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Theater group brings Bronx eviction issues to the stage

Story by Gregg McQueen


"These are people who understand the Bronx," said director Maureen Towey. Photo: Sara Giles
“These are people who understand the Bronx,” said director Maureen Towey.
Photo: Sara Giles

30,000.

More than 30,000 New York City families were evicted last year from their apartments.

Hit hardest were Bronx residents – as the borough experienced the most evictions of any other in New York.

Most of these evictions are suffered by low-income residents of color who cannot afford a lawyer to help them navigate an often confusing housing court system.

While the housing crisis is a real-life drama that plays out every day in the Bronx, two local theater professionals are transforming the issue into drama of a different type, by staging a theater performance that focuses on the borough’s exorbitant eviction rate.

Playwright Dan Hoyle, a South Bronx resident, and director Maureen Towey, have created The Block, a dramatic reading done in collaboration with Community Action for Safe Apartments (CASA), a tenant advocacy group that has been pushing for changes in the housing court system, including the right for tenants to be provided with legal counsel.

The Block will be performed at New Settlement Community Campus.
The Block will be performed at New Settlement Community Campus.

“We’re presenting it in the community, right alongside the very people who are facing the issue,” said Towey.

The Block will be performed at New Settlement Community Campus on Jerome Avenue on April 24 and 25.

Several cast members hail from the borough, said Towey, whose own family is from Woodlawn.

“These are people who understand the Bronx and the issues it faces,” she said.

Following the performance, community members are invited to participate in a discussion to share their own experiences with housing.

“We want to show the complexity and humanity of the South Bronx, which only seems to make the headlines for certain negative things,” remarked Hoyle. “We’re trying to honor and humanize the people who live there.”

The Block is presented under the umbrella of “Five Boroughs/One City” — a collection of plays, one for each borough, staged by acclaimed theater artists in conjunction with working-class community members in their own neighborhoods.

Following the April performances of The Block, all five plays will be performed in early May at the Abingdon Theatre Complex in midtown Manhattan.

Hoyle is a resident of the South Bronx.
Hoyle is a resident of the South Bronx.

“Five Boroughs/One City” is produced by Working Theatre, an off-Broadway company that attempts to draw attention to cultural issues.

In creating The Block, Hoyle and Towey spent a considerable amount of time with CASA members at New Settlement Apartments, a housing and community service center in Mount Eden.

Through local grassroots campaigns, CASA seeks to protect affordable housing and prevent displacement of its members.

It also organizes tenant associations and sponsors monthly meetings and legal clinics to help local residents navigate housing court and cope with other landlord issues.

“When I walked into my first CASA meeting, I was impressed by how organized they were, and that they were all about teaching others,” explained Hoyle.

“They’re about taking control and making smart decisions,” he added. “Even though tenants can often feel disenfranchised, CASA unites people so they feel more empowered.”

Recently, CASA has been mobilizing to support the proposed Right to Counsel bill, which would provide legal representation to tenants in housing court.

In the Bronx, more than 2,000 people pass through housing court every day, largely due to eviction notices served by a landlord.

"CASA is a good model for the way that neighbors should treat each other," said Towey. Photo: Facebook
“CASA is a good model for the way that neighbors should treat each other,” said Towey.
Photo: Facebook

Proponents of the Right to Counsel bill claim that many landlords take advantage of tenants by bringing them through court, knowing it’s unlikely that low-income families can afford a lawyer to assist themselves.

While The Block was inspired by CASA’s reaction to local housing issues, the show’s creators said that the underlying theme is the power of community organizing.

“CASA is a good model for the way that neighbors should treat each other,” said Towey.

“It’s one thing to simply say ‘nobody cares about us’ and it’s another thing to do something about it,” added Hoyle. “When people take control of a situation, the rewards last a long time.”

The Block will be performed in the Community Center Auditorium at New Settlement Community Campus, 1501 Jerome Avenue, Bronx, NY on Fri., Apr. 24th and Sat., Apr. 25th at 7 p.m.

Admission is free.

RSVP is recommended at www.theworkingtheater.org/30thseason/FiveBoroughs.

To learn more about CASA, go to casapower.org

Drama en casa

Grupo de teatro lleva asuntos de desalojos al escenario

Historia por Gregg McQueen


“CASA une a las personas para que se sientan con más poder”, dijo el dramaturgo Dan Hoyle. Foto: Facebook
“CASA une a las personas para que se sientan con más poder”, dijo el dramaturgo Dan Hoyle.                   Foto: Facebook

30,000.

Más de 30,000 familias de la ciudad de Nueva York fueron desalojadas el año pasado de sus apartamentos. Los más afectados fueron los residentes del Bronx – el condado experimentó el mayor desalojo que cualquier otro en Nueva York.

La mayoría de estos desalojos los sufren los residentes de bajos ingresos de color que no pueden pagar un abogado para que los ayuden a navegar el a menudo del confuso sistema de tribunal de vivienda.

