“I am definitely proud”
“Definitivamente estoy orgullosa”

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“I am definitely proud”

Family joins in marking Melrose housing milestone

By Gregg McQueen

“There’s nothing more liberating than to have a place to call your own,” said Amara Marrero, here with her family.

After moving to New York City from Florida several years ago, Amara Marrero found it difficult to make ends meet and find stable housing.

She and her two young children bounced around in family shelters for several years in Harlem and the Bronx.

“It was tough. It felt like we hit the bottom, but now, we’re back on our feet,” Marrero said. “Now, we have this beautiful new apartment.”

In 2020, Marrero and her kids moved into Bronx Commons, a new 305-unit affordable housing complex in the Melrose neighborhood, after obtaining an apartment through the city’s housing lottery.

“For us, this isn’t just an apartment — it’s a place that we call home,” she said. “There’s nothing more liberating than to have a place to call your own.”

Marrero and her children were present on July 26 when Mayor Bill de Blasio and other city officials joined in an official ribbon-cutting ceremony for Bronx Commons.

The 426,000-square-foot, mixed-use development is considered a landmark project for the de Blasio administration, which has rested its legacy on the creation of affordable housing with amenities.

Bronx Commons was developed by WHEDco and BFC Partners.

On the same day as the ribbon-cutting, de Blasio announced that 11,322 new affordable apartments were created during Fiscal Year 2021 — the largest one-year total in the city’s history. Of that total, 64 percent were made affordable to families earning less than $53,000 a year.

“It’s not just a record amount, but a record amount for the lowest income New Yorkers who need it the most,” de Blasio said.

Now in his final months at City Hall, de Blasio said the city was on target to meet his stated goal of creating 200,000 affordable units during his tenure.

“Eight years ago, the mayor challenged all of us to provide safe, affordable, secure housing for as many New Yorkers as we possibly could. People said it was just not possible,” said Deputy Mayor for Housing and Economic Development Vicki Been. “The mayor said it’s going to be hard, we’re going to have to break through barriers that get in our way, we’re going to have to cut through red tape… but we can do it.”

Louise Carroll, Commissioner of the Department of Housing Preservation (HPD), said the new housing statistics touted by city officials were “more than just numbers,” as each unit has a human story behind it.

“Behind each unit of housing, there’s a teacher, there’s a healthcare worker or taxi driver. There’s a formerly homeless person household or survivor of domestic violence, a person with mental health and substance abuse challenges,” Carroll said.

“There’s a person who gets a better, healthier life because they’ve been connected to quality housing they can afford and with services when they need it,” she remarked.

Located at 433 East 162nd Street, Bronx Commons was developed by WHEDco and BFC Partners. The complex includes a fitness center, rooftop garden, outdoor plazas, solar panels and is connected to the Bronx Music Hall, a 250-seat performance space that is in the final stages of construction.

WHEDco founder Nancy Biberman said the project “embodies the philosophy that buildings should serve whole neighborhoods and not just people lucky enough to win housing lottery,” noting that community members, Bronx historians and educators all played a role in the planning.

The music hall will host a soft opening in September and will be fully operational in the spring of 2022, said WHEDco President Davon Russell.

“This fall, we’ll have bands, performances,” he said. “Right now, we have programming going on at the outdoor plaza on weekends.”

Eventually, the flexible performance space will hold up to 400 people standing room, an exhibit hall and dance studio, and host children’s programming.

The ribbon-cutting

The ribbon ceremony was largely ceremonial, as the first Bronx Commons residents moved into the 12-story building in February 2020. All 305 units are currently occupied.

All of the apartments, which include a mixture of one-, two- and three-bedrooms units, were made affordable to households earning between 30 and 110 percent of the Area Median Income (AMI), with 39 units reserved for formerly homeless individuals.

City Councilmemnber Rafael Salamanca joked that he phones Carroll at least once a week to ask about additional affordable housing projects for his district.

During his Council tenure, there have been 5,000 new affordable units built in the district, he said, with an additional 2,000 units preserved.

