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Call for driver’s licenses for all

Story and photos by Gregg McQueen

“It’s really important to have a driver’s license,” said Ocasio Hernández.

Ocasio Hernández needed a ride.

In 2016, Hernández fell seriously ill and desperately needed medical attention.

But he could not get to the hospital easily because nobody in his immigrant family had a driver’s license.

When arriving at the hospital in a cab much later, he learned he had a hematoma that could have been fatal.

“After surgery, the doctor said I was a lucky guy that day,” said Hernández, who serves as an organizer with Make the Road New York (MRNY). “It’s really important to have a driver’s license, to take kids to school, to go to places or worship, to attend to an emergency. We’re asking the New York state legislature to do something about this.”

Hernández joined with advocates and members of the New York City Council on Wed., Feb. 13th to urge the state to pass legislation that would allow all immigrants to obtain driver’s licenses regardless of citizenship status.

At its stated meeting on Wednesday, the Council passed a resolution asking the state to authorize the Department of Motor Vehicles (DMV) to issue driver’s licenses to New Yorkers without requiring social security numbers and citizenship status.

Such legislation could affect up to 570,000 New Yorkers who are currently undocumented.

The resolution’s primary sponsor, Councilmember Ydanis Rodríguez, pointed out that 12 other states in addition to Puerto Rico and Washington, DC have enacted similar laws.

The resolution’s primary sponsor is Councilmember Ydanis Rodríguez.

“The legal precedent is set and the time is now to guarantee driver’s licenses for all, as it is consistent with the city and New York State’s commitment to welcome and protect all immigrants,” he said.

At a City Hall rally prior to the Council meeting, New York Immigration Coalition (NYIC) Executive Director Stephen Choi said his group often hears from immigrants that they desire a driver’s license. “It is the one thing that Albany can do, the one law that Albany can pass, that will protect immigrant New Yorkers,” said Choi.

“All the immigrant community in New York will benefit,” he remarked.

Councilmember Carlos Menchaca, Chair of the Committee on Immigration, pointed out that New Yorkers were allowed to apply for licenses regardless of immigration status prior to 2005.

“We are asking for restoration,” he said. “This is a transformational opportunity.”

Advocates said that driver’s licenses for all would make the roads safer, and provide greater access to jobs for immigrants, including those aided by the recent passage of the Dream Act.

In the state legislature, Senator Luis Sepúlveda and Assemblymember Marcos Crespo have introduced a bill that would permit undocumented immigrants to apply for driver’s licenses as well as auto insurance.

“We need to ensure that people who live here can go to work and support their families,” said Jo-Ann Yu.

The bill would allow them to obtain a standard license, which cannot be used to enter a federal facility or military base, or board a domestic flight after October 2020.

According to the Fiscal Policy Institute (FPI), passing this legislation would create $57 million in annual revenue for the state.

Menchaca said it was the right time in Albany to pass the legislation.

“We now have Democratic control of the Assembly and the Senate for the first time in a long time,” said Menchaca. “There’s no excuse now.”

Zach Ahmad, Policy Counsel at the New York Civil Liberties Union (NYCLU), said that making driver’s licenses available to all is about “protecting the rights of immigrants.”

“People who can’t get access to a driver’s license simply because of their immigration status are unable to do basic things like make medical appointments, go to work, or get their kids to school,” he said. “But this is also about the heightened risk that people live with for arrest or deportation.”

“If we are truly a sanctuary city and a sanctuary state,” argued Jo-Ann Yu, Executive Director of the Asian American Federation, “we need to ensure that people who live here can go to work and support their families.”

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Llamado por licencias de conducir para todos

Historia y fotos por Gregg McQueen

“Es muy importante contar con una licencia de conducir”, dijo Ocasio Hernández.

Ocasio Hernández necesitaba un ride.

En 2016, Hernández cayó gravemente enfermo y necesitaba urgentemente atención médica.

Pero no pudo llegar fácilmente al hospital porque nadie en su familia inmigrante tenía una licencia de conducir.

Al llegar al hospital en un taxi mucho más tarde, supo que tenía un hematoma que pudo haber sido fatal.

