“I love me just the way I am”
“Me amo tal y como soy”

“I love me just the way I am”

Rallying for Latina suicide prevention

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

“It’s really hard for me to be happy.”

The words were spoken by a young woman standing on the steps of City Hall this past Tues., Jun. 3rd.

But she was not alone. She was surrounded by other young women, some of whom knew all too well the pain of which she spoke, and their family members and supporters.

Youths rallied at City Hall to raise awareness about suicide prevention programs.
Youths rallied at City Hall to raise awareness about suicide prevention programs.

According to the 2011 Youth Risk Behavior Surveillance System (YRBSS) survey conducted by the Centers for Disease Control (CDC), 21% of Latina teenage females reported that they had strongly considered attempting suicide.
A few of the women gathered on Tuesday had survived suicide attempts, and credited the work of Life is Precious (LIP), a citywide suicide prevention program, for helping them to overcome the challenges they’d faced and to regain appreciation for life.

They had come together for a “Day of Action,” in which they sought to raise awareness about suicide and how to fight back against the se

LIP is a program of Comunilife, a community based health and housing provider.

“We have to help these girls survive,” said Comunilife Founder, President and CEO Dr. Rosa Gil.
“We have to help these girls survive,” said Comunilife Founder, President and CEO Dr. Rosa Gil.

“I went through a lot,” continued the young woman, who chose to remain anonymous. “[LIP] was an escape.”

Comunilife focuses on a three-part strategy in which the young women are taught how to “survive, thrive and strive.” Through the LIP program, they are provided with intensive health and wellness workshops that educate young Latina women on physical fitness, reproductive health, eating disorders, cutting and domestic abuse, among other topics. They are also provided with tutoring, career mentoring, and art classes. Some of the work they have completed in the latter will be shown at El Museo del Barrio throughout the month.

Erin M. participated in LIP, and is now attending Queensboro College, where she studies art.

Erin said that she had gone through a rough patch a few years ago in which suicide seemed within reach. During those dark days, Erin said she felt anger and self-hatred, and came to be hospitalized on three different occasions.

But she was all smiles at the City Hall rally, explaining that LIP had helped put her back on her feet.

“They didn’t judge, and you felt welcomed,” she said. “It drained out what I felt.”

And it was not just Erin who saw a change; the LIP program had also proven helpful for her mother, Nivia Dones.

Parents and family members in the program are encouraged to engage each other, and create a support system.

“It’s about sharing stories and knowing you’re not going through it alone,” she said.

Founded in 2008, the LIP program has been sustained with funding allocated by the City Council. Part of the objectives of the Day of Action was to ensure that members of the City Council hear and see first hand from the young women and their families.

Comunilife focuses on a three-part strategy: “survive, thrive and strive.”
Comunilife focuses on a three-part strategy: “survive, thrive and strive.”

Local elected officials pledged their support.

“Growing up in New York City as a young Latina isn’t always easy, I know,” said Councilmember Annabel Palma. “Far too often, young Latinas feel like they have nowhere to turn when they’re struggling. Comunilife’s Life is Precious Day of Action and new Survival Guide will help to end the stigma associated with suicide and give Latinas a place to go for help. I am proud to stand here today with Comunilife to raise awareness and end the silence.”

Dr. Rosa Gil, who founded Comunilife, said that the likelihood of surviving a suicide attempt is diminished with each try, which is why it is important to reach girls before they get a second chance to kill themselves.

Life is Precious (LIP) is a citywide suicide prevention program.
Life is Precious (LIP) is a citywide suicide prevention program.

“We have to help these girls survive,” she said.

Dr. Gil said the immigrant experience can be traumatic for many Latinas. Besides bullying, many of the girls face acculturation issues, said Dr. Gil.

“There is a clash of culture between mothers and girls that leads to family conflicts.”

“You felt welcomed,” said Erin M., with her mother Nivia Dones.
“You felt welcomed,” said Erin M., with her mother Nivia Dones.

By comparison, the female teen suicide rate in Dr. Gil’s native Cuba is extremely low, she reported.

LIP supporters spent part of the day at University Heights High School in the Bronx, at which they handing out the group’s new bilingual Survival Guide for Wise Latinas in Training.

Dr. Gil explained that she wanted the girls to have a positive role model; inspired by Supreme Court Justice Sonia Sotomayor, she encourages the girls to strive to be “wise Latinas.”