Aunque la crisis de vivienda es un drama de la vida real que sucede cada día en el Bronx, dos profesionales del teatro local están transformando el asunto en un drama de diferente tipo, presentando una interpretación teatral que se enfoca en el exorbitante promedio de desalojos en el condado.

El dramaturgo Dan Hoyle, residente del sur del Bronx, y directora Maureen Towey, han creado ‘The Block’, una dramática lectura echa en colaboración con Acción Comunal para Apartamentos Seguros (CASA, por sus siglas en inglés), un grupo de defensa de los inquilinos que ha estado presionando por cambios en el sistema de tribunal de viviendas, incluyendo el derecho de los inquilinos de ser provistos por asesoria legal.

“CASA es un buen modelo de la manera que los vecinos se deben de tratar los unos a otros”, dijo Towey. <br />Foto: Facebook
“CASA es un buen modelo de la manera que los vecinos se deben de tratar los unos a otros”, dijo Towey.
Foto: Facebook

“Lo estamos presentando en la comunidad, justo al lago de las mismas personas que están enfrentando el problema”, dijo Towey.

‘The Block’ se presentará en el Recinto Comunal ‘New Settlement’ en la Avenida Jerome el 24 y 25 de abril.

Varios miembros del elenco vienen del condado, dijo Towey, cuya propia familia es de Woodlawn.

“Estas son personas que entienden el Bronx y los problemas que enfrenta”, dijo ella.

Luego de la presentación, los miembros de la comunidad están invitados a participar en una discusión para compartir sus propias experiencias con vivienda.

“Deseamos mostrar la complejidad y humanidad del Sur del Bronx, que solo parece llegar a los titulares por ciertas cosas negativas”, señaló Hoyle. “Estamos tratando de honrar y humanizar la gente que vive ahí”.

‘The Block’ es presentada bajo la sombrilla de Cinco Condados/Una Ciudad – una colección de obras, una para cada condado, organizada por aclamados artistas del teatro en conjunto con miembros comunales de la clase trabajadora en sus propios vecindarios.

‘The Block’ se presentará en el Auditorio del Centro Comunal del Recinto ‘New Settlement’.
‘The Block’ se presentará en el Auditorio del Centro Comunal del Recinto ‘New Settlement’.

Luego de las presentaciones en abril ‘The Block’, las cinco obras serán presentadas a principios de mayo en el Complejo Teatral ‘Abingdon’ en el centro de Manhattan.

Cinco Condados/Una Ciudad es producida por ‘Working Theatre’, una compañía ‘off-Broadway’ que intenta atraer atención a asuntos culturales.

Creando ‘The Block’, Hoyle y Towey gastaron una considerable cantidad de tiempo con miembros de CASA en los Apartamentos ‘New Settlement’, una vivienda y centro de servicio comunal en Mount Eden.

A través de campañas locales, CASA busca proteger la vivienda asequible y evitar el desplazamiento de sus miembros.

También organiza asociaciones de inquilinos y auspicia reuniones mensuales y clínicas legales para ayudar a los residentes locales a navegar el tribunal de vivienda y hacer frente a otros problemas con los propietarios.

“Cuando entré a mi primera reunión de CASA, me impresioné de cuan organizados estaban, y que estaban solo para enseñar a otros”, explicó Hoyle.

Hoyle es residente del sur del Bronx.
Hoyle es residente del sur del Bronx.

“Son acerca de tomar control y tomar decisiones inteligentes”, añadió. “Aunque a menudo los inquilinos pueden sentirse marginados, CASA une a las personas para que se sientan con más poder”.

Recientemente, CASA se ha estado movilizando para apoyar el proyecto del Derecho a Asesoria, el cual proveería representación legal a los inquilinos en el tribunal de vivienda.

En el Bronx, más de 2,000 personas pasan a través del tribunal de vivienda cada día, mayormente debido a avisos de desalojo entregados por el propietario.

Los defensores al proyecto Derecho a Asesoría, claman que muchos propietarios toman ventaja de los inquilinos llevándolos al tribunal, sabiendo que no es probable que familias de bajos ingresos puedan permitirse pagar un abogado para que los asista.

Mientras que ‘The Block’ fue inspirado por la reacción de CASA a los problemas locales de vivienda, los creadores del espectáculo dijeron que el tema subyacente es el poder de la organización de una comunidad.

“CASA es un buen modelo de la manera que los vecinos se deben de tratar los unos a otros”, dijo Towey. “Una cosa es sencillamente decir ‘no le importamos a nadie’ y otra cosas es el tomar acción”, añadió Hoyle. “Cuando las personas toman control de una situación, la recompensa dura toda una vida”.

‘The Block’ se presentará en el Auditorio del Centro Comunal del Recinto ‘New Settlement’, 1501 Avenida Jerome, Bronx, NY, el viernes 24 y sábado 25 de abril a las 7 p.m.

La entrada es gratis. Se recomienda reservar.

www.theworkingtheater.org/30thseason/FiveBoroughs.

Para saber más acerca de CASA, visite casapower.org.

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