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“I felt I was drowning”
“Sentí que me ahogaba”

Tenants rally for slowdown in eviction cases
Inquilinos se movilizan para frenar los casos de desalojo

“I felt I was drowning”

Tenants rally for slowdown in eviction cases 

By Gregg McQueen

Tenants gathered in protest.

Mercedes Escoto knows what it’s like to feel fear.

Several years ago, the South Bronx resident was taken to court by her landlord after she withheld rent due to lack of repairs in her building, she said.

“I didn’t have a lawyer. I did not know what to do,” Escoto said. “I felt like I was drowning every time I went into the courthouse.”

After meeting with tenant advocacy groups, Escoto learned more about her rights and managed to stay in her home. Now, she is concerned about the number of eviction cases moving through the city’s court system where tenants are not represented by an attorney.

Advocates insist eviction cases are proceeding at a disproportionately fast rate.

“I can only imagine what it’s like for all [those] tenants, what’s it going to be like for them when they enter the courthouse,” Escoto said outside of Bronx Housing Court on September 15, where she participated in a rally to slow the rate of eviction cases.

“That’s why we’re fighting, so that all our neighbors can stay in their homes, too,” she said.

Although a 2017 city law guaranteed all apartment renters the right to a free attorney in housing court, a large number of eviction cases are still proceeding despite the fact that the tenant has no legal representation.

“I felt like I was drowning every time I went into the courthouse,” said tenant Mercedes Escoto.

A massive backlog of eviction cases that piled up during the pandemic has left legal service providers unable to keep up.

According to Community Action for Safe Apartment (CASA), nearly 55,000 eviction cases have been filed citywide since March. Between 10,000 and 12,000 have proceeded without a tenant lawyer, the group estimates.

At the rally, advocates and elected officials demanded that the Right to Counsel law be adhered to, and called upon the court system to halt any eviction cases where tenants lack an attorney.

“We fought for this right and we won it and it’s being denied right here,” said CASA leader Randy Dillard. “That law that we fought for is not being honored today.”

State Senator Gustavo Rivera noted that 40 percent of the city’s eviction cases are happening in the Bronx. “[Tenants] have a right to a lawyer, but we see that’s not being respected,” he said.

“Especially in the Bronx, letting eviction cases go forward without giving tenants the ability to get a lawyer, literally prioritizes property and profit over Black lives,” said Nora Kenty, staff attorney at Mobilization for Justice, a non-profit legal services firm.

Advocates have been hosting “Days of Action” throughout the city.

Legal service providers are now being “pushed to the breaking point” due to understaffing, Kenty said, and often must turn away tenants seeking assistance.

“It’s heartbreaking, but we simply don’t have the capacity to handle all the cases,” she said.

Bronx tenant Ernesta Vásquez said she is facing eviction but cannot find an attorney to represent her.

“I haven’t been able to find a lawyer wherever I go,” she said. “It’s really hard as a tenant to know what to do.”

“The resources aren’t there,” said State Assemblymember Amanda Septimo of the lack of adequate legal aid; Septimo is seen here speaking with tenants.

The rally came several weeks after advocates gathered outside the Manhattan headquarters of the Office of Court Administration (OCA) to ask Chief Administrative Judge Lawrence Marks to immediately issue an order mandating that eviction cases can only move forward if tenants have secured a retainer with an attorney.

State Assemblymember Amanda Septimo said her office frequently gets calls from constituents who are facing eviction.

“We fought for this right and we won it and it’s being denied right here,” said CASA leader Randy Dillard.

We find a lot of people still don’t even know they have a right to a lawyer. And when they find out Right to Counsel does exist, it doesn’t necessarily help them because there aren’t enough lawyers available,” she said. “We’re in this Catch-22. They’re eligible, but the resources aren’t there.”

“It’s a difficult conundrum we find ourselves in. But, it’s solvable,” she said, suggesting that OCA could solve the issue quickly by mandating that cases can only proceed if a tenant lawyer is involved.

Legal service providers are now being “pushed to the breaking point,” said attorney Nora Kenty.

Following the rally, tenant advocates gave Rivera and Septimo a tour of Bronx Housing Court to observe current conditions there.

Inside, the elected officials viewed a display case listing the eviction cases being heard by judges that day. For many of the cases on the docket, the tenant’s attorney was listed as “self-represented.”

“You can see how many cases are going through where the landlord has an attorney and the tenant doesn’t,” said CASA member Jordan Cooper, who also noted the lack of space within the court building for renters to meet with their lawyers.

Tenants have rallied across New York.