The message was echoed in the chants and homemade posters.

“I survive, thrive and strive to become a wise Latina,” they read.

One young woman offered her original thoughts thusly: “People can think I’m pretty, people can think I’m ugly, but I don’t really care. I love me just the way I am.”

For more information on Comunilife, please visit or call 212.219.1618.

communilife logoc(web)The Vida Guidance Center is Comunilife’s outpatient mental health clinic located at 4419 Third Avenue, Bronx. The Center offers services to a diverse group of Bronx residents. The New York State Office of Mental Health has designated the Center as a “Specialty Clinic” serving children as well as a site for Comprehensive Outpatient Programs Services. We are a Cognitive Behavioral Therapy (CBT) Clinic and specialize in treating clients with depression, anxiety and trauma.

For more information or to make an appointment for mental health services, please call the Intake Referral Coordinator at 718.364.7700.

If you prefer to walk in without an appointment for an intake assessment, the Clinic has Open Intake Hours every Tuesday, 9:00 a.m. to 12:00 p.m. No appointments are necessary. Clients are seen first come, first serve during the walk-in hours. Please bring your insurance card.

“Me amo tal y como soy”

Manifestación para la prevención del suicidio de latinas

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

“Es muy difícil para mí ser feliz”.

Las palabras fueron pronunciadas por una joven mujer parada las escaleras del Ayuntamiento el pasado martes 3 de junio.

Life is Precious (LIP) is a citywide suicide prevention program.
Life is Precious (LIP) es un programa de prevención del suicidio en toda la ciudad.

Pero ella no estaba sola, se encontraba rodeada de otras mujeres jóvenes, algunas de las cuales conocían demasiado bien el dolor del que hablaba, además de sus familiares y simpatizantes.

De acuerdo con el estudio realizado por el Sistema de Vigilancia de Comportamiento de Riesgo Juvenil 2011 (YRBSS por sus siglas en inglés) por los Centros para el Control de Enfermedades (CDC por sus siglas en inglés), el 21% de las mujeres adolescentes latinas informaron que habían considerado fuertemente intentar suicidarse.

Las jóvenes latinas, de hecho, comprenden la población adolescente con la más alta tasa de intento de suicidio en el país.

“You felt welcomed,” said Erin M., with her mother Nivia Dones.
“Te sientes bienvenida”, dijo Erin M., con su madre Nivia Dones.

Algunas de las mujeres reunidas el martes sobrevivieron intentos de suicidio, y acreditaron el trabajo de Life is Precious (LIP por sus siglas en inglés), un programa de prevención del suicidio en toda la ciudad, que les ayuda a superar los retos a los que se enfrentan y a recuperar aprecio por la vida.

Se reunieron para un “Día de acción”, en el que trataron de crear conciencia sobre el suicidio y la forma de luchar contra los sentimientos de desesperación.

LIP es un programa de Comunilife, un proveedor de salud y vivienda de base comunitaria.

“Pasé por mucho”, continuó la joven que prefirió permanecer en el anonimato. “[LIP] fue un escape”.

Comunilife se centra en una estrategia de tres partes que enseña a las mujeres jóvenes a “sobrevivir, prosperar y esforzarse”. Participan en talleres intensivos de salud y bienestar, los cuales educan a las jóvenes mujeres latinas sobre el acondicionamiento físico, la salud reproductiva, los trastornos alimenticios, las cortaduras y el abuso doméstico, entre otros temas. También se les brindan tutorías, mentores de carrera y clases de arte. Algunos de los trabajos que han completado últimamente se mostrarán en el Museo del Barrio durante todo el mes.

Erin M. participó en LIP, y ahora asiste a Queensboro College, donde estudia arte.

Erin dijo que pasó por una mala racha hace unos años en los que el suicidio parecía estar a su alcance. Durante esos días oscuros, Erin dijo que sentía ira y odio hacia sí misma, y llegó a estar hospitalizada en tres ocasiones diferentes.

Pero ella era toda sonrisas en la manifestación en el Ayuntamiento, explicando que LIP la ayudó a reorganizarse.

“No te juzgan, te sientes bienvenida”, dijo. “Eso drenó lo que sentía”.

Youths rallied at City Hall to raise awareness about suicide prevention programs.
Jóvenes se congregaron en el Ayuntamiento para crear conciencia acerca de los programas de prevención del suicidio.

