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Mind Matters
Asuntos Mentales

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Story and photos by Monica Barnkow 

“Therapy worked,” said Camille Stanford.
“Therapy worked,” said Camille Stanford.

Camille Stanford has struggled – with struggling.

For the Hostos Community College student, balancing her work, academic and life responsibilities are simply in a day’s work.

She has been a straight A student who had earned the salutatorian spot in her class.

But when it all became too much in 2014, Stanford sought help.

“I was very stressed out with personal, work and school issues,” she explained. She visited with trusted administrators at Hostos and began counseling.

Though she had family members and friends to talk with, the value of an independent and neutral sounding board was critical.

“I am on the receiving end of therapy,” said Stanford. “[It] is a place to talk to somebody.”

Stanford spoke at the Urban Youth Alliance International’s 11 Annual Bronx Mental Health Forum held on Fri., Jun. 5th at the Lincoln Medical and Mental Health Center; this year’s discussion focused on how mental health is addressed in schools.

The discussion focused on intervention and assistance.
The discussion focused on intervention and assistance.

Opening remarks were delivered by New York City’s First Lady Chirlane McCray, who also serves as the Chair of the nonprofit organization, the Mayor’s Fund to Advance New York City.

McCray has been an outspoken advocate for mental health initiatives, and has shared publicly how her daughter Chiara, at the age of 18, revealed that she was suffering from anxiety, depression, and addiction.  

“Children bring their pain into school,” said McCray.

“It’s personal,” she said at another recent public appearance on the topic. “It comes from the heart. It’s my family. My parents suffered from depression. Our daughter recently talked about her struggles. But also in my life, I feel as though it’s the one thing that no one ever talks about.”

“It’s personal,” said Chirlane McCray.
“It’s personal,” said Chirlane McCray.

Among those in attendance were industry and academic professionals, elected officials, family members, students and residents.

The panel was moderated by Eric Brettschneider, First Deputy Commissioner of the New York City Administration for Children’s Services (ACS).

Gary Belkin, Executive Deputy Commissioner at the city’s Department of Health and Mental Hygiene, said that suicide ideation, bullying and depression figured as the most common and pressing issues faced by adolescents and youths.

Schools are strategically important places to identify problems early, as it is where children spend a significant amount of time, explained Belkin. A school setting can also offer a less intimidating space than a hospital or clinic for children to open up about problems.

He said it was important to reinforce “secure attachment,” or the feeling of safety.

“Feeling that the world is safe is something that can give you resilience for the rest of your life,” said Belkin, who recommended that schools offer relaxation practices.

Gary Belkin is Executive Deputy Commissioner at the city’s Department of Health and Mental Hygiene.
Gary Belkin is Executive Deputy Commissioner at the city’s Department of Health and Mental Hygiene.

Councilmember Andrew Cohen, who is also Chair of the Council’s Mental Health Committee, argued that schools too often lacked resources.

“There is such a shortage,” he said. “It really is about how to focus on how the city does with the resources it has.”

The de Blasio administration has announced that it would allocate millions of dollars in this next executive budget for mental health initiatives that would increase services offered at family shelters for runaway youths and survivors of domestic violence, among other efforts.

Officials have said that the spending would exceed $100 million in the two years beginning July 1.

It would come in handy, said panelists.

Scott Bloom, Director of School Mental Health Services for the city’s Department of Education (DOE), said that “targeted intervention,” a particularized assessment of each individual case in which the student’s home and school settings were also studied, was key.

“It is important we understand the language of the school, the culture,” he said. “You want to align the mental health program to the [school’s] vision and the mission.”

“Children bring their pain into school,” said McCray.
“Children bring their pain into school,” said McCray.

Understanding children’s home environment and their parents’ own personal backgrounds, they said, was another relevant component of addressing mental health problems.

“More important is really working with their parents, their experience with institutions, with organizations, and with their own mental health,” added Belkin.

Until recently, it was fairly common that school administrators would look to remove children who evinced disruptions or problems from class and send them to local hospitals for treatment, said Nelson Mar, Senior Staff Attorney and Education Law Specialist at Legal Services NYC- Bronx.

“Schools have been sending disruptive students to hospital emergency rooms,” said Mar.

But in 2013, Legal Services NYC and eleven New York City parents of children with mental health problems brought a lawsuit against the city to curtail the practice of calling 911 and removing children from school by ambulance.

The case was settled in December 2014 and called for children to be sent to ERs only in the cases of a real medical emergency rather than as a disciplinary or punitive measure.

Angela McBride, the DOE’s Director of Evaluation and Eligibility at the Division of Specialized Instruction and Student Support, stressed the need to treat children with specific disabilities in less restrictive environments.

“Children do better when they have positive peers,” said McBride. Children benefited from being in school and in proximity with others that could act as their role models.

McBride also spoke about the referral process for children with special needs. She said that parents who thought their children needed special education measures should simply write a letter to school administrators stating as much and seeking a formal evaluation.

The de Blasio-McCray family.
The de Blasio-McCray family.

