Mentoring onto manhood
Guiándolos hacia la adultez

Mentoring onto manhood

Story and photos by Gregg McQueen

Learning to tie one on.
Learning to tie one on.

These were men on message.

More than 300 male students from local high schools gathered at Monroe College recently for a forum on male empowerment.

Students were joined by over 40 mentors from a variety of professions, including lawyers, doctors, judges, policemen, bankers and Monroe faculty members, who told high schoolers how they overcame personal obstacles and challenges to achieve in their careers.

The event was started seven years ago by Dr. Cecil Wright, Dean of Admissions at Monroe College, to give minority youth the opportunity to encounter men from surrounding urban neighborhoods who went on to achieve success.

“Young men of color are an endangered species,” remarked Wright. “Our mission is for these young men to know that in the Bronx, there are a number of others who grew up in their neighborhood who are doing a phenomenal job.”

Wright said he designed the annual male empowerment event to help combat weak college enrollment and completion rates for urban minority men, specifically African-Americans and Latinos, and inspire more high schoolers to seek higher education.

This year’s forum on March 31st incorporated the theme “Tying into Manhood,” which organizers said reflected the transition from youth to adulthood.

“The message is you can be whatever you want to be,” said Judge Rubén Franco.
“The message is you can be whatever you want to be,” said Judge Rubén Franco.

The teenage attendees were given symbolic blue ties to place put on themselves.
Throughout the day, academic excellence, personal accountability, character and community service were emphasized by mentors, who tried to influence attendees to make positive and productive life choices.

Judge Rubén Franco, Justice of New York State Supreme Court, has participated in the male empowerment event for the past five years.

With high rates of crime, poverty and single-parent homes in the Bronx, Franco said it was imperative to allow young men to envision hope within their futures.

“Unfortunately, in many of our communities, they see a lot of people involved in negative things,” commented Franco. “The mentors here can share a different story. The message is you can be whatever you want to be.”

Rather than use a lecture format, event organizers sat students at tables with a mentor to facilitate informal, open discussions.

Mentors explained choices made in their own lives that placed them on the path to success and allowed them to achieve in their own careers.

The event was started seven years ago by Dr. Cecil Wright, Dean of Admissions at Monroe College.
The event was started seven years ago by Dr. Cecil Wright, Dean of Admissions at Monroe College.

Keith Singer, a retired New York Police Department (NYPD) lieutenant and current crisis management consultant, told students of his hard upbringing in a one-parent household.

“I know the difficulties that are out there,” said Singer. “There are a lot of things these kids deal with that put them on the wrong path.”

“Even if you have a rough childhood, you can still overcome and achieve great things,” said Chase Thompson, a student at the Bronx Academy of Health Careers.

Gabriel Bosch, a student at Felisa Rincón de Gautier Institute for Law and Public Policy in the Bronx, said he appreciated the intimate group dialogue at the tables.

“I was surprised at how collaborative it was,” remarked Bosch. “The mentors weren’t just talking at us, but trying to get to know us.”

“It gives us an opportunity to exchange ideas,” explained mentor Lino Solis, a Harlem-based attorney. “Adults often complain that the youth don’t understand anything, but they have a lot to offer.”

Monroe professor Ahmed Tariq said it is important for high-school age students to begin formulating a plan of what they want to accomplish with their lives.

“When they see people who are successful, the more that message hits home that they can achieve something if you set goals,” said Tariq.

Over 300 students participated.
Over 300 students participated.

Singer agreed. “You’ve got to take it in small steps,” he said.

“If students see a pathway for the future, they’ll be motivated to grow and accept that they can change the script that growing up in urban neighborhoods tries to write for them,” added Solis.

In 2014, Monroe launched the AimHigh Empowerment Institute, a group geared to help first-year students gain confidence and connect with faculty and alumni.

Accounting student Mario Abikarin, a member of the Empowerment Institute, said it helped him become more serious about higher education and planning his future.

