Grassroots – and gaining ground
Echando raíces y ganando terreno

Grassroots – and gaining ground

Bronx Legal Services celebrates new headquarters

Story and photos by Gregg McQueen

“Owning means a lot,” said Project Director Jane Aoyama-Martin.
“Owning means a lot,” said Project Director Jane Aoyama-Martin.

Now it’s their turn to stay put.

For more than 45 years, Bronx Legal Services has provided low-income, at-risk borough residents with free legal help for housing, immigration, employment and tenant’s rights.

While the nonprofit has helped thousands of Bronx residents fight eviction and stay in their homes, staffers say that the organization lacked a suitable home of its own.

That has changed with the introduction of Bronx Legal Services’ new headquarters at 349 East 149th Street, dubbed the Steven B. Telzak Center for Social Justice, in honor of the group’s longtime Project Director, who passed away in 2010.

The new site gives Bronx Legal Services, part of Legal Services NYC, substantially more room for its staff of more than 80 people, and comfortable space for meeting with clients.

“This is a true home,” stated Raun Rasmussen, Executive Director of Legal Services NYC. “The space that we had before was substandard, both for staff and our clients.”

Rasmussen said that the group’s previous headquarters on Courtlandt Avenue was in a state of disrepair, with visible holes in the walls.

Toys are available for when clients visit with children.
Toys are available for when clients visit with children.

“Frankly, seeing that, it wouldn’t have surprised me if some clients questioned our ability to fight their landlord,” remarked Rasmussen. “They deserve a professional space, where they know that they’re going to get high-quality services when they walk in the door.”

While Bronx Legal Services has been renting two floors at East 149th Street site since 2014, it was able to purchase the same space outright in December 2015.

“From a financial perspective, owning means a lot,” said Project Director Jane Aoyama-Martin. “Our overhead is fixed. Over the years, we’re going to save hundreds of thousands of dollars that we can use for client services.”

While Rasmussen acknowledged the cost savings that will be realized by avoiding rental costs, he said that the purchase also solidifies the nonprofit’s place in the community it has served for nearly half a century.

“Making a commitment like this, by purchasing office space in the Bronx, builds a foundation for the next 50 years of fighting poverty and working for social and economic justice.”

"You’re doing a noble service,” said Assemblymember Carl Heastie.
“You’re doing a noble service,” said Assemblymember Carl Heastie.

The borough’s largest provider of free legal services, the group serves more than 10,000 Bronx clients annually.

The purchase of the new office was made possible by a combination of city and state funding.

“It came together because of the overwhelming support of the electeds in the Bronx, [to whom] we are extremely grateful,” said Jennifer Levy, who served as Bronx Legal Services’ Project Director when the group first began the move to its new location.

“I think it goes without saying that having a place that reflects the respect that Legal Services has for its clients is vital,” said Levy, who is currently ‎General Counsel in Charge of Litigation at the NYC Public Advocate’s Office. “It’s important that the space reflects the high quality of care that they put into all their cases.”

Aoyama-Martin said that the new offices were funded by a variety of sources, including the State Assembly, City Council, Bronx Borough President’s office and about $300,000 in private donations.

“All those entities coming together for a common cause validates the work we’re doing and the need that exists here,” said board member Joseph Moodhe.

The new office.
The new office.

In addition to owning the ninth and tenth floors of the building, Bronx Legal Services is also renting space on two other floors.

The site features two main intake rooms for receiving clients, more storage flexibility and additional office space for attorneys, case workers and support staff.

The location is also easier for clients to access, due to close proximity to subway and bus lines, and improved wheelchair accessibility, said Nelson Mar, a senior staff attorney.

“The other location was difficult for some disabled or elderly clients to visit,” Mar said. “We really wanted to stay in this immediate neighborhood and this is a much better location.”

There are now numerous conference rooms for client meetings and several small touches, such as a collection of toys for children of clients to entertain themselves with.

“We work with a lot of families, and it’s important that they feel comfortable when they come in here,” said Mar.

