Love Letters on the Wall Story
Cartas de amor en un muro

Love Letters on the Wall Story

by Laura Dimon

Photos by Laura Dimon and QPHOTONYC

ArtScribe founder Rocky Otoo speaking(1)
“I wanted to tell stories about the immigrant communities living in the South Bronx,” said ArtScribes founder Rocky Otoo. Photo: L. Dimon

There was hardly a dry eye in the room this past Sat., May 11th when students from Mount Hope’s Project READY (Resources for Employment and Academic Development of Youth) made speeches thanking their mothers for their sacrifice, love, and support.

They were doing more than telling their mothers.

They also showed them, with a sprawling, colorful message that could not be missed.

As they spoke, the students prepared to unveil and dedicate their new community mural, titled “Love Letters to Our Mothers,” to their proud and emotional mothers.

“Love Letters to Our Mothers” is a project housed under budding mural arts organization ArtScribes, founded in September 2011 by Rockyatu “Rocky” Otoo, 23.

Otoo, who has her bachelor’s in Africana and women’s studies from Dickinson College, was born in the Bronx, but her parents are from Ghana.

“I wanted to tell stories about the immigrant communities living in the South Bronx,” she said, “and make sure that the mothers in this community had an opportunity to tell their stories and feel ownership here.”

Murals in particular, Otoo said, “are a really great way to beautify the community as well. We live in communities where the buildings are old and dilapidated. I wanted to make [people] feel like you can make your community look beautiful despite the fact that you live in places where you don’t feel cared for.”

Student Gissell López, 15, said, “We wanted to find a way besides words to thank our moms for all they’ve been through, all the struggles.”

The mothers were presented with flowers. Photo: QPHOTONYC

Erika Panama, 17, who painted a portrait of her mother on the mural, agreed.

“She has been through a lot, and always wanted a better future for me and my sisters.”

Some of the mothers couldn’t make it to the ceremony because they had to work.

Marlena Cabrera, 15, said that her mother had to go to work at the hair salon, but she affirmed: “She’s there for me.”

Katherine Castro, 16, immigrated from the Dominican Republic three years ago, and made sure to integrate cultural symbols into the mural, such as dominoes, and plantains.

Her mother, who works as a housekeeper, also could not attend to see the unveiling of the new mural that her daughter worked on.

And Otoo’s own mother was in Ghana.

“It’s about ownership and imagination,” said Otoo when she took to the podium. “We have the ability to imagine the communities that we own. We don’t need the permission from somebody else.”

She added “Every time [the students] go to the bodega, the Dunkin’ Donuts, to the corner store, they feel like they did something for their community.”

The mural, titled “Love Letters to Our Mothers,” incorporates cultural symbols and bright colors. Photo: QPHOTONYC

Estel Fonseca, Vice President of Youth and Adult Services at Mount Hope Housing Company Inc., spoke more broadly about the organization and its accomplishments. “We’ve had gang members, ex-cons, pregnant moms – every young person with every problem has come through our doors,” she remarked.

“This is a community where over 60% of our youth under the age of 18 live in poverty,” she continued. “The struggle is intense, the poverty is chronic, and the challenges are severe.” But her ultimate message was one of hope.

“This is a place where there is an opportunity to turn things around. Not [for kids] to think about what’s going on in the streets, but [rather] in their heads, hearts, and spirit, to help them go forward.”

“This will remain in the community,” she said in reference to the mural. “[Residents] are the ones saying, ‘Go, girl! Go, girl! That is beautiful! They won’t hurt it because they understand and respect what it stands for: unity within the community.”

Deputy Borough President Aurelia Greene thanked Otoo and said, “You are building up the people of this community so that they are no longer the victims of their surroundings.”

She presented Otoo with a certificate of merit from that read, “This is recognition of your commitment to strengthening immigrant artistic communities. The ‘Love Letters to Our Mothers’ mural project is a public art initiative that has successfully celebrated the diversity in women’s stories and highlighted immigrant culture.”

“You are building up the people of this community,” said Deputy Borough President Aurelia Greene. Photo: QPHOTONYC

Assemblymember Vanessa Gibson also presented Otoo with a citation on behalf of the New York State Assembly.

“[The recognition],” said Assemblymember Gibson, “was not just for your vision, but certainly for your consistency/ We thank you so much for recognizing the role and the value of our women in this great community.”

Later, Otoo said she felt “beyond honored and humbled.”

“These are women that lay the groundwork that make me feel like I have the ability to do things like this.”

Towards the end of the ceremony, before the unveiling of the mural, student Sierrah Smalls spoke.

“This mural is dedicated to all the mothers in this community who struggled to raise us and support us to achieve our dreams,” said Smalls. “May these images endure to serve as a testament to their strength, sacrifice, and most importantly, their undying love.”


Cartas de amor en un muro

Historia por Laura Dimon

Fotos por Laura Dimon y QPHOTONYC

ArtScribe founder Rocky Otoo speaking(1)
“Quería contar historias sobre las comunidades de inmigrantes que viven en el sur del Bronx”, dijo la fundadora de ArtScribes Rocky Otoo. Foto: L. Dimon

Casi no había un ojo sin lágrimas en la sala el pasado sábado 11 de mayo, cuando los estudiantes del proyecto de Mount Hope READY (Recursos para el Empleo y Desarrollo Académico de la Juventud) pronunciaron discursos agradeciendo a sus madres su sacrificio, amor y apoyo.

Ellos estaban haciendo más que hablándole a sus madres.

También les mostraron un colorido y extenso mensaje que no se podía perder.