“At first, I didn’t really want to be in college — I only went because people told me I should,” remarked Abikarin. “But my eyes have been opened to the possibility that I could be more than I what I imagined I could be. It made me believe in myself, having a supporting cast of people with the same mindset.”

Dr. Steve Perry, an author and principal of Capital Preparatory Magnet School in Connecticut, delivered a keynote speech in which he told students that residing in an “at risk” community doesn’t mean they should succumb to failure.

“You can still overcome and achieve great things," said student Chase Thompson.
“You can still overcome and achieve great things,” said student Chase Thompson.

“You are most at risk when you don’t look around your community and say this isn’t the way it’s supposed to end,” said Perry. “The greatest statement you can make today is ‘I’m going to give success a try’ — ‘I’m going to take this notion of ‘at risk’ and crumple it up and throw it in the trash.”

Wright said that learning to deal with defeat is essential for young men to realize how to eventually have success.

“Failure is a part of life,” Wright stated. “Failure doesn’t mean it’s over, it’s just giving you an opportunity to step up and do bigger and better things.”

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Guiándolos hacia la adultez

Historia y fotos por Gregg McQueen

"[This] gives us an opportunity to exchange ideas," explained mentor Lino Solis (far) left with students.
“Nos da la oportunidad de intercambiar ideas”, explicó el mentor Lino Solís (izquierda extrema), con estudiantes.
Estos hombres estaban haciendo movimientos.

Más de 300 estudiantes varones de escuelas preparatorias locales se reunieron en el Monroe College recientemente para un foro sobre empoderamiento masculino.

Los estudiantes estuvieron acompañados por más de 40 mentores de una variedad de profesiones, incluyendo abogados, médicos, jueces, policías, banqueros y docentes de Monroe, quienes dijeron a los preparatorianos cómo superar los obstáculos y los desafíos personales para tener éxito en sus carreras.

El evento fue iniciado hace siete años por el Dr. Cecil Wright, decano de admisiones de Monroe College, para dar a los jóvenes de minorías la oportunidad de encontrarse con hombres de los barrios urbanos de los alrededores que alcanzaron el éxito.

“Los hombres jóvenes de color son una especie en peligro”, comentó Wright. “Nuestra misión es que estos jóvenes sepan que en el Bronx existen varios otros que crecieron en su vecindario y que están haciendo un trabajo fenomenal”.

Wright dijo que el evento anual de empoderamiento masculino fue diseñado para ayudar a combatir las débiles tasas de inscripción a, y de terminación de, la universidad para los hombres de minorías urbanas, especialmente afroamericanos y latinos, e inspirar a más estudiantes de preparatoria a buscar una educación superior.

Step by step.
Paso a paso.

El foro de este año del 31 de marzo incorporó el tema de “la vinculación a la edad adulta”, que los organizadores dijeron refleja la transición de la juventud a la edad adulta.

Los asistentes adolescentes recibieron lazos azules simbólicos para colocárselos.

Durante todo el día, la excelencia académica, la responsabilidad personal, el carácter y el servicio comunitario fueron enfatizados por los mentores, quienes trataron de influir en los asistentes para que tomen decisiones de vida positivas y productivas.

El juez Rubén Franco de la Corte Suprema del estado de Nueva York, ha participado en el evento de empoderamiento masculino durante los últimos cinco años.

Con altas tasas de criminalidad, pobreza y hogares monoparentales en el Bronx, Franco dijo que era fundamental permitir que los jóvenes visualicen una esperanza en su futuro.

“Lamentablemente, en muchas de nuestras comunidades, ven a muchas personas involucradas en cosas negativas”, comentó Franco. “Los mentores aquí pueden compartir una historia diferente. El mensaje es que pueden ser lo que quieran ser”.

En lugar de utilizar un formato de conferencia, los organizadores del evento se sentaron en las mesas de los estudiantes con un mentor para facilitar discusiones informales y abiertas.

Monroe professor Ahmed Tariq.
Ahmed Tariq, profesor de Monroe.