“They’re just in the hallways, talking about confidential things,” Cooper said. “It makes for situations like landlord attorneys just approaching people, and starting to negotiate without a tenant lawyer there.”

Within the courthouse lobby, an information desk set up by Housing Court Answers was there to distribute information about tenant rights, but Cooper reported that they no longer have the staff to remain open every day the court is open.

Tenants lacking an attorney for their eviction case can request an adjournment to delay proceedings, perhaps long enough to find representation, Kenty said.

“It’s completely up to the judge whether they grant an adjournment. Very often, they’ll grant one or even two for a particular case, but they won’t grant them indefinitely. They want to get these cases off their docket,” said Kenty.

Cooper suggested that eviction cases are proceeding at a disproportionately fast rate.

State Senator Gustavo Rivera noted that 40 percent of the city’s eviction cases are happening in the Bronx.

“We see other types of landlord-related cases adjourned for months at a time while they wait for the resources to be available,” she said. “That’s the question we’ve been asking judges, what is so special about these eviction cases that they need to move forward so quickly?”

Though legislation is pending in Albany that would expand Right to Counsel statewide, Rivera said the bills would need to place more requirements on the court system to be effective.

“It’s all about oversight,” he stated. “We already see what’s going on when something has been mandated like Right to Counsel but isn’t being followed.”

For more, please visit righttocounselnyc.org and casapower.org. You can also call 718.716.8000.

“Sentí que me ahogaba”

 Inquilinos se movilizan para frenar los casos de desalojo

Por Gregg McQueen

Los inquilinos se reunieron para protestar.

Mercedes Escoto sabe lo que es sentir miedo.

Hace varios años, la residente del sur del Bronx fue llevada a los tribunales por su casero después de que le retuviera el alquiler por la falta de reparaciones en su edificio, dijo.

“No tenía abogado. No sabía qué hacer”, comentó Escoto. “Sentía que me ahogaba cada vez que entraba en el juzgado”.

Tras reunirse con grupos de defensa de los inquilinos, Escoto aprendió más sobre sus derechos y pudo quedarse en su casa. Ahora, le preocupa el número de casos de desalojo que circulan por el sistema judicial de la ciudad en los que los inquilinos no están representados por un abogado.

Los defensores insisten en que los casos de desalojo avanzan a un ritmo desproporcionado.

“Sólo puedo imaginar lo que es para todos [esos] inquilinos, lo que va a ser para ellos cuando entren en el tribunal”, dijo Escoto afuera del Tribunal de Vivienda del Bronx el 15 de septiembre, donde participó en una manifestación para frenar el ritmo de los casos de desalojo.

“Por eso estamos luchando, para que todos nuestros vecinos puedan quedarse también en sus casas”, dijo.

Aunque una ley de la ciudad de 2017 garantizó a todos los inquilinos de apartamentos el derecho a un abogado gratuito en el tribunal de la vivienda, un gran número de casos de desalojocontinúan a pesar de que el inquilino no tiene representación legal.

“Sentía que me ahogaba cada vez que entraba en el juzgado”, dijo la inquilina Mercedes Escoto.

Una enorme acumulación de casos de desalojo que sucedió durante la pandemia ha dejado a los proveedores de servicios legales incapaces de seguir el ritmo.

Según Acción Comunitaria por Apartamentos Seguros (CASA, por sus siglas en inglés), desde marzo se han presentado casi 55,000 casos de desalojo en toda la ciudad. El grupo estima que entre 10,000 y 12,000 han seguido adelante sin un abogado para los inquilinos.

En la manifestación, defensores y funcionarios exigieron que se cumpla la ley sobre el derecho a un abogado, y pidieron al sistema judicial que detenga todos los casos de desalojo en los que los inquilinos carezcan de abogado.

“Luchamos por este derecho y lo ganamos, y se nos está negando aquí mismo”, dijo el líder de CASA, Randy Dillard. “Esa ley por la que luchamos no se está cumpliendo hoy”.

El senador estatal Gustavo Rivera señaló que el 40 por ciento de los casos de desalojo de la ciudad se producen en el Bronx. “[Los inquilinos] tienen derecho a un abogado, pero vemos que eso no se está respetando”, dijo.

“Especialmente en el Bronx, dejar que los casos de desalojosigan adelante sin dar a los inquilinos la posibilidad de conseguir un abogado, da literalmente prioridad a la propiedad y a los beneficios por encima de las vidas de los negros”, dijo Nora Kenty, abogada del personal de Movilización por la Justicia, una organización de servicios legales sin fines de lucro.

Los defensores han organizado “Días de Acción” en toda la ciudad.