Y no fue sólo Erin quien vio un cambio, el programa LIP también fue útil para su madre, Nivia Dones.

Animamos a los padres y a los miembros de la familia a involucrar a los demás y crear un sistema de apoyo.

“Se trata de compartir historias y saber que no estás pasando sola por esa experiencia “, dijo.

Fundado en 2008, el programa  LIP se ha sostenido con fondos asignados por el Ayuntamiento. Parte de los objetivos del Día de Acción era asegurar que los concejales de la ciudad escucharan y conocieran de primera mano a las mujeres jóvenes y sus familias.

Los funcionarios electos locales prometieron su apoyo.

Comunilife focuses on a three-part strategy: “survive, thrive and strive.”
Comunilife se centra en una estrategia de tres partes: “sobrevivir, prosperar y esforzarse”.

“Crecer en la ciudad de Nueva York como una joven latina no siempre es fácil, lo sé”, dijo la concejal Annabel Palma. “Con demasiada frecuencia las jóvenes latinas sienten que no tienen a quién recurrir cuando están lidiando. El Día de Acción de Life is Precious de Comunilife, y la nueva guía de supervivencia, ayudarán a terminar con el estigma asociado al suicidio y dará a las latinas un lugar donde conseguir ayuda. Estoy orgullosa de estar hoy aquí con Comunilife para crear conciencia y poner fin al silencio”.

La Dra. Rosa Gil, quien fundó Comunilife, dijo que la probabilidad de sobrevivir a un intento de suicidio disminuye con cada intento, por lo que es importante llegar a las niñas antes de que tengan una segunda oportunidad para quitarse la vida.

“Tenemos que ayudar a estas niñas a sobrevivir”, dijo.

La Dra. Gil dijo que la experiencia de la inmigración puede ser traumática para muchas latinas. Además de la intimidación, muchas de las niñas se enfrentan a problemas de aculturación, dijo la Dra. Gil.

“We have to help these girls survive,” said Comunilife Founder, President and CEO Dr. Rosa Gil.
“Tenemos que ayudar a estas niñas a sobrevivir”, dijo la Dra. Rosa Gil, fundadora de Comunilife, presidenta y directora general.

“Hay un choque de culturas entre las madres y las niñas que conduce a conflictos familiares.”

En comparación, la tasa de suicidio adolescente femenina en la Cuba natal de la Dra. Gil es extremadamente baja, ella reportó.

Simpatizantes de LIP pasaron parte del día en la escuela preparatoria University Heights en el Bronx, en donde repartieron la nueva guía bilingüe Survival Guide for Wise Latinas in Training.

La Dra. Gil explicó que ella quería que las chicas tuvieran un modelo positivo inspirado por la juez de la Corte Suprema, Sonia Sotomayor. Ella anima a las chicas a esforzarse por ser “latinas sabias”.

El mensaje fue repetido el martes en cantos y carteles caseros.

“Yo sobrevivo, lucho y me esfuerzo por convertirme en una latina sabia”, se leía en muchas de las brillantes cartulinas.

Una joven ofreció sus pensamientos: “La gente puede pensar que soy bonita, la gente puede pensar que soy fea, pero no me importa. Yo me amo tal como soy”.

Para más información sobre Comunilife, por favor visite o llame al 212.219.1618.

communilife logoc(web)Vida Guidance Center es la clínica ambulatoria de salud mental de Comunilife, ubicada en el 4419 de la tercera avenida en el Bronx. El centro ofrece servicios a un diverso grupo de residentes del Bronx. La oficina del estado de Nueva York de salud mental ha designado al centro como una “clínica de especialidades” que atiende a niños, así como un sitio para programas de servicios integrales para pacientes externos. Somos una clínica de terapia cognitivo-conductual (CBT por sus siglas en inglés) y especializada en tratar a clientes con depresión, ansiedad y trauma.

Para obtener más información o para hacer una cita para los servicios de salud mental, por favor llame a la coordinadora de referencia de admisión al 718.364.7700.

Si prefiere llegar sin una cita para una evaluación de entrada, la clínica cuenta con horario de admisión cada martes de 9:00 a.m. a12:00 p.m. No se necesita hacer cita. Los clientes son atendidos por orden de llegada durante el horario de atención sin cita previa. Por favor traiga su tarjeta del seguro.

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