Los mentores explicaron las decisiones que tomaron que los colocaron en el camino correcto y les permitieron alcanzar el éxito en sus propias carreras.

Keith Singer, teniente retirado del Departamento de Policía de Nueva York (NYPD por sus siglas en inglés) y actual consultor de gestión de crisis, contó a los estudiantes sobre su dura crianza en un hogar monoparental.

“Conozco las dificultades que existen”, dijo Singer. “Hay muchas cosas con las que estos niños lidian que los ponen en el camino equivocado”.

“Incluso si tuvieron una infancia difícil, pueden dejarla atrás y lograr grandes cosas”, dijo Chase Thompson, estudiante de la Academia Bronx de Carreras de la Salud.

Gabriel Bosch, estudiante del Instituto de Derecho y Política Pública Felisa Rincón de Gautier en el Bronx, dijo agradecer el íntimo diálogo en grupo en las mesas.

“Me sorprendió lo cooperativo que fue”, comentó Bosch. “Los mentores no sólo estaban hablándonos, sino tratando de conocernos”.

The roundtable discussions.
Las mesas redondas.

“Nos da la oportunidad de intercambiar ideas”, explicó el mentor Lino Solís, un abogado de Harlem. “Los adultos a menudo se quejan de que los jóvenes no entienden nada, pero tienen mucho que ofrecer”.

Ahmed Tariq, profesor de Monroe, dijo que es importante para los estudiantes preparatorianos que empiecen a formular un plan de lo que quieren lograr con sus vidas.

“Cuando ven a personas exitosas, más les llega el mensaje de que pueden lograr algo si establecen objetivos,” dijo Tariq.

Singer estuvo de acuerdo. “Hay que ir dando pequeños pasos”, dijo.

"I know the difficulties that are out there," said retired lieutenant Keith Singer.
“Conozco las dificultades que existen”, dijo Keith Singer, teniente retirado.

“Si los estudiantes ven un camino al futuro, van a estar motivados para crecer y aceptar que pueden cambiar el guion que el crecer en barrios urbanos les escribe”, agregó Solís.

En 2014, Monroe puso en marcha el Instituto de Empoderamiento AimHigh, un grupo orientado a ayudar a los estudiantes de primer año a adquirir confianza y conectarse con profesores y alumnos.

Mario Abikarin, estudiante de contabilidad y miembro del Instituto de Empoderamiento, dijo que le ayudó a ser más serio sobre su educación superior y la planificación de su futuro.

“Al principio yo realmente no quería estar en la universidad, sólo vine porque la gente me dijo que tenía que hacerlo”, comentó. “Pero mis ojos se han abierto a la posibilidad de que puedo ser más de lo que imaginaba lo ser. El tener un equipo de apoyo de personas con la misma mentalidad me hizo creer en mí mismo”.

El Dr. Steve Perry, un escritor y director de la Escuela Preparatoria Capital Magnet en Connecticut, pronunció un discurso de apertura a través del cual les dijo a los estudiantes que residen en una comunidad “en riesgo” que no significa que deben sucumbir al fracaso.

Dr. Steve Perry, of Capital Preparatory Magnet School, delivered the keynote address.
El Dr. Steve Perry, director de la Escuela Preparatoria Capital Magnet en Connecticut, pronunció un discurso de apertura.

“Están más en riesgo cuando no miran alrededor de su comunidad y piensan que esa no es la forma en la que se supone deben terminar”, dijo Perry. “La mayor declaración que pueden hacer hoy es: voy a darle una oportunidad al éxito, voy a tomar esta noción de ‘en riesgo’ y la arrugaré y la tiraré a la basura”.

Wright dijo que aprender a lidiar con la derrota es esencial para que los hombres jóvenes se den cuenta de cómo tener éxito.

“El fracaso es parte de la vida”, declaró Wright. “El fracaso no significa se acabó, tan solo les da la oportunidad de redoblar los esfuerzos y hacer cosas más grandes y mejores”.

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