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Study examines Latino representation at Smithsonian


So say a group of researchers and advocates who have completed a study analyzing Latino representation within the workforce, programming, collections, and exhibitions of the Smithsonian Institution, the world’s largest museum and research complex – and say the organization has earned a failing grade.

Among its findings was that it had not executed on 7 out of 10 recommendations made in an earlier report on Latino representation – and that there has been a decrease in federal funding for the Smithsonian Latino Center and a severe shortage of Latinos in leadership roles.

The study, conducted by the Latino Policy and Politics Initiative (LPPI) and the Chicano Studies Research Center (CSRC), both located at UCLA, was designed to evaluate the Smithsonian Institution’s progress in implementing recommendations from the 1994 report, Willful Neglect.

Issued by the Smithsonian’s Task Force on Latino Issues, the 1994 report found that the institution displayed “a pattern of willful neglect toward the estimated 25 million Latinos in the United States” by hiring few Latinos and failing to represent Hispanic contributions to American art, culture, and science.

During a press call on September 10, CSRC Director Dr. Chon Noriega explained that the results of the new study – released almost a quarter of a century after Willful Neglect – were troubling.

“Little if any progress has been made,” said CSRC Director Dr. Chon Noriega.
“Little if any progress has been made,” said
CSRC Director Dr. Chon Noriega.

Noriega noted that the Institution’s Latino workforce has grown from 2.7 percent in 1994 to 10.1 percent in 2018.

“However, when it comes to leadership and governance, little if any progress has been made,” said Noriega, who added that since 1994, only four Latinos have served in the Institution’s executive ranks, with no representation in the Office of the Secretary between 2008 and 2017.

Noriega said that no other entity in the world matched the Smithsonian’s impact on science, the arts, and humanities.

“But the Smithsonian is also a profoundly American institution dedicated to preserving and telling our nation’s story,” he said, noting that the Smithsonian’s current strategic plan makes clear its priority to represent all Americans ‘by accelerating the diversification of our constituents, boards, and workforces; and by diversifying our exhibitions and programs.’

“This study is a contribution toward that goal,” he said.

On the same press call, Grammy Award winning artist Emilio Estefan, who serves as member and Second Vice Chair on the Commission to Study the Potential Creation of a National Museum of the American Latino, made clear his affection for the Smithsonian Institution – which has paid tribute to his work.

In 2016, the Institution added new portraits of prominent Latino figures and artists to its permanent collection, including a portfolio of photographs of Cuban Americans which included both Gloria and Emilio Estefan.

But he said more needed to be done to amplify Latino representation.

“It’s so important to showcase the contributions of Latinos,” said Estefan. “Not just food, the arts, the fashion, but also we go to war and fight for this country. Latinos pay taxes, employ other people. We appreciate and love this country.”

The study found that the Smithsonian had improved its Latino representation within exhibits and collections. In a survey, 83 percent of respondents indicated that their institutional unit or museum acquired a major Latino-focused acquisition in the last five years.

The study also pointed out that a program in Latino History and Culture was created in 2004 within the National Museum of American History.

A portrait of Emilio Estefan is part of the permanent collection at the Smithsonian. Photo: Alexis Rodríguez-Duarte
A portrait of Emilio Estefan is part of the
permanent collection at the Smithsonian.
Photo: Alexis Rodríguez-Duarte

Since the publication of Willful Neglect, the Institution has created internships and fellowships specifically targeting Latinos. The Latino Museum Studies Program, established in 1994, has supported 292 graduate students and provided them opportunities to engage with Smithsonian professionals, scholars and leaders in the museum field.

Noriega said the study was conducted with publicly available information such as public records, Institution reports and digital records and called for increased transparency from the Smithsonian, as requests for workforce demographics and annual operating budget with respect to diversity were not always responded to.

“To some extent, this complicated the research project,” he said.

According to the researchers, the Smithsonian has not actively supported efforts to establish a National American Latino Museum on the National Mall, as advocacy groups and some Congressional leaders have called for repeatedly.

An extensive analysis of Smithsonian Institution annual reports from 1994 to 2017 showed no mention of a Latino museum. It appears that all efforts related to the advancement of a U.S. Latino museum have taken place outside of the Smithsonian, said Sonja Díaz, Executive Director of LPPI.

“There are still efforts very much alive from outside advocates,” she said. “We found no evidence that the Smithsonian was taking those steps.”

The researchers also called for increased funding for Latino initiatives at the Smithsonian, as the Smithsonian Latino Center receives $1 million from the Institution each year. The Latino Center is not a physical museum, but an entity created in 1997 to ensure that Latino representation is included within the Institution’s programming.

