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Raising autism awareness at Roberto Clemente

Story by Robin Elisabeth Kilmer

Eli at clemente

“[Elijah] definitely feels comfortable here,” says García of Roberto Clemente State Park.

When Melissa García’s son Elijah was five, he told all of his friends in kindergarten that he wanted to be a paleontologist.

“He sounded like a professor,” she recalled.

García’s son has Asperger’s syndrome, an autism spectrum disorder sometimes associated with atypical verbal skills.

Children with disorders on the autism spectrum are often characterized as having difficulty in social situations, and often have an acute, intractable focus on specific things, as well as repetitive behaviors and interests.

Children with autism spectrum disorders can have strong reactions to unexpected sensory stimulation. The stimulation can come in the form of loud noises, flashing lights – often the kind of thing that most kid-friendly places strive to provide.

“It was very hard when we went out,” said García, recalling the times her son got upset in public. “People would tell me to control my child, and I have to explain myself a lot.”

García found a solution when she started taking Elijah to Roberto Clemente State Park, where she works as the Assistant Regional Parks and Recreation Coordinator.

“He doesn’t have many places to play, but he definitely feels comfortable here.”

García decided she wanted to give other parents and their children with autism spectrum disorders a chance to have fun at Roberto Clemente State Park, too.

On Sat., Apr. 20th, Roberto Clemente State Park will be holding its first annual Autism Awareness Day, organized by García herself.

Activities will include a puppet show, a carnival, movies, and arts and crafts.

All the events are indoors, and aside from the carnival, all will be in separate rooms. If the kids are overwhelmed by one room, they can go to a separate space.

“The Bronx especially needs this kind of visibility in order to minimize the stigma of individuals with special needs,” said Lisa Quiñónes-Fontanez, here with son Norrin.

“The Bronx especially needs this kind of visibility in order to minimize the stigma of individuals with special needs,” said Lisa Quiñónes-Fontanez, here with son Norrin.

“Parents can come and not have to explain themselves [if their child gets upset],” said García. We’ll all understand.”

García says that in the Bronx there are very few places where parents with autistic children feel comfortable visiting.

There are also few resources.

When García pulled her son out of public school because there were too many students in Elijah’s special education class, she didn’t find any private schools in the Bronx that were able to cater to his needs. Elijah now travels to Westchester County for school, and is in a class of six students.

“He’s a very different person now that he’s at a school where people understand him,” said García.

Science is one of his favorite subjects, and Elijah, now 14, is planning on representing his school and run track at the Special Olympics.

That Elijah is flourishing is welcome news, but that he has to travel nearly an hour outside of the borough highlights the need for more services and programs in the Bronx for families like Garcia’s.

“It’s important that we have and support these kinds of events for children with special needs,” said Lisa Quiñónes-Fontanez, an award-winning blogger who started writing about her experience with autism after her son was diagnosed four years ago.

On her blog, Autism Wonderland, Quiñónes-Fontanez stresses the need for a school for autistic children in the Bronx.

Quiñónes-Fontanez sees Saturday’s event as the beginning of a new era of understanding of autism in the Bronx, and will be attending with her 6-year-old son, Norrin.

“The Bronx especially needs this kind of visibility in order to create awareness within the community and minimize the stigma of individuals with special needs,” said Quiñónes-Fontanez.

“It’s great that Melissa put together this event. There are so many families impacted by autism – they really need the support of their borough and kids with autism need to feel embraced by their community.”

While it might take the community some time, García says parents are already embracing the event.

“They’ve told me they’re very excited, and very grateful that we’re doing this.”

Autism Awareness Day is on Sat., April 20 from 12 p.m. to 4 p.m., at Roberto Clemente State Park, located at 301 West Tremont Avenue.

Please feel free to contact Melissa for more information at Melissa.García@parks.ny.gov or at 718.299.8750.

For a peek into the life of one mother of an autistic child, read Lisa Quiñónes-Fontanez’s blog, Autism Wonderland: www.autismwonderland.com.

 

No sólo diversión y juegos

Aumentando la conciencia del autismo en Roberto Clemente

Historia por Robin Elisabeth Kilmer

Eli at clemente

“[Elías] definitivamente se siente cómodo aquí”, dijo García del parque estatal Roberto Clemente.

Cuando el hijo de Melissa García, Elijah, tenía cinco años, le dijo a todos sus amigos en el jardín de niños que quería ser paleontólogo.

“Sonaba como un profesor”, ella recordó.

El hijo de García tiene síndrome de Asperger, un desorden del espectro del autismo a veces asociado con habilidades verbales atípicas.