“This space is much more welcoming,” agreed Moodhe. “The clients are very grateful. There’s been a lot of thought that went into making this as accessible as possible to the communities that we serve.”

“This is a much better location,” said Senior Attorney Nelson Mar.
“This is a much better location,” said Senior Attorney Nelson Mar.

At an official ribbon-cutting at the new office on June 10, Bronx Legal Services workers who gathered to celebrate were joined by State Assembly Speaker Carl Heastie.

“For all of you here, you make sure that people who can’t always afford it can get justice,” Heastie told staffers. “You’re doing a noble service.”

Heastie said he was proud to help secure funding for the new headquarters while in the State Assembly.

“Although I’m now the Speaker, and I have to care about all 62 counties, I’ve not been shy about telling everybody which county is first in my heart,” remarked Heastie. “Thank you for what you do to provide services to people of the Bronx.”


For more information on Bronx Legal Services, please visit www.legalservicesnyc.org or call 718.928.3700.

The Legal Assistance Hotline is staffed Monday through Friday from 10 a.m. to 4 p.m. Call 917.661.4500 to speak to an intake officer in any language.


Echando raíces y ganando terreno

Servicios Legales del Bronx celebra nueva sede

Historia y fotos por Gregg McQueen

“This is a true home,” stated Raun Rasmussen, Executive Director of Legal Services NYC.
“Se trata de un verdadero hogar”, declaró Raun Rasmussen, director ejecutivo de Servicios Legales NYC.

Ahora es su turno para quedarse.

Durante más de 45 años, Servicios Legales del Bronx ha proporcionado a los residentes del condado de bajos ingresos, y/o en situación de riesgo, ayuda legal gratuita para vivienda, inmigración, empleo y derechos de los inquilinos.

Si bien la organización no lucrativa ha ayudado a miles de residentes del Bronx a luchar contra el desalojo y permanecer en sus hogares, el personal de la organización decía no tener un espacio propio adecuado.

Eso ha cambiado con la presentación de la nueva sede de Servicios Legales del Bronx en el No. 349 de la calle 149 Este, conocida como el Centro Steven B. Telzak para la Justicia Social, en honor del director de proyectos de toda la vida del grupo, quien falleció en 2010.

El nuevo alojamiento da a Servicios Legales del Bronx, parte de Servicios Legales NYC, sustancialmente más espacio para su personal de más de 80 personas y un lugar más cómodo para atender a los clientes.

“Se trata de un verdadero hogar”, declaró Raun Rasmussen, director ejecutivo de Servicios Legales NYC. “El espacio que teníamos antes era deficiente, tanto para el personal como para nuestros clientes”.

The site is named after a former director.
El sitio lleva el nombre de un ex director.

Rasmussen dijo que la sede anterior del grupo en la avenida Courtlandt estaba en muy mal estado, con agujeros visibles en las paredes.

“Francamente, viendo eso, no me habría sorprendido si algunos clientes cuestionaron nuestra capacidad para luchar contra su propietario”, comentó Rasmussen. “Merecen un espacio profesional, en el que sepan que van a obtener servicios de alta calidad cuando entren”.

Si bien Servicios Legales del Bronx ha estado alquilando dos plantas en el sitio de la calle 149 este desde 2014, pudieron comprar el mismo espacio completamente en diciembre de 2015.

“Desde una perspectiva financiera, ser dueño significa mucho”, dijo la directora de Proyectos Jane Aoyama-Martin. “Nuestros gastos generales son fijos. Con los años, vamos a ahorrar cientos de miles de dólares que podremos utilizar para servicios al cliente”.

Si bien Rasmussen reconoció los ahorros que se realizarán al evitar los costos de alquiler, dijo que la compra también solidifica el lugar de la organización no lucrativa en la comunidad a la que ha servido durante casi medio siglo.

“Hacer un compromiso de este tipo, comprando espacio de oficinas en el Bronx, construye una base para los próximos 50 años de luchar contra la pobreza y trabajar por la justicia social y económica”.