“We found no evidence that the Smithsonian was taking those steps,” said Sonja Díaz, Executive Director of LPPI.
“We found no evidence that
the Smithsonian was taking those steps,” said
Sonja Díaz, Executive Director of LPPI.

The Smithsonian Institution’s overall annual budget is about $1 billion and grew at an annual rate of almost 5 percent between 1995 and 2018.

Conversely, the Smithsonian Latino Center’s budget experienced a 0 percent growth rate, the report said.

In response, Estuardo Rodríguez, Executive Director of the Friends of the American Latino Museum, released the following statement.

“The UCLA study has confirmed what we have argued for some time, the Willful Neglect report is a 24-year-old roadmap, and its most significant recommendations have been largely ignored. Chief among those recommendations is the need to create a Smithsonian American Latino Museum as the only way to truly address the gaps in our American history. At a time when misunderstandings and stereotypes about American Latinos and our contributions to the nation are harming our community, this report provides further inspiration for the critical work of the Friends of the American Latino Museum. We are hopeful the Smithsonian and Congress will heed these findings and move to more vigorously support our next critical piece of legislation, the National Museum of the American Latino Act, through to passage.”


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No más invisibles

Estudio examina representación latina en el Smithsonian

Estefan ha sido un defensor vocal del Museo Nacional del Latino Estadounidense.
Estefan ha sido un defensor vocal del Museo
Nacional del Latino Estadounidense.


Así dijo un grupo de investigadores y defensores que completaron un estudio analizando la representación latina dentro de la fuerza de trabajo, programación, colecciones y exhibiciones del Smithsonian Institution, el museo y complejo de investigación más grande del mundo, y dicen que la organización obtuvo una calificación reprobatoria.

Entre sus conclusiones se encontró que no se habían ejecutado 7 de 10 recomendaciones hechas en un informe anterior sobre la representación latina, y que hubo una disminución en los fondos federales para el Centro Latino Smithsonian y una grave escasez de latinos en puestos de liderazgo.

El estudio, realizado por Latino Policy and Politics Initiative (LPPI, por sus siglas en inglés) y el Centro Chicano de Estudios e Investigación (CSRC, por sus siglas en inglés), ambos ubicados en UCLA, fue diseñado para evaluar el progreso del Smithsonian Institution en la implementación de las recomendaciones del informe de 1994, Willful Neglect.

Publicado por el Task Force on Latino Issues del  Smithsonian, el informe de 1994 encontró que la institución mostraba “un patrón de negligencia deliberada hacia los aproximadamente 25 millones de latinos en los Estados Unidos” al contratar pocos latinos y al no representar las contribuciones hispanas al arte, la cultura y la ciencia estadounidenses.

El Smithsonian Institution es el museo y complejo de investigación más grande del mundo.
El Smithsonian Institution es el museo y complejo
de investigación más grande del mundo.

Durante una llamada de prensa el 10 de septiembre, el director del CSRC, el Dr. Chon Noriega, explicó que los resultados del nuevo estudio -publicado casi un cuarto de siglo después de Willful Neglect– son preocupantes.

Noriega destacó que la fuerza laboral latina de la Institución ha crecido de 2.7 por ciento en 1994 a 10.1 por ciento en 2018.

“Sin embargo, cuando se trata de liderazgo y gobernabilidad, poco o ningún progreso se ha logrado”, dijo Noriega, quien agregó que desde 1994, solo cuatro latinos han servido en los rangos ejecutivos de la Institución, sin representación en la oficina del secretario entre 2008 y 2017.

Noriega dijo que ninguna otra entidad en el mundo coincidía con el impacto del Smithsonian en la ciencia, las artes y las humanidades.

“Pero el Smithsonian es también una institución profundamente estadounidense dedicada a preservar y contar la historia de nuestra nación”, dijo, y señaló que el plan estratégico actual del Smithsonian deja clara su prioridad de representar a todos los estadounidenses acelerando la diversificación de nuestros componentes, juntas y fuerzas de trabajo; y diversificando nuestras exhibiciones y programas”.

"Poco o ningún progreso se ha logrado", dijo el director del CSRC, el Dr. Chon Noriega.
“Poco o ningún progreso se ha logrado”, dijo el
director del CSRC, el Dr. Chon Noriega.

“Este estudio es una contribución hacia ese objetivo”, dijo.

En la misma conferencia de prensa, el artista ganador del Premio Grammy Emilio Estefan, miembro y segundo vicepresidente de la Comisión para Estudiar la Potencial Creación de un Museo Nacional del Latino Estadounidense, dejó en claro su afecto por el Smithsonian Institution, que ha rendido homenaje a su obra.En 2016, la Institución agregó nuevos retratos de prominentes figuras y artistas latinos a su colección permanente, incluyendo un portafolio de fotografías de cubano americanos que incluyó tanto a Gloria como a Emilio Estefan.

