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Ocasio-Cortez stuns in victory over Crowley

Story by Debralee Santos and Gregg McQueen

Photos by Corey Torpie (Instagram @coreytorpiephotography)

The former bartender at work. Photo: Twitter|Ocasio2018

The former bartender at work.
Photo: Twitter|Ocasio2018

“This evening changed America.”

She spoke, fittingly, from the bar, standing atop a cluster of tables and framed from behind by flickering television screens and fully stocked liquor shelves.

Just a year ago, Alexandria Ocasio-Cortez, a Parkchester resident, Democratic Socialist and organizer, was tending bar to make ends meet.

Now, on Tues., Jun. 26th, the first-time candidate had just been declared the winner of the Democratic primary for the 14th Congressional district – accomplishing what is near-impossible in New York politics: toppling an incumbent.

That this officeholder was the so-called “King of Queens,” Joseph Crowley, who’d first been elected to Congress in 1998 and had faced no primary challenge in 14 years, made the 28-year-old Boricua’s triumph national news.

And she was celebrating with supporters at a bar in the Bronx.

Alexandria Ocasio-Cortez on the campaign trail.

Alexandria Ocasio-Cortez on the campaign trail.

“We will be here,” exulted Ocasio-Cortez, “and we are going to rock the world in the next two years.”

Indeed, perhaps the most indelible image from Tuesday night’s primaries was Ocasio-Cortez’s stunned face as she watched election results pour in.

Television cameras at the party captured her look of pure astonishment and giddy gasps as she viewed incoming poll numbers that showed her with a significant lead over longtime Crowley.

“I cannot put this into words,” she said.

Ocasio-Cortez beat Crowley, who had served for 10 terms representing the 14th District, which covers parts of the Bronx and Queens.

Ocasio-Cortez grew up in a working class family in the Bronx. Photo: Twitter|Ocasio2018

Ocasio-Cortez grew up in a working class family
in the Bronx.
Photo: Twitter|Ocasio2018

She earned 57 percent of the vote, to Crowley’s 42 percent.

It marked a stunning defeat for Crowley, who was the longtime Queens Democratic Party leader and considered by many to be a future choice for House Speaker.

Crowley congratulated Ocasio-Cortez and pledged to continue to work against the Trump administration.

“I look forward to supporting her and all Democrats this November,” tweeted Crowley. “The Trump administration is a threat to everything we stand for here in Queens and the Bronx, and if we don’t win back the House this November, we will lose the nation we love.”

If she wins the general election in the fall against Republican challenger Anthony Pappas — a near certainty in an overwhelmingly Democratic district — Ocasio-Cortez would become the youngest member of Congress.

Born and raised in the Bronx by Puerto Rican parents, Ocasio-Cortez attended Boston University and worked for late U.S. Senator Ted Kennedy. She was working as a bartender as recently as a year ago, when she launched her grassroots campaign to unseat Crowley.

Stunned – and victorious.

Stunned – and victorious.

She had never run for elected office before.

“Women like me aren’t supposed to run for office,” she explains in a campaign video. “I wasn’t born to a wealthy and powerful family.”

“I knew I was going into one of the most machine-controlled races in the U.S., and I knew that this whole deck was going to be stacked against me. So I decided I wasn’t going to use that deck,” she added in a Fast Company interview earlier this month.

But despite the lack of institutional support from the Democratic Party establishment and newcomer status, Ocasio-Cortez said she would not sit the race out – and that she would not hold back.

“They’ll tell you you’re too loud – that you need to wait your turn, and ask the right people for permission,” she told supporters in April of those who’d dismissed her candidacy. “Do it anyway.”

Ocasio-Cortez attributed her victory to the work of her supporters, who persistently knocked on doors, made phone calls and canvassed for her campaign.

Joseph Crowley was first elected to Congress in 1998.

Joseph Crowley was first elected to Congress in 1998.

“We won because we organized. We won because I think we had a very clear, winning message and we took that message to doors that had never been knocked on before,” she said during a television interview the day after her victory.

She ran on a progressive platform that called for single-payer healthcare, a federal jobs guarantee, the elimination of Immigration and Customs Enforcement (ICE) and tuition-free public colleges.

Among her supporters was independent gubernatorial candidate Cynthia Nixon, with whom Ocasio-Cortez exchanged endorsements the day before the primary.

