I Love the Bronx: Memories

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I Love the Bronx: Memories

By Nilka Martell

As part of our ongoing BFP series highlighting the various favorite spaces, things and people in our borough, we turn to Nilka Martell, who continues to explore her hometown.

“I am a Bronx native, daughter, sister, mother of three beautiful Bronx babies, photographer, writer and motivator,” says Martell, of Puerto Rican descent.

A paralegal for over 17 years until December 2010, she has since been dedicating her time to exploring the Bronx.

Her energy and enthusiasm are indefatigable, and admirable.

“I want to make my fellow residents aware and informed of how lovely our borough is, what it offers, and how to lend a helping hand in our environment.”

CIRCLE

Circle Pizza on Hugh Grant Circle is one of my favorite places.

Of this new time in her life, Martell says, “I have never felt so alive!”

Martell writes of how the shops that populate our streets offer us snapshots of our own lives, and that of a neighborhood.

Sometimes it’s an old photo, or even finding a keepsake from another time. Recently, for me, it was a conversation that sparked the trip down memory lane. I was talking to a co-worker about the Dollar Savings Bank drive-through that once occupied the area where the Duane Reade Pharmacy now stands near the Parkchester train station.

I recalled that when snow storms hit, local kids would gather to play in the huge lot adjacent to the bank.

Years later, my older sister worked at that drive-through bank to pay her way through college.

That chat led me to think of a slew of businesses that once existed in and near the Parkchester area.

Over 30 years ago, I would walk to school along Westchester Avenue and pass numerous mom-and-pop businesses: a floral shop, a hair salon, a boutique and a furniture store. There was also an A&P Supermarket and an OTB.

I remember the plastic costumes that my folks purchased at Woolworth’s every Halloween and the trips to the library when it was still located within Parkchester.

FAST

Many small businesses in the area have closed.

The store Nu Look near the movie theater had any accessory you could need for your outfit, whereas Macy’s took up the entire block.

Last year, some other businesses within Parkchester closed: Baby Place, the Hallmark Store, Buster Brown Shoes, Fast Break Clothing Store and the men’s clothing store that had recently replaced Hollywood Videos.

Often, high rents are often the culprits for these disappearing acts; they can prevent mom-and-pop businesses from existing in this area and allow for larger stores and corporations to come in. For example, drugstore chain Walgreen’s arrived soon after the neighborhood’s first Starbucks, which offers free Wi-Fi service.

Such conveniences and amenities are great to have.

But I prefer a more personal touch and use Leroy’s Pharmacy which is still family-run. There is something to be said when employees greet you and ask for your family members by name.

Growing up, there was a hardware store on Hugh Grant Circle where Chicken Fest and the vegetable stand presently stand. At the sight of my family, the owner would motion to get bags for the vacuum cleaner – he’d always remember the make and model.

Some of these mom-and-pop businesses are still around.

Circle Pizza on Hugh Grant Circle is one of my favorite places. The owners watched as my sisters and I grew up, and now they see my own kids growing up. They know my middle child prefers the corner Sicilian slice and always look to check for it before we even make it to the counter.

While the slices heat in the oven, they engage us in conversation, asking about my folks, when they will be visiting and checking in on my sisters and extended family.

And, let me add, the pizza is outstanding!

Bodegas have been a constant in this area. In my younger days, they were run by Puerto Ricans, then Dominicans and now mostly by Yemenis.

They continue to serve as neighborhood institutions, as I am assured a phone call if anything happens in my area or to my kids before I get home.

That sense of security can’t be found by a major corporation in this community.

All things change.

We continue to live our lives and adapt to what goes on around us.

But let’s take the time to recall the days in the Bronx from years ago, and share those stories with our younger population.

Local history is not taught in our schools, and we must take it upon ourselves to share our experiences in order to keep our history alive.

Yo amo el Bronx: Memorias

Por Nilka Martell

Como parte de nuestra serie de BFP destacando los diferentes espacios, cosas y personas favoritas de muchos de nuestros lectores, nos dirigimos a Nilka Martell, quien continúa explorando su ciudad natal.

“Soy nativa del Bronx, hija, hermana, madre de tres preciosos niños del Bronx, fotógrafa, escritora y motivadora”, dijo Martell, de descendencia puertorriqueña.

Paralegal por más de 17 años hasta diciembre del 2010, desde entonces ha dedicado su tiempo a explorar el Bronx.