Mientras hablaban, los estudiantes se preparaban para dar a conocer y dedicar su nuevo mural comunitario, titulado “Cartas de amor a nuestras madres”, a sus orgullosas y emocionadas madres.

“Cartas de amor a nuestras madres” es un proyecto alojado en incipientes murales artísticos de la organización ArtScribes, fundada en septiembre de 2011 por Rockyatu “Rocky” Otoo, de 23 años de edad.

Otoo, quien tiene su licenciatura en Africana y estudios de la mujer del Dickinson College, nació en el Bronx, pero sus padres son de Ghana.

“Quería contar historias sobre las comunidades de inmigrantes que viven en el sur del Bronx”, dijo ella, “y asegurarme de que las madres de esta comunidad tuvieran la oportunidad de contar sus historias y sentirse parte de aquí”.

Los estudiantes del proyecto de Mount Hope READY (Recursos para el Empleo y Desarrollo Académico de la Juventud) pronunciaron discursos agradeciendo a sus madres.

De los murales en particular, Otoo dijo: “son una muy buena manera de embellecer la comunidad. Vivimos en comunidades donde los edificios son viejos y están en mal estado.

Quería que [la gente] sintiera que pueden hacer que su comunidad se vea hermosa a pesar de que vive en lugares donde no se siente cuidada”.

La estudiante Gissell López, de 15 años, dijo: “Queríamos encontrar una manera, además de las palabras, para agradecerle a nuestras madres todo lo que han pasado, todas las luchas”.

Erika Panamá, de 17 años, quien pintó un retrato de su madre en el mural, estuvo de acuerdo.

“Ella ha pasado por mucho y siempre quiso un futuro mejor para mí y mis hermanas”.

Algunas de las madres no pudieron llegar a la ceremonia porque tenían que trabajar. Marlena Cabrera, de 15 años, dijo que su madre tuvo que ir a trabajar a la peluquería, pero afirmó: “Ella está ahí para mí”.

El mural, titulado “Cartas de amor a nuestras madres”, incorpora símbolos culturales y colores brillantes. Foto: QPHOTONYC

Katherine Castro, de 16 años, emigró desde la República Dominicana hace tres años y se aseguró de integrar símbolos culturales en el mural, como fichas de dominó y plátanos. Su madre, que trabaja como ama de llaves, tampoco pudo asistir a la inauguración del nuevo mural en el que su hija trabajó.

Y la madre de Otoo estaba en Ghana.

“Se trata de propiedad y de imaginación”, dijo Otoo cuando subió al podio. “Tenemos la capacidad de imaginar las comunidades que poseemos. No necesitamos el permiso de otra persona”.

Ella agregó: “Cada vez que [las estudiantes] van a la bodega, a Dunkin’ Donuts, a la tienda de la esquina, sienten como que hicieron algo por su comunidad”.

Estel Fonseca, vicepresidente de Servicios a Jóvenes y Adultos en Mount Hope Housing Company Inc., habló en términos más generales acerca de la organización y de sus logros.

“Hemos tenido miembros de pandillas, ex-convictos, madres embarazadas… muchos jóvenes con diversos problemas han llegado a través de nuestras puertas”, comentó.

“Esta es una comunidad en la que más del 60% de nuestros jóvenes menores de 18 años viven en la pobreza”, continuó. “La lucha es intensa, la pobreza es crónica y los problemas son graves”. Pero su mensaje final fue uno de esperanza.

“Este es un lugar donde hay una oportunidad para cambiar las cosas, en el que [los niños] no piensen en lo que está pasando en las calles, [sino] en la cabeza, el corazón y el espíritu, para ayudarles a seguir adelante”.

“Esto va a permanecer en la comunidad”, dijo en referencia al mural. “[Los residentes] son los que dicen: “¡Vamos, niña! ¡Vamos, chica! ¡Esto es hermoso!”. No le harán daño porque entienden y respetan lo que significa: Unidad dentro de la comunidad”.

La presidente adjunta del condado, Aurelia Greene, agradeció a Otoo y dijo: “Estás apoyando a la gente de esta comunidad, de manera que ya no sean víctimas de su entorno”.

“Estás apoyando a la gente de esta comunidad”, dijo la presidenta adjunta del condado Aurelia Greene. Foto: QPHOTONYC

Ella presentó a Otoo un certificado de mérito en el que se leía: “Esto es un reconocimiento a tu compromiso con el fortalecimiento de las comunidades artísticas de inmigrantes. El proyecto del mural “cartas de amor a nuestras madres” es una iniciativa de arte público que celebra con éxito la diversidad en las historias de las mujeres y destaca la cultura inmigrante”.

La asambleísta Vanessa Gibson presentó a Otoo una notificación por parte de la Asamblea del Estado de Nueva York.

“[El reconocimiento]”, dijo la asambleísta Gibson, “no fue sólo por tu visión sino también por tu consistencia. Te agradecemos por reconocer el papel y el valor de nuestras mujeres en esta gran comunidad”.

Más tarde, Otoo dijo que se sentía “muy honrada y humilde”.

“Se trata de mujeres que sientan las bases que me hacen sentir que tengo la capacidad de hacer cosas como esta”.

Hacia el final de la ceremonia, antes de la inauguración del mural, la estudiante Sierrah Smalls habló.

“Este mural está dedicado a todas las madres de esta comunidad que lucharon para criarnos y apoyarnos para alcanzar nuestros sueños”, dijo Smalls. “Que estas imágenes perduren para servir como un testimonio de su fuerza, sacrificio, y lo más importante, su amor eterno”.

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