales del área de la ciudad de Nueva York”, dijo. “Muchas personas murieron en rápida sucesión, incluso en nuestro hospital”.

La peor pesadilla de un padre, dijo Flattau, es lo que sucedería si muriera y nadie pudiera hacerse cargo de sus hijos. “Y la peor pesadilla les ocurrió a cientos de personas con el aumento de COVID: personas cuyos hijos dependían de ellos”.

Un informe del Fondo United Hospital (UHF, por sus siglas en inglés) publicado en septiembre, reveló que la hija de Wanda era una de los aproximadamente 4,200 niños de la ciudad de Nueva York que perdieron al menos a uno de sus padres a causa de la COVID-19. Otros 325,000 estaban cerca o fueron empujados directamente a la pobreza.

“La comparación más cercana en el estado sería el 11 de septiembre, cuando más de 3,000 niños perdieron a un padre”, según Suzanne Brundage, directora de la Iniciativa de Salud Infantil de UHF y coautora del informe. “La pérdida de un padre o cuidador durante la niñez aumenta el riesgo de que el niño desarrolle una variedad de malos resultados a lo largo de su vida, incluida una peor salud mental y física”.

Uno de cada 600 niños negros y uno de cada 700 niños hispanos perdieron a un cuidador, en comparación con uno de cada 1,400 niños asiáticos y uno de cada 1,500 niños blancos, según el estudio. También se encontró que el 57 por ciento de las muertes de padres ocurrieron en el Bronx, Brooklyn y Queens.

Montefiore se acercó a la Fundación Robin Hood para brindar apoyo de emergencia. Los fondos brindan apoyo para costos de entierro, ayuda con las facturas de servicios públicos, alquiler y otros gastos. “Nuestros vecinos de bajos ingresos se han visto afectados de manera desproporcionada por la pandemia en términos de todo, desde la pérdida de ingresos hasta la inseguridad alimentaria e incluso la muerte”, dijo Kelvin Chan, Ph.D., director general de Robin Hood.

El programa ayuda a apoyar a las familias que han sufrido la pérdida de un padre o cuidador.

Montefiore ha financiado a más de 200 hogares y planea ayudar a cientos más. “Lo que hemos aprendido es que la ayuda en efectivo es extremadamente útil para las familias que están en crisis al simplemente darles un poco más de tiempo para que puedan descubrir una nueva normalidad por sí mismas”, dijo Flattau.

Además, las familias que no cumplen con los requisitos de elegibilidad son conectadas con un trabajador social. Todas las familias se someten a una evaluación y se les acerca con otros beneficios que pueden utilizar.

“Tenemos un equipo de trabajadores sociales increíbles que están realmente dedicados a esto. Trabajaron durante el aumento de la COVID con muchas de estas familias en este tipo de situación”, dijo. “Es una extensión del trabajo que, de alguna manera, parece imposible porque todos tenemos trabajos diurnos. Pero lo estamos haciendo de todos modos. Porque es lo único que se puede hacer”.

Para calificar para la asistencia en efectivo, los hogares deben tener niños o adultos jóvenes de hasta 26 años y con necesidades económicas. “Definimos eso como tener dificultades para pagar lo básico como los costos de vivienda, alquiler, alimentos y servicios públicos y conectividad para el aprendizaje a distancia”, dijo Flattau.

Los participantes deben ser referidos por un clínico autorizado, que puede ser un médico, un trabajador social o un psicólogo. “Por ejemplo, los pediatras que nos envían referencias de hogares donde el niño que cuidan era su paciente durante la pandemia”.

El informe de UHF estimó que se necesitarán $800 millones de dólares el próximo año para inversiones en vivienda, alimentos, seguro médico y aprendizaje remoto para satisfacer las necesidades básicas de los niños afectados por la pandemia.

Las familias que perdieron a uno de sus padres y, en algunos casos, al principal asalariado, están saliendo de la clase media y trabajadora. “Esta no es una solución, una panacea para los problemas estructurales de nuestra sociedad de ninguna manera”, dijo Flattau. “Dicho esto, cualquiera que esté criando a un niño sabe lo importante que es superar el próximo mes, el próximo año, entre un momento de dolor y la necesidad de curación. Ayudar a las personas a sobrevivir sigue siendo una causa digna”.

Perder a su mejor amiga fue difícil para Daphne. “He jugado el juego de la culpa”, dijo. “He culpado a todos y a todo. Incluso he culpado al presidente. Esa es una forma de deshacerse del dolor”.

Ella les dice a sus hijos que quiere que estén cerca.

“No puedo morir a menos que ustedes sean cercanos”, les explica Daphne. “Porque mientras ustedes estén juntos, nunca caerán, porque su hermana siempre los respaldará. Así éramos Wanda y yo”.

Ahora la hija de Wanda se está acercando a la hija menor de Daphne, una niña de 14 años. “Es como Wanda y yo de nuevo”.

 

Si usted es un profesional médico que desea recomendar a una familia al programa, envíe un correo electrónico a familyresiliencefund@montefiore.org. Para donar o convertirse en socio, por favor visite montefiore.org/family-social-medicine.