However, admitting and maintaining a child in a special education class required consent by both parents and school mental health counselors.

“Any parent with a child in any special education class has the right to revoke consent at any time,” said McBride.

George Nodarse, Clinical Director of Bronx-Lebanon Hospital’s Child Study Center, highlighted the advantages of a school-based mental health center.

It can provide on-site assessment and crisis intervention, helping avoid delays in academic development, he noted, and said that the on-site model had so far yielded positive results.

“In the group we treat, we see a decrease in psychiatric hospitalization,” said Nodarse.

It was important to engage all parties, he added.

“We should train our teachers to become more aware,” he said.

And all agreed that, despite strides made in destigmatizing struggles with mental health, more needed to be done to provide sensitive and targeted care.

“You have to have a cultural change,” said Belkin.

Nelson Mar is the Senior Staff Attorney and Education Law Specialist at Legal Services NYC- Bronx.
Nelson Mar is the Senior Staff Attorney and Education Law Specialist at Legal Services NYC- Bronx.

For Camille Stanford, the change was a result of intervention and engagement right at school– and she wants the same for others.

She was grateful to be able to access services at Hostos, and expressed the desire to see similar services replicated for students throughout the city.

“It is a program that should exist in schools of all levels,” she said.

“Therapy worked and it’s still working.”


Asuntos Mentales

Historia y fotos por Mónica Barnkow 

Scott Bloom, Director of School Mental Health Services for the city’s Department of Education.
Scott Bloom, director de Servicios Escolares de Salud Mental del Departamento de Educación de la ciudad.

Camille Stanford ha tenido problemas con los problemas.

Para la estudiante del Hostos Community College, equilibrar sus responsabilidades laborales, académicas y de la vida es simplemente un día normal.

Ella ha sido una estudiante de promedio perfecto que se ganó el lugar para dar la bienvenida a su generación.

Pero cuando todo se volvió demasiado en 2014, Stanford buscó ayuda.

“Estaba muy estresada con los asuntos personales, laborales y escolares”, explicó. Visitó a los administradores de confianza en Hostos y comenzó una terapia.

Aunque ella tenía familiares y amigos con los cuales hablar, el valor de una caja de resonancia independiente y neutral fue crítico.

“Estoy en el extremo receptor de la terapia”, dijo Stanford. “[Este] es un lugar para hablar con alguien”.

Stanford habló en el 11° Foro Anual de Salud Mental de la Alianza Internacional de la Juventud Urbana del Bronx, celebrado el viernes 5 de junio en el Centro Lincoln de Salud Mental y Médica. El debate de este año se centró en cómo se aborda la salud mental en las escuelas.

Las palabras de apertura estuvieron a cargo de la primera dama de la ciudad de Nueva York, Chirlane McCray, quien también se desempeña como presidenta del Fondo del Alcaldía para el Avance de la ciudad de Nueva York, una organización sin fines de lucro.

Chiara de Blasio has publicly discussed her struggles with depression.
Chiara de Blasio ha discutido públicamente su lucha con la depresión.

McCray ha sido una firme defensora de las iniciativas de salud mental y ha compartido públicamente cómo su hija Chiara, a la edad de 18 años, reveló que sufría de ansiedad, depresión y adicción.

“Los niños llevan su dolor a la escuela”, dijo McCray.

“Es personal”, dijo en otra aparición pública reciente sobre el tema. “Viene del corazón. Es mi familia. Mis padres sufrieron de depresión. Nuestra hija recientemente habló de sus luchas. Pero también en mi vida, siento como si fuese la única cosa de la que nunca nadie habla”.

Entre los asistentes estuvieron profesionales de la industria y académicos, funcionarios electos, familiares, estudiantes y residentes.

El panel fue moderado por Eric Brettschneider, primer comisionado adjunto de la Administración de  Servicios Infantiles de la ciudad de Nueva York (ACS por sus siglas en inglés).

Gary Belkin, comisionado ejecutivo adjunto del Departamento de Salud e Higiene Mental de la ciudad, dijo que el suicidio, la intimidación y la depresión figuran como los problemas más comunes y urgentes que enfrentan adolescentes y jóvenes.

Nelson Mar is the Senior Staff Attorney and Education Law Specialist at Legal Services NYC- Bronx.
Nelson Mar es abogado senior y especialista en derecho educativo en Servicios Legales NYC- Bronx.

Las escuelas son lugares de importancia estratégica para identificar los problemas a tiempo, ya que es en donde los niños pasan una cantidad significativa de tiempo, explicó Belkin. Un ambiente escolar también puede ofrecer un espacio menos intimidante que un hospital o clínica para que los chicos expresen sus problemas.

Dijo que era importante reforzar el “apego seguro” o la sensación de seguridad.

“Sentir que el mundo es seguro es algo que te puede dar resistencia para el resto de tu vida”, dijo Belkin, quien recomienda que las escuelas ofrezcan prácticas de relajación.

El concejal Andrew Cohen, quien también es presidente del Comité de Salud Mental del Concejo, argumentó que las escuelas frecuentemente carecen de recursos.