Su energía y entusiasmo son infatigables y admirables.

“Quiero hacer a mis compañeros residentes concientes e informados de cuan hermoso es nuestro condado, lo que ofrece y como ofrecer una mano amiga a nuestro ambiente”.

CIRCLE

Circle Pizza en Hugh Grant Circle sigue siendo uno de mis lugares favoritos.

De este nuevo tiempo en su vida, Martell dice, “nunca me he sentido más viva”.

Martell escribe esta semana de un recorrido por su vecindario y como le ha dado la oportunidad de repasar por su niñez.

A veces es una vieja foto, o incluso ver un recuerdo de otro tiempo. Recientemente, para mí, fue una conversación que provocó el viaje por el carril de la memoria.

El otro día estaba hablando con un compañero de trabajo acerca del auto servicio del Banco Dollar Savings que una vez estuvo en el área donde se encuentra la farmacia Duane Reade cerca de la estación del tren en Parkchester. Recuerdo que cuando las tormentas de nieves atacaban, los niños locales se reunían para jugar en la nieve en el enorme estacionamiento adyacente al banco. Años después, mi hermana mayor trabajó en el auto servicio del banco para pagarse el colegio.

Esa charla me dejó pensando de unos negocios que una vez existieron por ahí y cerca del área de Parkchester.

Hace 30 años, recuerdo caminar a la escuela en la Avenida Westchester y pasar por negocios familiares: una tienda de flores, un salón de estilo, una boutique y una tienda de muebles. También había un super mercado A&P y un OTB.

Recuerdo los disfraces de plástico que mis padres compraban en Woolworth cada Día de las Brujas y los viajes a la biblioteca cuando estaba localizada dentro de Parkchester. Había una tienda de mujer llamada Lerner’s, donde se encuentra actualmente el restaurante AppleBee y recuerdo la tienda Nu Look donde podías comprar cualquier accesorio para tu atuendo cerca del cine. Macy’s tomó el bloque entero.

FAST

Una de las varias empresas de familia.

El año pasado, otros negocios dentro de Parkchester cerrarron: Baby Place, la tienda Hallmark, Buster Brown Shoes, Fast Break Clothing Store y la tienda de ropa de hombre que había reemplazado recientemente a Hollywood Videos.

Las altas rentas impiden que comercios de familias existan en esta área y le permiten a corporaciones más grandes encontrar un nuevo hogar en el Bronx.

Starbucks, el cual ofrece servicio Wi-Fi gratuito, se mudó a Parkchester varios años atrás. Walgreens abrió luego del Starbucks. Pero yo prefiero el toque un poco más personal y utilizo la Farmacia Leroy la cual todavía es manejada por una familia. Hay algo que decir cuando los empleados te saludan y preguntan por tu familia por sus nombres.

Recuerdo que había una ferretería donde se encuentra Chicken Fest y la tienda de vegetales en Hugh Grand Circle.

A la señal de vernos entrar, el dueño comenzaba a buscar bolsas para la aspiradora – siempre recordaba la marca y el modelo.

Aunque las cosas han cambiado, algunos de estos negocios familiares todavía están. Circle Pizza en Hugh Grant Circle sigue siendo uno de mis lugares favoritos. Los dueños vieron crecer a mis hermanas y a mí, y ahora ven a mis propios hijos crecer. Saben que mi hijo del medio prefiere el pedazo Siciliano de la esquina y siempre miran para verificar antes de nosotros llegar al mostrador.

Cuando la pizza se está calentando, comienzan una conversación preguntando acerca de mis padres, cuando los visitarán y sobre mis hermanas y familia extendida. Y déjame añadir, la pizza es excepcional.

Las bodegas han sido constantes en esta área. En mis días de juventud, eran manejadas por puertorriqueños, luego dominicanos y ahora mayormente yemenis. Estas no han perdido su sabor, y estoy segura que me llamarán si algo sucede en mi área o a mis hijos antes de llegar a casa. Esa sensación de seguridad no la dan las corporaciones grandes en esta comunidad.

Todas las cosas cambian. Continuamos viviendo nuestras vidas y adaptándonos a lo que hay alrededor de nosotros.

Pero toma tiempo recordar los días en el Bronx de años atrás, y compartir esas historias con nuestra población más joven.

La historia local no es enseñada en nuestras escuelas, y debemos de hacerlo nosotros, compartiendo nuestras experiencias con otros para mantener nuestra historia viva.