“Después de la cirugía, el médico dijo que tuve suerte ese día”, contó Hernández, quien se desempeña como organizador en Make the Road Nueva York (MRNY). “Es realmente importante tener una licencia de conducir, poder llevar a los niños a la escuela, poder ir a lugares de culto, atender una emergencia. Le pedimos a la legislatura del estado de Nueva York que haga algo al respecto”.

Hernández se unió a defensores y miembros del Concejo de la Ciudad de Nueva York el 13 de febrero para instar al estado a aprobar una legislación que permita a todos los inmigrantes obtener licencias de conducir independientemente de estatus de ciudadanía.

En su reunión programada el miércoles, el Concejo aprobó una resolución solicitando al estado que autorice al Departamento de Vehículos Motorizados (DMV, por sus siglas en inglés) emitir licencias de conducir a los neoyorquinos sin requerir números de seguridad social ni estatus de ciudadanía.

Dicha legislación podría afectar a hasta 570,000 neoyorquinos que actualmente están indocumentados.

El principal patrocinador de la resolución, el concejal Ydanis Rodríguez, señaló que otros 12 estados, además de Puerto Rico y Washington, D.C., han promulgado leyes similares.

El patrocinador principal de la resolución es el concejal Ydanis Rodríguez.

“El precedente legal está establecido y ahora es el momento de garantizar licencias de conducir para todos, ya que es coherente con el compromiso de la ciudad y el estado de Nueva York de recibir y proteger a todos los inmigrantes”, dijo.

En un mitin en el Ayuntamiento antes de la reunión del Concejo, el director ejecutivo de la Coalición de Inmigración de Nueva York (NYIC, por sus siglas en inglés), Stephen Choi, dijo que su grupo a menudo escucha de los inmigrantes que desean una licencia de conducir. “Es lo único que Albany puede hacer, la única ley que Albany puede aprobar, que protegerá a los inmigrantes neoyorquinos”.

“Toda la comunidad inmigrante en Nueva York se beneficiará”, comentó.

El concejal Carlos Menchaca, presidente del Comité de Inmigración, señaló que a los neoyorquinos se les permitía solicitar licencias sin importar su estatus migratorio antes de 2005.

“Estamos pidiendo restauración”, dijo. “Esta es una oportunidad de transformación”.

Los defensores dijeron que las licencias de conducir para todos harían que los caminos fueran más seguros, y proporcionarían un mayor acceso a los empleos para los inmigrantes, incluidos aquellos ayudados por la reciente aprobación de la Dream Act.

En la legislatura estatal, el senador Luis Sepúlveda y el asambleísta Marcos Crespo presentaron un proyecto de ley que permitiría a los inmigrantes indocumentados solicitar licencias de conducir y seguros de automóviles.

Zach Ahmad, de la NYCLU, dijo que el tema era “proteger los derechos de los inmigrantes”

El proyecto de ley les permitiría obtener una licencia estándar, que no se puede utilizar para ingresar a una instalación federal o base militar, o abordar un vuelo nacional después de octubre de 2020.

Según el Instituto de Política Fiscal (FPI, por sus siglas en inglés), aprobar esta legislación generaría $57 millones de dólares en ingresos anuales para el estado.

Menchaca dijo que es el momento adecuado en Albany para aprobar la legislación.

“Ahora tenemos el control demócrata de la Asamblea y el Senado por primera vez en mucho tiempo”, dijo Menchaca. “No hay excusa ahora”.

Zach Ahmad, asesor jurídico de la Unión de Libertades Civiles de Nueva York (NYCLU, por sus siglas en inglés), dijo que hacer que las licencias de conducir estén disponibles para todos se trata de “proteger los derechos de los inmigrantes”.

“Las personas que no pueden obtener acceso a una licencia de conducir simplemente debido a su estatus migratorio no pueden hacer cosas básicas como concertar citas médicas, ir al trabajo o llevar a sus hijos a la escuela”, dijo. “Pero esto también se trata del mayor riesgo con el que las personas viven de ser arrestadas o deportadas”.

“Si somos realmente una ciudad santuario y un estado santuario”, argumentó Jo-Ann Yu, directora ejecutiva de la Federación Asiática Americana, “”debemos asegurarnos de que las personas que viven aquí puedan ir a trabajar y apoyar a sus familias”.