Los niños con desórdenes del espectro del autismo a menudo se caracterizan por tener dificultad en situaciones sociales, y a menudo tienen un enfoque agudo, intratable, en cosas específicas, así como comportamientos e intereses repetitivos.

A menudo, los niños con desórdenes del espectro autista tienen fuertes reacciones a la estimulación sensorial inesperada. La estimulación sensorial inesperada puede venir en forma de ruidos fuertes, luces intermitentes, a menudo el tipo de cosas que la mayoría de los lugares agradables para los niños se esfuerzan por proveer.

“Era muy duro cuando salíamos”, dijo García, recordando las veces que su hijo se molestaba en público. “La gente me decía que controlara a mi hijo y tenía mucho que explicarme”.

García encontró una solución cuando comenzó a llevar a Elijah al parque estatal Roberto Clemente, donde trabaja como asistente del coordinador de parques regionales y recreación.

“Él no tiene muchos lugares para jugar, pero sin duda se siente cómodo aquí”.

García decidió que quería dar a otros padres y sus niños con trastornos del espectro del autismo la oportunidad de divertirse en el parque estatal Roberto Clemente.

El sábado 20 de abril, el parque estatal Roberto Clemente celebrará su primer Día anual de conciencia sobre el autismo, organizado por la misma García.

Las actividades incluirán un espectáculo de marionetas, un carnaval, películas y artes y oficios.

Todos los eventos son interiores, y excepto por el carnaval, se llevarán a cabo en cuartos separados. Si los niños se sienten abrumados por una habitación, pueden ir a un sala aparte.

“Los padres pueden venir y no tener que dar explicaciones [si su hijo se molesta]”, dijo García. Todos vamos a entender”.

“The Bronx especially needs this kind of visibility in order to minimize the stigma of individuals with special needs,” said Lisa Quiñónes-Fontanez, here with son Norrin.

“El Bronx necesita especialmente este tipo de visibilidad para reducir el estigma de las personas con necesidades especiales”, dijo Lisa Quiñónes-Fontanez, con su hijo Norrin..

García dice que en el Bronx hay muy pocos lugares donde los padres de niños autistas se sienten cómodos llevándolos.

También hay pocos recursos.

Cuando García sacó a su hijo de la escuela pública porque había demasiados estudiantes en la clase de educación especial de Elijah, no pudo encontrar ninguna escuela privada en el Bronx que tuviera la capacidad de atender las necesidades de su hijo. Elijah ahora viaja al condado de Westchester para asistir a la escuela, está en una clase de seis estudiantes.

“Él es una persona muy diferente ahora que está en una escuela donde la gente lo entiende”, dijo García.

La ciencia es uno de sus temas favoritos, y Elijah, ahora de 14 años, está pensando en representar a su escuela y correr en la pista en los Juegos Olímpicos Especiales.

Que Elías esté floreciendo es una buena noticia, pero que él tenga que viajar más de una hora fuera de la ciudad resalta la necesidad de más servicios y programas en el Bronx para familias como la de García.

“Es importante que tengamos y apoyemos este tipo de eventos para niños con necesidades especiales”, dijo Lisa Quiñónes-Fontanez, una blogger premiada que comenzó a escribir sobre su experiencia con el autismo después de que su hijo fue diagnosticado hace cuatro años.

En su blog, Autismo Wonderland, Quiñónes-Fontanez hace hincapié en la necesidad de tener una escuela para niños autistas en el Bronx.

Quiñónes-Fontanez ve el evento del sábado como el comienzo de una nueva era de comprensión del autismo en el Bronx, y asistirá con ella su hijo de 6 años de edad, Norrin. “El Bronx necesita especialmente este tipo de visibilidad con el fin de crear conciencia en la comunidad y reducir el estigma de las personas con necesidades especiales”, dijo Quiñónes-Fontanez.

“Es muy bueno que Melissa armara este evento. Hay tantas familias afectadas por el autismo que realmente necesitan el apoyo de su condado, y los niños con autismo necesitan sentirse apoyados por su comunidad”.

Si bien puede tomarle algún tiempo a la comunidad, García dice que los padres ya están adoptando el evento.

“Me han dicho que están muy contentos y muy agradecidos de que estemos haciendo esto”.

El Día de conciencia sobre el autismo es el sábado 20 de abril de 12 p.m. a 4 p.m., en el parque estatal Roberto Clemente, situado en el número 301 de la avenida West Tremont.

Por favor, no dude en ponerse en contacto con Melissa para más información en Melissa.García@parks.ny.gov o al teléfono 718.299.8750.

Para echar un vistazo a la vida de una madre de un niño autista, lea el blog de Lisa Quiñónes-Fontanez, Autismo Wonderland: www.autismwonderland.com.