Pero dijo que se necesita hacer más para ampliar la representación latina.

“Es tan importante mostrar las contribuciones de los latinos”, dijo Estefan. “No solo la comida, las artes, la moda, sino que también vamos a la guerra y luchamos por este país. Los latinos pagamos impuestos, empleamos a otras personas. Valoramos y amamos a este país”.

El estudio encontró que el Smithsonian ha mejorado su representación latina dentro de exhibiciones y colecciones. En una encuesta, el 83 por ciento de los encuestados indicó que su unidad institucional o museo adquirió una importante adquisición enfocada en los latinos en los últimos cinco años.

El estudio también señaló que un programa en Historia y Cultura Latina se creó en 2004 en el Museo Nacional de Historia de los Estados Unidos.

Desde la publicación de Willful Neglect, la Institución ha creado pasantías y becas dirigidas específicamente a latinos. El Programa de Estudios de Museos Latinos, establecido en 1994, ha apoyado a 292 estudiantes de posgrado y les ha brindado la oportunidad de interactuar con profesionales, académicos y líderes del Smithsonian en el campo de los museos.

Noriega dijo que el estudio se realizó con información pública, como registros públicos, informes institucionales y registros digitales, y pidió una mayor transparencia por parte del Smithsonian, ya que las solicitudes de datos demográficos de la fuerza de trabajo y el presupuesto operativo anual con respecto a la diversidad no siempre fueron respondidas.

“Hasta cierto punto, esto complicó el proyecto de investigación”, dijo.

De acuerdo con los investigadores, el Smithsonian no ha apoyado activamente los esfuerzos para establecer un Museo Nacional Latino Estadounidense en el National Mall, como los grupos de defensa y algunos líderes del Congreso han pedido reiteradamente.

Un retrato de Emilio Estefan es parte de la colección permanente en el Smithsonian. Foto: Alexis Rodríguez-Duarte
Un retrato de Emilio Estefan es
parte de la colección permanente
en el Smithsonian.
Foto: Alexis Rodríguez-Duarte

Un extenso análisis de los informes anuales del Smithsonian Institution de 1994 a 2017 no mostró mención de un museo latino. Parece que todos los esfuerzos relacionados con el avance de un museo Latino Estadounidense se han llevado a cabo fuera del Smithsonian, dijo Sonja Díaz, directora ejecutiva de LPPI.

“Todavía hay esfuerzos muy vivos de los defensores externos”, dijo. “No encontramos evidencia de que el Smithsonian tomara esas medidas”.

Los investigadores también pidieron un mayor financiamiento para las iniciativas latinas en el Smithsonian, ya que el Centro Latino Smithsonian recibe $1 millón de dólares de la institución cada año.

El Centro Latino no es un museo físico, sino una entidad creada en 1997 para asegurar que la representación latina esté incluida dentro de la programación de la institución.

El presupuesto anual general del Smithsonian Institution es de aproximadamente mil millones de dólares y creció a una tasa anual de casi 5 por ciento entre 1995 y 2018.

Por el contrario, el presupuesto del Centro Latino Smithsonian experimentó una tasa de crecimiento del 0%, según el informe.

En respuesta, Estuardo Rodríguez, director ejecutivo de Amigos del Museo Latino Estadounidense, emitió la siguiente declaración.

"No encontramos evidencia de que el Smithsonian tomara esas medidas", dijo Sonja Díaz, directora ejecutiva de LPPI.
“No encontramos evidencia de que el
Smithsonian tomara esas medidas”, dijo Sonja
Díaz, directora ejecutiva de LPPI.

“El estudio de UCLA ha confirmado lo que hemos argumentado durante algún tiempo, el informe Willful Neglect es un mapa de hace 24 años, y sus recomendaciones más importantes han sido ignoradas en gran medida. La principal de esas recomendaciones es la necesidad de crear un Museo Smithsonian Latino Estadounidense como la única manera de abordar verdaderamente las lagunas en nuestra historia estadounidense. En un momento en que los malentendidos y estereotipos sobre los latinos estadounidenses y nuestras contribuciones a la nación están perjudicando a nuestra comunidad, este informe proporciona más inspiración para el trabajo crítico del Amigos del Museo Latino Estadounidense. Esperamos que el Smithsonian y el Congreso presten atención a estos hallazgos y avancen para respaldar más vigorosamente nuestra próxima ley crítica, la Ley del Museo Nacional del Latino Estadounidense, hasta su aprobación”.


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