Ocasio-Cortez suggested her platforms were not radical to blue-collar constituents looking to better themselves, and seeking an antithesis to the policies of the Trump administration.

Speaking to volunteers.

Speaking to volunteers.

“I think what we’ve seen is that working-class Americans want a true champion and there is nothing radical about moral clarity in 2018,” she said at her election night party.

The day after the election, Ocasio-Cortez supporters in the Bronx said they were ready for fresh representation.

“You do need a change,” said a voter who declined to give his name. “We’ve had the same person in office for a long time. New blood is sometimes needed.”

“I saw her out campaigning a lot, talking to people,” said Frank, a district resident. “I heard her message, and feel like she was speaking truth.”

At Mama Rosa’s Italian Deli on Allerton Avenue, workers said members of the campaign had made routine stops there.

Ocasio-Cortez, who traveled to the U.S.-Mexico border two days before the primary, has called for ICE to be abolished.

Ocasio-Cortez, who traveled to the U.S.-Mexico
border two days before the primary, has called
for ICE to be abolished.

“Now that she won, hopefully she’ll do good things for small businesses,” said one employee.

At Ocasio-Cortez’s Bronx headquarters on Williamsbridge Road – which had also served as Bernie Sanders’ campaign offices in the borough – campaign staffers worked to pack up leftover campaign flyers after a late night celebrating a shocking victory.

Campaign organizer Kat Brezler said that voters are ready to embrace non-establishment candidates now more than ever.

“This is a movement that has come to its precipice,” she said. “And we are going to keep it going. We are going to take back our Congress.”

One of the reasons Ocasio-Cortez’s progressive platform resonated with the community is because her Bronx campaign headquarters had served as Bernie Sanders’ campaign office during the 2016 Presidential campaign, and many of the campaign workers were the same, Brezler said.

The outlined platform.

The outlined platform.

“That message had been sinking in because we’ve been knocking on doors all this time,” said Brezler. “They’ve been hearing about free tuition, Medicare for all, for a while now.”

Not everyone in the community got the message, as several local residents said they were unaware of the primary election, with some claiming they were confused that another primary, for Governor and state legislature, was coming in September.

“The city needs to do a better job of promoting these elections. It would help if they put billboards or ads up,” said resident Frank.

Other locals said they were aware of the election, but didn’t care to vote.

“I’m frustrated with elected officials. I don’t think they do anything for us anyway,” said a woman named Sylvia. “I saw [Ocasio-Cortez] around but didn’t know who she was. I wouldn’t vote for someone if I’m not familiar with them.”

But Brezler said that Ocasio-Cortez gave hope to immigrant residents who feel like they’re under attack by government.

“Immigrants in the district have a future to believe in with somebody like Alexandria,” she said.

“But let’s be clear, there’s an Ocasio to believe in in every district,” she added. “Instead of machine politics telling people to wait their turn, we ought to listen to the community as it rises up.”

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Ocasio-Cortez aturde con victoria sobre Crowley

Historia por Debralee Santos y Gregg McQueen

Fotos por Corey Torpie (Instagram @coreytorpiephotography)

"Háganlo de todos modos", instó Ocasio-Cortez. Foto: Twitter|Ocasio2018

“Háganlo de todos modos”,
instó Ocasio-Cortez.
Foto: Twitter|Ocasio2018

“Esta noche cambió los Estados Unidos”.

Habló apropiadamente, desde el bar, de pie sobre un grupo de mesas y enmarcada por detrás por las parpadeantes pantallas de televisión y estanterías de licor completamente surtidas.

Hace apenas un año, Alexandria Ocasio-Cortez, una residente de Parkchester, social demócrata y organizadora, atendía el bar para llegar a fin de mes.

Ahora, el martes 26 de junio, la candidata por primera vez acaba de ser declarada ganadora de las primarias demócratas del distrito 14 del Congreso, logrando lo que es casi imposible en la política de Nueva York: derrocar a un titular.

Que este funcionario fuera el llamado “Rey de Queens”, Joseph Crowley, quien fue electo para el Congreso en 1998 y no enfrentó ningún desafío en las primarias en 14 años, hizo que el triunfo de la boricua de 28 años fuera noticia nacional.

Y celebró con simpatizantes en un bar en el Bronx.

“Estaremos aquí”, se regocijó Ocasio-Cortez, “y vamos a sacudir al mundo en los próximos dos años”.

Los botones de campaña fueron hechos a mano.