Los proveedores de servicios legales están ahora “al límite” debido a la falta de personal, dijo Kenty, y a menudo deben rechazar a los inquilinos que buscan ayuda.

“Es desgarrador, pero simplemente no tenemos la capacidad de manejar todos los casos”, dijo.

Ernesta Vásquez, inquilina del Bronx, dijo que se enfrenta a un desalojo pero que no puede encontrar un abogado que la represente.

“No he podido encontrar un abogado”, dijo. “Es muy difícil como inquilina saber qué hacer”.

“Los recursos no existen”, dijo la asambleísta estatal Amanda Séptimo sobre la falta de asistencia legal adecuada; aquí se ve a Séptimo hablando con los inquilinos.

La manifestación se produjo varias semanas después de que los defensores se reunieran frente a la sede de Manhattan de la Oficina de Administración de los Tribunales (OCA, por sus siglas en inglés) para pedir al juez administrativo jefe Lawrence Marks que emita inmediatamente una orden que obligue a que los casos de desahucio sólo puedan avanzar si los inquilinos han asegurado un contrato con un abogado.

La asambleísta estatal Amanda Séptimo dijo que su oficina recibe con frecuencia llamadas de electores que se enfrentan al desalojo.

“Luchamos por este derecho y lo ganamos y se nos está negando aquí”, dijo el líder de CASA, Randy Dillard.

“Descubrimos que mucha gente todavía no sabe que tiene derecho a un abogado. Y cuando se enteran de que existe el derecho a un abogado, no necesariamente les ayuda porque no hay suficientes abogados disponibles”, dijo. “Estamos en un círculo vicioso. Son elegibles, pero los recursos no existen”.

“Es un acertijo difícil en el que nos encontramos. Pero, es solucionable”, dijo, sugiriendo que OCA podría resolver el problema rápidamente ordenando que los casos sólo pueden proceder si un abogado del inquilino está involucrado.

Los proveedores de servicios jurídicos están ahora “al límite”, dijo la abogada Nora Kenty.

Después de la manifestación, los defensores de los inquilinos dieron a Rivera y Séptimo un recorrido por la Corte de Vivienda del Bronx para observar las condiciones actuales.

En el interior, los funcionarios vieron una vitrina en la que se enumeraban los casos de desalojo que estaban viendo los jueces ese día. Para muchos de los casos en el expediente, el abogado del inquilino figuraba como “auto-representado”.

“Se puede ver cuántos casos se están tramitando en los que el propietario tiene un abogado y el inquilino no”, dijo el miembro de CASA Jordan Cooper, quien también señaló la falta de espacio dentro del edificio del tribunal para que los inquilinos se reúnan con sus abogados.

Los inquilinos se han manifestado en toda Nueva York.

“Están en los pasillos, hablando de cosas confidenciales”, dijo Cooper. “Eso hace que haya situaciones como que los abogados de los propietarios se acerquen a la gente y empiecen a negociar sin que haya un abogado de los inquilinos”.

Dentro del vestíbulo del tribunal, un mostrador de información montado por Housing Court Answers estaba ahí para distribuir información sobre los derechos de los inquilinos, pero Cooper informó que ya no tienen el personal para que permanezcaabierto todos los días que el tribunal está abierto.

Los inquilinos que no tienen un abogado para su caso de desalojo pueden solicitar un aplazamiento para retrasar los procedimientos, tal vez el tiempo suficiente para encontrar representación, dijo Kenty.

“Depende completamente del juez si concede un aplazamiento. Muy a menudo, conceden uno o incluso dos para un caso concreto, pero no los conceden indefinidamente. Quieren sacar estos casos de su agenda”, dijo Kenty.

Cooper sugirió que los casos de desalojo avanzan a un ritmo desproporcionadamente rápido.

El senador estatal Gustavo Rivera señaló que el 40% de los casos de desalojo de la ciudad se producen en el Bronx.

“Vemos que otros tipos de casos relacionados con los propietarios son aplazados durante meses a la espera de que los recursos estén disponibles”, dijo. “Esa es la pregunta que hemos hecho a los jueces, ¿qué tienen de especial estos casos de desalojo para que tengan que avanzar tan rápido?”.

Aunque la legislación está pendiente en Albany que ampliaría el Derecho a un Abogado en todo el estado, Rivera dijo que los proyectos de ley tendrían que poner más requisitos en el sistema judicial para ser eficaz.

“Se trata de la supervisión”, declaró. “Ya vemos lo que está pasando cuando algo se ha ordenado como el Derecho a un Abogado pero no se está cumpliendo”.

Para más, por favor visite righttocounselnyc.org y casapower.orgPuede también llamar al 718.716.8000.

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