“The space reflects the high quality of care,” said Jennifer Levy, former Project Director.
“El espacio refleje la alta calidad de la atención”, dijo Jennifer Levy, la directora previa.

El grupo, que es el mayor proveedor de servicios legales gratuitos del condado, cuenta con más de 10,000 clientes del Bronx anualmente.

La compra de la nueva oficina fue posible gracias a una combinación de financiamiento del estado y la ciudad.

“Aunaron esfuerzos debido al aplastante apoyo de los funcionarios electos en el Bronx, con quienes estamos muy agradecidos”, dijo Jennifer Levy, quien se desempeñó como directora de Proyectos Servicios Legales del Bronx cuando el grupo comenzó el cambio a su nueva ubicación.

“Creo que no hace falta decir que tener un lugar que refleje el respeto que Servicios Legales tiene para sus clientes es vital”, dijo Levy, quien es actualmente asesora general a cargo de los litigios en la Oficina de la Defensora Pública de NYC. “Es importante que el espacio refleje la alta calidad de la atención que ponen en todos sus casos”.

Aoyama-Martin dijo que las nuevas oficinas fueron financiadas por una variedad de fuentes, incluyendo la Asamblea Estatal, el Ayuntamiento, la oficina del presidente del condado del Bronx y cerca de $300,000 dólares en donaciones privadas.

“Todas esas entidades unidas por una causa común validan el trabajo que estamos haciendo y la necesidad de que existamos aquí”, dijo el miembro de la junta Joseph Moodhe.

“[This] validates the work we’re doing,” said board member Joseph Moodhe.
“[Esto] valida el trabajo que estamos haciendo”, dijo el miembro de la junta Joseph Moodhe.
Además de poseer los pisos noveno y décimo del edificio, Servicios Legales del Bronx también está alquilando espacio en otras dos plantas.

El sitio cuenta con dos salas principales de admisión para recibir clientes, mayor flexibilidad de almacenamiento y espacio de oficinas para abogados, trabajadores sociales y personal de apoyo.

La ubicación también es más fácil para que los clientes lleguen, debido a la proximidad con líneas del metro y autobús, y la mejora en la accesibilidad para sillas de ruedas, dijo Nelson Mar, un abogado senior.

“La otra ubicación era difícil para que algunos clientes discapacitados o personas mayores nos visitaran”, dijo Mar. “Realmente queríamos estar en este vecindario inmediato y este es un lugar mucho mejor”.

Ahora existen numerosas salas de conferencias para reuniones con clientes y varios pequeños detalles, como una colección de juguetes con la que los hijos de los clientes se pueden entretener.

“Trabajamos con muchas familias y es importante que se sientan cómodas cuando vienen”, dijo Mar.

“Este espacio es mucho más acogedor”, estuvo de acuerdo Moodhe. “Los clientes están muy agradecidos. Ha habido mucha reflexión para hacer este lugar lo más accesible posible para las comunidades a las que servimos”.

En una ceremonia oficial de corte de cinta en la nueva oficina el 10 de junio, los trabajadores de Servicios Legales del Bronx que se reunieron para celebrar estuvieron acompañados por el presidente de la Asamblea Estatal, Carl Heastie.

A larger waiting room.
A larger waiting room.

“Todos ustedes aquí, asegúrense de que las personas que no siempre pueden costearla, obtengan justicia”, dijo Heastie a los miembros del personal. “Están haciendo un noble servicio”.

Heastie dijo estar orgulloso de ayudar a obtener financiamiento para la nueva sede estando en la Asamblea Estatal.

“Aunque soy ahora el presidente y tengo que cuidar de los 62 condados, no he sido tímido al decir  qué condado tiene el primer lugar en mi corazón”, comentó. “Gracias por lo que hacen para proporcionar servicios a las personas del Bronx”.

Para obtener más información sobre Servicios Legales del Bronx, por favor visite www.legalservicesnyc.org o llame al 718.928.3700.

La Línea de Asistencia Legal está abierta de lunes a viernes 10 a.m. – 4 p.m. Call 917.661.4500 para hablar con un agente de admisión en cualquier idioma.


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