Los botones de campaña fueron hechos a mano.

De hecho, tal vez la imagen más indeleble de las primarias del martes por la noche fue la cara atónita de Ocasio-Cortez mientras veía aparecer los resultados electorales.

Las cámaras de televisión en la fiesta capturaron su mirada de puro asombro y sus respiros vertiginosos mientras veía los números de la votación que le mostraban una importante ventaja sobre el antiguo Crowley.

“No tengo palabras”, dijo.

Ocasio-Cortez venció a Crowley, quien había servido durante 10 mandatos representando al Distrito 14, que cubre partes del Bronx y Queens.

Obtuvo el 57 por ciento de los votos, contra el 42 por ciento de Crowley.

Marcó una sorprendente derrota para Crowley, quien fue durante mucho tiempo el líder del Partido Demócrata de Queens y considerado por muchos como una opción futura para presidente de la Cámara.

Voluntarios salen a la calle para recopilar firmas. Foto: Twitter|Ocasio2018  

Voluntarios salen a la calle para
recopilar firmas.
Foto: Twitter|Ocasio2018

Crowley felicitó a Ocasio-Cortez y se comprometió a seguir trabajando contra la administración Trump.

“Deseo apoyarla a ella y a todos los demócratas este noviembre”, tuiteó Crowley. “La administración Trump es una amenaza para todo lo que representamos aquí en Queens y el Bronx, y si no ganamos la Cámara de Representantes en noviembre, perderemos la nación que amamos”.

Si gana las elecciones generales en otoño contra el aspirante republicano Anthony Pappas -una certeza casi absoluta en un distrito abrumadoramente demócrata-, Ocasio-Cortez se convertiría en el miembro más joven del Congreso.

Nacida y criada en el Bronx por padres puertorriqueños, Ocasio-Cortez asistió a la Universidad de Boston y trabajó para el fallecido senador estadounidense Ted Kennedy. Ella trabajaba como camarera hace un año, cuando lanzó su campaña de base para derrocar a Crowley.

Nunca antes se había postulado para un cargo electo.

“Se supone que las mujeres como yo no deben postularse para un cargo público”, explica en un video de campaña. “No nací en una familia rica y poderosa”.

"Mi bodeguero está poniendo tarjetas GOTV en la bolsa de todos hasta el día de las elecciones", escribió Ocasio-Cortez sobre un temprano apoyo empresarial. Foto: Twitter|Ocasio2018

“Mi bodeguero está poniendo tarjetas GOTV en
la bolsa de todos hasta el día de las
elecciones”, escribió Ocasio-Cortez sobre un
temprano apoyo empresarial.
Foto: Twitter|Ocasio2018

“Sabía que iba a entrar en una de las carreras más controladas por las maquinarias en los Estados Unidos, y sabía que todo este mazo iba a estar en mi contra. Así que decidí que no iba a usar ese mazo”, agregó en una entrevista para Fast Company hace unas semanas.

Pero a pesar de la falta de apoyo institucional de la clase dirigente del Partido Demócrata y del estatus de novata, Ocasio-Cortez dijo que no se quedaría sentada durante la carrera y que no se contendría.

“Les dirán que son demasiado ruidosos, que necesitan esperar su turno y pedir permiso a las personas adecuadas”, dijo a sus partidarios en abril sobre quienes habían descartado su candidatura. “Háganlo de todos modos”.

Ocasio-Cortez atribuyó su victoria al trabajo de sus simpatizantes, quienes persistentemente tocaron puertas, hicieron llamadas telefónicas e hicieron proselitismo por su campaña.

“Ganamos porque nos organizamos. Ganamos porque creo que teníamos un mensaje muy claro y ganador y llevamos ese mensaje a puertas que nunca antes habían sido golpeadas”, dijo durante una entrevista televisiva el día después de su victoria.

"Hay un Ocasio en el cual creer en todos los distritos", dijo la organizadora de la campaña Kat Brezler. Foto: G. McQueen

“Hay un Ocasio en el cual creer en todos los
distritos”, dijo la organizadora de la campaña
Kat Brezler.
Foto: G. McQueen

Ella se postuló en una plataforma progresiva que pedía cuidado de la salud de pagador único, una garantía federal de empleo, la eliminación del Departamento de Inmigración y Control de Aduanas (ICE, por sus siglas en inglés) y universidades públicas libres de cuotas.