“Hay una escasez tal”, dijo. “Realmente se trata de enfocarnos en cómo hacer que la ciudad lo logre con los recursos que tiene”.

The de Blasio-McCray family.
La familia de Blasio-McCray.

La administración de Blasio ha anunciado que destinaría millones de dólares en el próximo presupuesto ejecutivo para las iniciativas de salud mental que aumentarían los servicios ofrecidos en refugios familiares para jóvenes fugitivos y sobrevivientes de violencia doméstica, entre otros esfuerzos.

Las autoridades han dicho que el gasto podría superar los $100 millones de dólares en los dos años siguientes a partir del 1 de julio.

Sería muy útil, dijeron los panelistas.

Scott Bloom, director de Servicios Escolares de Salud Mental del Departamento de Educación de la ciudad (DOE por sus siglas en inglés), dijo que “la intervención dirigida” -una evaluación particular de cada caso individual en el que también se estudie la configuración familiar y escolar del estudiante- fue clave.

“Es importante que entendamos el idioma de la escuela, la cultura”, dijo. “Queremos alinear el programa de salud mental a la visión [de la escuela] y su misión”.

Entender el entorno familiar de los niños y los propios antecedentes personales de sus padres, dijo, es otro componente relevante para abordar los problemas de salud mental.

“Lo más importante es realmente trabajar con sus padres, con su experiencia con las instituciones, las organizaciones y con su propia salud mental”, agregó Belkin.

Hasta hace poco, era bastante común que los administradores escolares retiraran a los niños que mostraban alteraciones o problemas en la clase y los enviaban a hospitales locales para recibir tratamiento, dijo Nelson Mar, abogado senior y especialista en derecho educativo en Servicios Legales NYC- Bronx.

“Las escuelas han estado enviando a los alumnos problemáticos a las salas de emergencia de los hospitales”, dijo Mar.

Pero en 2013, Servicios Legales de Nueva York y once padres de niños con problemas de salud mental de la ciudad de Nueva York demandaron a la ciudad para reducir la práctica de llamar al 911 y retirar a los niños de la escuela en ambulancia.

“Children bring their pain into school,” said McCray.
“Los niños llevan su dolor a la escuela”, dijo McCray.

El caso se resolvió en diciembre de 2014 y solicitó que los niños sean enviados a las salas de emergencia sólo en los casos de una emergencia médica real y no como medida disciplinaria o punitiva.

Ángela McBride, directora de Evaluación y Elegibilidad del DOE en la División de Instrucción Especializada y Apoyo al Estudiante, hizo hincapié en la necesidad de tratar a los niños con discapacidades específicas en ambientes menos restrictivos.

“A los niños les va mejor cuando tienen compañeros positivos”, dijo McBride. Los niños se benefician de estar en la escuela y de sentirse cercanos con otras personas que podrían ser sus modelos a seguir.

McBride también habló sobre el proceso de referencia para los niños con necesidades especiales. Ella dijo que los padres que piensan que sus hijos necesitan medidas de educación especial deben simplemente escribir una carta a los administradores escolares indicando qué buscan en una evaluación formal.

Sin embargo, la admisión y el mantenimiento de un niño en una clase de educación especial requieren del consentimiento de ambos padres y de los consejeros de salud mental de la escuela.

Gary Belkin is Executive Deputy Commissioner at the city’s Department of Health and Mental Hygiene.
Gary Belkin es el comisionado ejecutivo adjunto del Departamento de Salud e Higiene Mental de la ciudad.

“Cualquier padre con un niño en cualquier clase de educación especial tiene el derecho a revocar el consentimiento en cualquier momento”, dijo McBride.

George Nodarse, director clínico del Centro de Estudios Infantiles del Hospital Bronx-Lebanon, destacó las ventajas de un centro de salud mental en las escuelas.

Puede proporcionar evaluación in situ e intervención en crisis, ayudando a evitar retrasos en el desarrollo académico, señaló, y dijo que el modelo en el lugar hasta ahora ha dado resultados positivos.

“En el grupo que tratamos hemos visto una disminución en la hospitalización psiquiátrica”, dijo Nodarse.

Es importante involucrar a todas las partes, agregó.

“Debemos formar a nuestros profesores para ser más conscientes”, dijo.

Y todos coincidieron en que, a pesar de los avances logrados para quitar el estigma de luchar contra la salud mental, hay mucho más por hacer para proporcionar sensibilidad y cuidados dirigidos.

“Debes tener un cambio cultural”, dijo Belkin.

“It’s personal,” said Chirlane McCray.
“Es personal”, dijo Chirlane McCray.

Para Camille Stanford, el cambio fue resultado de la intervención y la participación justo en la escuela y ella quiere lo mismo para los demás.

Se siente agradecida de poder acceder a los servicios en Hostos, y expresó el deseo de ver servicios similares replicados para los estudiantes de toda la ciudad.

“Es un programa que debe existir en las escuelas de todos los niveles”, dijo.

“La terapia funcionó y todavía funciona”. 

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