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Lincoln Hospital Outreach Team Improves Healthcare Access for Taxi Drivers

It is 10 o’clock in the morning, and Gregorio Tejada is ready to begin his shift as a taxi driver for the Union Radio Dispatcher in The Bronx. “My days are long,” he says. “Sometimes I work up to 15 hours a day, with little or no break.”

But this is no ordinary day. Tejada, 53, is joined by Radio Dispatcher President Oscar Pérez, 58, and fellow co-workers, to undergo preventive health screenings at the Dispatcher’s base located on Featherbed Lane.

“This is fantastic,” Tejada adds. “With work, I don’t always get to go to the doctor. But getting tested for diabetes and high blood pressure, and talking to a health educator right here, is a blessing.”

Tejada, Pérez, and the workforce at Union, are among hundreds of drivers who participate in Lincoln Medical Center’s Taxi Drivers’ Program, which provides free health screenings for taxi and limousine drivers in communities served by the hospital. Every week, a team of health educators visits two dispatcher sites in the area, and a radio announcement is made inviting drivers to stop-by for rapid health screenings, and basic evaluation.

“Taxi drivers are among the workers with the most obstacles to access health care,” informs Marcelo E. Villagrán, Public Health Educator and Taxi Drivers’ Program Coordinator. “This program ensures that they get life-saving screenings to prevent or detect common illnesses at early stages.

” Experts indicate that taxi drivers have a high-risk of developing heart and kidney disease, diabetes, high blood pressure, certain cancers including colon and prostate, obesity, and stress-related illnesses, among other conditions.

“If his car breaks down, a taxi driver will bring it to the mechanic right away,” says Maria Ramos, Director of Health Education and Outreach who developed the program at Lincoln Medical Center. “But if he feels sick, a taxi driver will rarely go to the doctor.” Ms. Ramos says emphatically, “That has to change.”

Founded in 2008, the Taxi Drivers’ Program serves over 1,200 drivers in 250 bases, each year. Services include Diabetes and high-blood pressure screenings, counseling, and referrals.

“With the independent nature of their job, taxi drivers don’t work regular hours and lack employee-provided health insurance,” says Ms. Ramos. “They sit for long hours often without breaks, and have difficulty finding balanced meals on the road, among other factors that impact their good health.”

“Programs like this remind us of the importance of being proactive about our health,” says Tejada.

Screenings for Tejada and Pérez were normal, but fellow driver Junior Méndez, 42, was diagnosed with high blood pressure. “I have to take care of myself,” Méndez reacts. “I better make an appointment to see the doctor.”

For more information about Lincoln Medical’s Taxi Drivers’ Program, call 718-579-4981.

Salud Sobre Ruedas

Programa del Hospital Lincoln Mejora Salud de Taxistas

Son las 10 de la mañana y Gregorio Tejada está listo para comenzar su turno como taxista en la base Union de El Bronx. “Mis días de trabajo son largos”, cuenta el dominicano de 53 años de edad. “A veces trabajo hasta 15 horas diarias sin receso”.

Pero este no es un día común. Tejada está acompañado por Oscar Pérez, presidente de la base de taxistas Union, y sus compañeros taxistas, para someterse a pruebas preventivas de salud en la sede de la base ubicada en Featherbed Lane.

“Esto es fantástico”, comenta Tejada. “Por mi trabajo a veces no puedo ir al médico. Pero la oportunidad de hacerme pruebas de diabetes e hipertensión, y dialogar con un educador de salud aquí mismo, es una bendición”.

Tejada, Pérez y los empleados de Union, participan del Programa para Taxistas del Hospital Lincoln, que proporciona pruebas de salud gratis para choferes de taxi y limosinas en varias comunidades. Cada semana, un equipo de expertos de salud visita dos bases en el área donde invitan a los taxistas, a través del sistema de radio, a detenerse brevemente en la base para pruebas rápidas y evaluación básica de salud.

“Los taxistas están entre los trabajadores que enfrentan más obstáculos para el cuidado médico”, informa Marcelo E. Villagrán, educador de salud y coordinador del Programa para Taxistas. “Esta iniciativa asegura que los taxistas tendrán las pruebas necesarias para prevenir o detectar a tiempo enfermedades comunes”.

Según los expertos, los taxistas están propensos a desarrollar enfermedades cardiacas y renales, diabetes, hipertensión, ciertos cánceres incluyendo colon y próstata, obesidad y enfermedades causadas por la tensión, entre otras condiciones.

Por la dinámica “independiente” de su trabajo, los taxistas no trabajan horarios regulares y carecen de seguro médico provisto por su empleador, se sientan por largas horas a veces sin receso y tienen dificultad para encontrar comidas saludables en la calle, entre otros factores que afectan la buena salud.

“Si su carro se descompone, un taxista acude al mecánico de inmediato”, dice María Ramos, directora de educación de salud del Hospital Lincoln y quien desarrollara la iniciativa para servir a los taxistas. “Pero cuando el taxista se enferma, raramente acude al médico. Y esto, dice enfáticamente, “tiene que cambiar”.

Fundado en 2008, el Programa para Taxistas alcanza a más de 1,200 choferes en 250 bases, cada año. Los servicios incluyen consejería, referidos, y pruebas de hipertensión y diabetes, entre otros chequeos de salud.

“Programas como éste nos recuerdan la importancia de la prevención”, opina Tejada.

Las pruebas de Tejada y Pérez resultaron normales, pero su colega Junior Méndez, de 42 años, fue diagnosticado con hipertensión. “Me tengo que cuidar”, reacciona Méndez. “Ahora entiendo la importancia de hacer una cita con mi médico”.

Para más información sobre el Programa para Taxistas del Hospital Lincoln, llame 718-579-4981.

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