Entre sus simpatizantes está la candidata independiente a la gubernatura Cynthia Nixon, con quien Ocasio-Cortez intercambió respaldos el día anterior a la primaria.

Ocasio-Cortez sugirió que sus plataformas no eran radicales para los electores que buscan mejorarse a sí mismos y una antítesis de las políticas de la administración Trump.

“Creo que lo que hemos visto es que los estadounidenses de la clase trabajadora quieren un verdadero campeón y no hay nada radical sobre la claridad moral en 2018”, dijo en su fiesta nocturna de la elección.

El día después de las elecciones, los partidarios de Ocasio-Cortez en el Bronx dijeron estar listos para una nueva representación.

Apoyo en el Desfile del Orgullo del Bronx.

Apoyo en el Desfile del Orgullo
del Bronx.

“Se necesita un cambio”, dijo un votante que se negó a dar su nombre. “Hemos tenido a la misma persona en el cargo por mucho tiempo. Nueva sangre a veces es necesaria”.

“La vi mucho afuera, haciendo campaña, hablando con la gente”, dijo Frank, un residente del distrito. “Escuché su mensaje y siento que estaba diciendo la verdad”.

En el deli italiano Mama Rosa’s sobre la avenida Allerton, los trabajadores dijeron que los miembros de la campaña habían hecho paradas rutinarias ahí.

“Ahora que ganó, espero que haga cosas buenas por los pequeños negocios”, dijo un empleado.

En la sede de Ocasio-Cortez en el Bronx, en Williamsbridge Road, que también sirvió como oficina de campaña de Bernie Sanders en el condado, el personal de la campaña trabajó para empacar los volantes sobrantes después de una noche de fiesta celebrando una impactante victoria.

La organizadora de la campaña, Kat Brezler, dijo que los votantes están listos para acoger a candidatos no pertenecientes a la clase dirigente ahora más que nunca.

“Este es un movimiento que ha llegado a su precipicio”, dijo. “Y vamos a mantenerlo en marcha. Vamos a recuperar nuestro Congreso”.

"Escuché su mensaje y siento que estaba diciendo la verdad", dijo Frank, un residente del distrito. Foto: G. McQueen

“Escuché su mensaje y siento que estaba diciendo
la verdad”, dijo Frank, un residente del distrito.
Foto: G. McQueen

Uno de los motivos por los que la plataforma progresiva de Ocasio-Cortez hizo eco en la comunidad es porque su cuartel general de campaña del Bronx sirvió como la oficina de campaña de Bernie Sanders durante la campaña presidencial de 2016, y mucho del personal de la campaña fueron los mismos, dijo Brezler.

“Ese mensaje se entendió porque hemos estado tocando puertas todo este tiempo”, dijo Brezler. “Han estado escuchando sobre la matrícula gratuita y Medicare para todos desde hace algún tiempo”.

No todos en la comunidad recibieron el mensaje, ya que varios residentes locales dijeron que no estaban al tanto de las elecciones primarias y algunos afirmaron que estaban confundidos por que otras primarias, para gobernador y la legislatura estatal, llegarían en septiembre.

“La ciudad necesita hacer un mejor trabajo para promover estas elecciones. Sería útil que colocaran vallas publicitarias o anuncios”, dijo Frank.

Otros lugareños dijeron que estaban al tanto de las elecciones, pero no quisieron votar.

Cynthia Nixon, candidata a la gubernatura, y Ocasio-Cortez se respaldaron mutuamente. Foto: Twitter|Ocasio2018

Cynthia Nixon, candidata a la gubernatura, y
Ocasio-Cortez se respaldaron mutuamente.
Foto: Twitter|Ocasio2018

“Estoy frustrada con los funcionarios electos. No creo que hagan nada por nosotros de todos modos”, dijo una mujer llamada Sylvia. “Vi [a Ocasio-Cortez] por aquí pero no sabía quién era ella. No votaría por alguien si no estoy familiarizada con esa persona”.

Pero Brezler dijo que Ocasio-Cortez dio esperanzas a los residentes inmigrantes que sienten que están siendo atacados por el gobierno.

“Los inmigrantes en el distrito tienen un futuro en el que creer con alguien como Alexandria”, dijo.

“Pero seamos claros, hay una Ocasio para creer en cada distrito”, agregó. “En lugar de que la maquinaria política le diga a la gente que espere su turno, debemos escuchar a la comunidad a medida que se levanta”.