“We’ve pushed the envelope, I’ve pushed the envelope as much as I can, to ensure that…we are not building more shelters but providing housing for homeless families because that’s exactly what we need,” he said.

“We’ve pushed the envelope,” said Councilmember Rafael Salamanca.

Marrero said her new apartment gives her space and safety her family didn’t have in the shelter system.

“We don’t have to worry about curfews or security. It’s liberating, it feels so good,” she said.

A new home has also inspired Marrero to go back to school this fall at Boricua College, located across the street from Bronx Commons.

“Being Puerto Rican, I am definitely proud,” remarked Marrero, who said she intends to pursue a career in social services “to give back to families who are in need just like we once were.”

In the fall, Bronx Commons will also debut a 150-seat preschool and a small business and community support hub run by WHEDco.

“If we’re going to have the city that we need to have, we need a recovery for all of us,” de Blasio said. “It cannot just be recreating the status quo that used to exist. It has to be something better.”

For more information on Bronx Commons, visit www.bronxcommons.org.

“Definitivamente estoy orgullosa”

Familia se une para marcar un hito en viviendas de Melrose

Por Gregg McQueen

“No hay nada más liberador que tener un lugar que llames tuyo”, dijo Amara Marrero, aquí con su familia.

Después de mudarse a la ciudad de Nueva York desde Florida hace varios años, Amara Marrero pasaba dificultades para llegar a fin de mes y encontrar una vivienda estable.

Ella y sus dos hijos pequeños deambularon en refugios familiares durante varios años en Harlem y el Bronx.

“Fue difícil. Sentimos que tocamos fondo, pero ahora estamos de nuevo en pie”, dijo Marrero. “Ahora, tenemos este hermoso apartamento nuevo”.

En 2020, Marrero y sus hijos se mudaron a Bronx Commons, un nuevo complejo de viviendas asequibles de 305 unidades en el vecindario de Melrose, después de obtener un apartamento a través de la lotería de viviendas de la ciudad.

“Para nosotros, esto no es solo un apartamento, es un lugar al que llamamos hogar”, dijo. “No hay nada más liberador que tener un lugar que llames tuyo”.

Marrero y sus hijos estuvieron presentes el 26 de julio cuando el alcalde Bill de Blasio y otros funcionarios de la ciudad se reunieron para una ceremonia oficial de inauguración de Bronx Commons.

El desarrollo de uso mixto de 426,000 pies cuadrados se considera un proyecto histórico para la administración de Blasio, que ha basado su legado en la creación de viviendas asequibles con amenidades.

Bronx Commons fue desarrollado por WHEDco y BFC Partners.

El mismo día del corte de cinta, de Blasio anunció que se crearon 11,322 nuevos apartamentos asequibles durante el año fiscal 2021, el mayor total anual en la historia de la ciudad. De ese total, el 64 por ciento fue hecho asequible para familias que ganan menos de $53,000 dólares al año.

“No es solo una cantidad récord, sino una cantidad récord para los neoyorquinos de menores ingresos, quienes más las necesitan”, dijo de Blasio.

Ahora, en sus últimos meses en el Ayuntamiento, de Blasio dijo que la ciudad estaba en camino de cumplir su objetivo declarado de crear 200,000 unidades asequibles durante su mandato.

“Hace ocho años, el alcalde nos desafió a todos a proporcionar viviendas seguras, asequibles y seguras para tantos neoyorquinos como fuera posible. La gente decía que simplemente no era posible”, dijo la vicealcaldesa de Vivienda y Desarrollo Económico, Vicki Been. “El alcalde dijo: va a ser difícil, vamos a tener que romper las barreras que se interponen en nuestro camino, vamos a tener que cortar la burocracia… pero podemos hacerlo”.

Louise Carroll, comisionada del Departamento de Preservación de la Vivienda (HPD, por sus siglas en inglés), dijo que las nuevas estadísticas de vivienda promocionadas por los funcionarios de la ciudad eran “más que números”, ya que cada unidad tiene una historia humana detrás.

