Minding the Medallion 
Cuidando el medallón

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Minding the Medallion 

Council passes bills to assist cab drivers

Story by Gregg McQueen

Councilmember Ydanis Rodríguez has pushed for a task force on the value of taxi medallions.

The City Council passed a legislative package on November 14 aimed at assisting cab drivers, including one bill to establish a task force that will study the devaluation of taxi medallions in recent years.

Many cab drivers have been forced into bankruptcy and financial ruin — and several have committed suicide — as the value of medallions has plummeted from $1.3 million in 2014 to as little as $100,000 currently.

The task force will consist of nine members from various city agencies and sectors of the taxi industry.

Councilmember Ydanis Rodríguez, who sponsored the bill creating the task force, said his primary goal was helping not large for-hire vehicles corporations, but the 6,000 individual medallion owners in the city.

“Change can’t come fast enough,” said Taxi Workers Alliance Executive Director Bhairavi Desai.

“That’s the group I want to focus on,” he said. “They use the value of the medallion to get mortgage on their house, to send their kids to college.”

Other bills were passed that would provide financial and mental health counseling to drivers, and create an office of inclusion within the Taxi and Limousine Commission (TLC).

The TLC will set up driver assistance centers to offer financial and mental health help, as well as referrals to nonprofit organizations.

“While the city builds on the For-Hire-Vehicle cap and moves on a package of bills, including one that passed today on a Council task force to study medallion debt, change can’t come fast enough when every day is a struggle for drivers,” New York Taxi Workers Alliance Executive Director Bhairavi Desai said in a statement.

The legislative package was passed as news of another taxi driver suicide — the eighth in the city within the past year — was revealed. The TLC confirmed that 58-year-old driver Roy Kim of Queens hung himself at his Bayside home on November 5.

Kim was reportedly more than $500,000 in debt due to purchasing his taxi medallion and struggling to stay financially solvent.

“This tragedy underscores the importance of finding new ways for government, the industry and lenders to work in unity to address the financial challenges that are weighing so heavily on our licensees,” said TLC Chairwoman Meera Joshi in a statement. “Modifying, restructuring and lowering loans would go a long way in providing relief and keeping taxi services available to New Yorkers for years to come. We are heartened by the City Council’s substantive efforts, both past and pending, to help us support our licensees through this terribly difficult time.”

There are 6,000 individual medallion owners in the city.

“Our message to drivers is to hold on: we are SO close to making this industry better, and you are not alone,” said the Independent Drivers Guild (IDG) in a statement. The group encouraged drivers who are feeling distressed to contact NYC Well at 888.NYC.WELL or text “Well” to 65173 for support.

“We are developing a mental health and wellness program which we hope will prevent more families from losing their loved one. The program will launch in the coming months with the support of the Black Car Fund,” the IDG said.

Rodríguez expressed regret that Kim took his own life before new legislation that could have potentially helped him was up and running.

“It breaks my heart. We’re getting close to the holiday, and there’s a family that lost someone,” he remarked. “We weren’t there to support him.”

Cuidando el medallón

Concejo aprueba proyectos de ley para ayudar a taxistas

Historia por Gregg McQueen

La presidenta de TLC, Meera Joshi.

El 14 de noviembre, el Concejo Municipal aprobó un paquete legislativo destinado a ayudar a los taxistas, incluyendo un proyecto de ley para crear un grupo de trabajo que estudiará la devaluación de los medallones de taxis en los últimos años.

Muchos taxistas han sido forzados a la quiebra y la ruina financiera, y varios se han suicidado, ya que el valor de los medallones se ha desplomado de $1.3 millones de dólares en 2014 a tan solo $100,000 dólares en la actualidad.

El grupo de trabajo estará compuesto por nueve miembros de diversas agencias de la ciudad y sectores de la industria del taxi.

El concejal Ydanis Rodríguez, quien presentó el proyecto de ley para la creación del grupo de trabajo, dijo que su objetivo principal es ayudar no a las grandes corporaciones de vehículos de alquiler, sino a los 6,000 propietarios de medallones individuales en la ciudad.

“Ese es el grupo en el que quiero concentrarme”, dijo. “Utilizan el valor del medallón para obtener la hipoteca de su casa, para enviar a sus hijos a la universidad”.

Se aprobaron otros proyectos de ley que proporcionarían asesoría financiera y de salud mental a los conductores, y crearían una oficina de inclusión dentro de la Comisión de Taxis y Limusinas (TLC, por sus siglas en inglés).

La TLC establecerá centros de asistencia al conductor para ofrecer ayuda financiera y de salud mental, así como referencias a organizaciones sin fines de lucro.

“Si bien la ciudad se basa en el límite de vehículos de alquiler y se mueve en un paquete legislativo, incluyendo uno que se aprobó hoy en un grupo de trabajo del Concejo para estudiar la deuda de medallones, el cambio no puede ocurrir lo suficientemente rápido cuando todos los días son una lucha para los conductores”, dijo en una declaración la directora ejecutiva de la Alianza de Trabajadores de Taxis de Nueva York, Bhairavi Desai.

El paquete legislativo fue aprobado cuando se reveló la noticia del suicidio de otro taxista, el octavo en la ciudad en el último año. La TLC confirmó que el conductor Roy Kim de Queens, de 58 años, se ahorcó en su casa de Bayside el 5 de noviembre.

Kim supuestamente tenía una deuda de más de $500,000 dólares debido a la compra de su medallón de taxi y a la lucha por mantenerse financieramente solvente.

“Esta tragedia subraya la importancia de encontrar nuevas formas para que el gobierno, la industria y los prestamistas trabajen en unidad para enfrentar los desafíos financieros que pesan tanto en nuestros titulares de licencia”, dijo la presidenta de la TLC, Meera Joshi, en una declaración. “Modificar, reestructurar y reducir los préstamos ayudaría mucho a brindar alivio y mantener los servicios de taxi a disposición de los neoyorquinos durante los próximos años. Nos sentimos alentados por los considerables esfuerzos del Concejo Municipal, tanto pasados como pendientes, para ayudarnos a apoyar a nuestros titulares de licencias en este momento terriblemente difícil”.

“Nuestro mensaje a los conductores es que resistan: estamos MUY cerca de mejorar esta industria, y no están solos”, dijo el Gremio de Conductores Independientes (IDG, por sus siglas en inglés) en un comunicado. El grupo animó a los conductores que se sientan angustiados a ponerse en contacto con NYC Well al teléfono 888.NYC.WELL o enviando el texto “Well” al 65173 para obtener apoyo.

Hay 6,000 dueños de medallones individuales en la ciudad.

“Estamos desarrollando un programa de salud mental y bienestar que esperamos evite que más familias pierdan a sus seres queridos. El programa se lanzará en los próximos meses con el apoyo del Black Car Fund”, dijo el IDG.

Rodríguez lamentó que Kim se suicidara antes de que se pusiera en marcha una nueva legislación que podría haberlo ayudado.

“Me rompe el corazón. Nos estamos acercando a las fiestas y hay una familia que perdió a alguien”, comentó. “No estuvimos ahí para apoyarlo”.