“Detrás de cada unidad de vivienda, hay un maestro, un trabajador de la salud o un taxista. Hay una casa para una persona sin hogar o una sobreviviente de violencia doméstica, una persona con problemas de salud mental y abuso de sustancias”, dijo Carroll.

“Hay una persona que tiene una vida mejor y más saludable porque ha estado conectada a una vivienda de calidad que puede pagar y que cuenta con los servicios necesarios”, comentó.

Ubicado en el No. 433 de la calle 162 este, Bronx Commons fue desarrollado por WHEDco y BFC Partners. El complejo incluye un gimnasio, un jardín en la azotea, plazas al aire libre, paneles solares y está conectado al Bronx Music Hall, un espacio para espectáculos de 250 asientos que se encuentra en las etapas finales de construcción.

La fundadora de WHEDco, Nancy Biberman, dijo que el proyecto “encarna la filosofía de que los edificios deben servir a vecindarios enteros y no solo a las personas que tienen la suerte de ganar la lotería de vivienda”, y señaló que los miembros de la comunidad, los historiadores del Bronx y los educadores jugaron todos un papel en la planificación.

La sala de música organizará una apertura suave en septiembre y estará en pleno funcionamiento en la primavera de 2022, dijo el presidente de WHEDco, Davon Russell.

“Este otoño, tendremos bandas, actuaciones”, dijo. “En este momento, tenemos programación en la plaza al aire libre los fines de semana”.

El corte de cinta.

Eventualmente, el espacio flexible para presentaciones tendrá capacidad para 400 personas, sala de exhibición y estudio de danza, y albergará programación infantil.

El acto del corte de cinta fue en gran parte ceremonial, ya que los primeros residentes de Bronx Commons se mudaron al edificio de 12 pisos en febrero de 2020. Las 305 unidades están ocupadas actualmente.

Todos los apartamentos, que incluyen una combinación de unidades de uno, dos y tres dormitorios, fueron hechos asequibles para hogares que ganan entre el 30 y el 110 por ciento del Ingreso Medio del Área (AMI, por sus siglas en inglés), con 39 unidades reservadas para personas que anteriormente estaban sin hogar.

El concejal Rafael Salamanca bromeó diciendo que llama a Carroll al menos una vez a la semana para preguntar sobre proyectos adicionales de viviendas asequibles para su distrito.

Durante su mandato en el Concejo, se han construido 5,000 nuevas unidades asequibles en el distrito, dijo, y se han conservado 2,000 unidades adicionales.

“Hemos superado los límites, he superado los límites tanto como he podido, para asegurarme de que… no estamos construyendo más refugios, sino proporcionando viviendas para familias sin hogar porque eso es exactamente lo que necesitamos”, dijo.

“Hemos superado los límites”, dijo el concejal Rafael Salamanca.

Marrero comentó que su nuevo apartamento le da espacio y seguridad que su familia no tenía en el sistema de refugios.

“No tenemos que preocuparnos por los toques de queda o la seguridad. Es liberador, se siente tan bien”, dijo.

Un nuevo hogar también ha inspirado a Marrero a regresar a la escuela este otoño en Boricua College, ubicado al otro lado de la calle de Bronx Commons.

“Siendo puertorriqueña, definitivamente estoy orgullosa”, comentó Marrero, quien dijo que tiene la intención de seguir una carrera en los servicios sociales “para retribuir a las familias que lo necesitan como lo estuvimos una vez”.

En el otoño, Bronx Commons también estrenará un preescolar de 150 lugares y un centro de apoyo a la comunidad y pequeños negocios administrado por WHEDco.

“Si vamos a tener la ciudad que necesitamos, necesitamos una recuperación para todos”, dijo de Blasio. “No se puede simplemente recrear el statu quo que solía existir. Tiene que ser algo mejor”.

Para obtener más información sobre Bronx Commons, visite www.bronxcommons.org.