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From dream to scheme
Del sueño al ardid

From dream to scheme

Story and photos by Gregg McQueen


“We are the invisible workers,” said Fran Guerrero.
“We are the invisible workers,” said Fran Guerrero.

Construction worker Willems Torres needed a job.

He paid a $100 fee to one employment agency and $200 to another in 2015, but neither connected him with a job.

“They kept telling me, ‘We should have work for you soon,’ but then nothing would happen,” said Torres. “But they still took my money.”

A group of state lawmakers is calling on Governor Andrew Cuomo to increase protections for job seekers and enact harsher penalties for employment agencies that defraud workers.

State Senators Jeff Klein and Diane Savino, together with State Assemblymember Francisco Moya and Democratic nominee for Assembly Marisol Alcántara, have released a report indicating that a high number of employment agencies, which often charge upfront fees for job placement services, are illegally promising jobs to immigrant workers and failing to refund fees if employment is not found.

“It really angers me when these employment agencies, which are supposed to help people achieve the American dream, end up ripping people off,” Klein remarked at a press conference on October 13. “They’ve turned the American dream into the American scheme.”

Employment agencies licensed by the state or the city’s Department of Consumer Affairs (DCA) are not permitted to guarantee employment to a job seeker, and are legally required to refund advance fees if work is not secured.

During an undercover investigation which included video segments, members of Klein and Savino’s staff visited 37 licensed and unlicensed employment agencies in Queens, Brooklyn and Manhattan, finding that 76 percent asked for advance fees as high as $200.

“It’s unconscionable,” said Senator Jeff Klein.
“It’s unconscionable,” said Senator Jeff Klein.

Nearly half said they would not refund money if a job seeker did not find employment, which is against current state law.

“When you’re getting a minimum wage job, a $200 fee really puts a dent in the pocketbook,” said Klein.

Klein and Moya have introduced legislation that would ban agencies from charging upfront fees for low-wage jobs, require agencies to display their license number on all advertisements, and raise civil fines from $500 to $1000 for a first offense and $5,000 for a second offense.

Moya said that unscrupulous agencies tend to prey on immigrant and minority workers, who often seek low-wage, entry-level jobs as cleaners, busboys and manual laborers.

“It’s important that this gets signed into law so we can protect the most vulnerable of workers,” he said.

“New York is the most progressive state in the country — we need to send a message and we need to take the lead by passing these laws,” added Alcántara.

Fran Guerrero, a cleaning service worker, was charged a $440 advance fee by an employment agency that failed to find her a job.

“When I asked for a refund, the company denied me,” she said.

Guerrero said she found assistance from New Immigrant Community Empowerment (NICE), a community-based organization that protects rights for job seekers.

“They told me how to protect myself and explained what to look out for when going for a job,” said Guerrero.

Manuel Castro, Executive Director of NICE, said the organization attempts to get agency fees back for defrauded immigrant workers.

“If they refuse to give the money back, we file a complaint with Consumer Affairs and we’ll do some organizing around that business,” Castro explained. “We’ll picket outside their office to warn others and force them out of business.”

Guerrero and other NICE clients collaborated on creating a Spanish-language graphic novel that highlights worker rights, to educate the immigrant community on how to deal with employment agencies.

“We are the invisible workers, but we are a labor force,” Guerrero said. “If we all stick together, we can make a difference and help each other.”

Del sueño al ardid

Historia y fotos por Gregg McQueen


Willems Torres, trabajador de la construcción, necesitaba un empleo.

Él pagó una cuota de $100 dólares a una agencia de empleo y de $200 dólares a otra en 2015, pero ninguna lo puso en contacto con un trabajo.

The press conference.
La rueda de prensa.

“Me decían: debemos tener trabajo para usted pronto, pero luego no pasaba nada”, dijo Torres. “Aun así, se llevaron a mi dinero”.

Un grupo de legisladores estatales está pidiendo al gobernador Andrew Cuomo aumentar las protecciones para los solicitantes de empleo y promulgar sanciones más severas para las agencias de empleo que estafan a los trabajadores.

“We’ll picket outside their office,” said Manuel Castro, Executive Director of NICE.
“Vamos a piquetes afuera de su oficina para advertir a los demás”, dijo Manuel Castro, director ejecutivo de NICE.

Los senadores estatales Jeff Klein y Diane Savino, junto con el asambleísta estatal Francisco Moya y la nominada demócrata a la Asamblea Marisol Alcántara, emitieron un informe que indica que un gran número de agencias de empleo, que a menudo cobran honorarios por adelantado por servicios de colocación de empleo, están prometiendo ilegalmente puestos de trabajo a trabajadores inmigrantes y no reembolsan los honorarios si no les encuentran trabajo.

“Realmente me enoja cuando estas agencias de empleo, que se supone deben para ayudar a las personas a alcanzar el sueño americano, terminan estafando gente”, comentó Klein en una conferencia de prensa el 13 de octubre. “Han transformado el sueño americano en el ardid americano”.

A las agencias de empleo autorizadas por el estado o el Departamento de Asuntos del Consumidor de la ciudad no se les permite garantizar un empleo a un solicitante de empleo, y están obligados por ley a devolver el dinero del adelanto si el trabajo no está asegurado.

Durante una investigación encubierta, miembros del personal de Klein y Savino visitaron 37 agencias de empleo con y sin licencia en Queens, Brooklyn y Manhattan, encontrando que el 76 por ciento pidió un adelanto de hasta $200 dólares.

Manual laborers are impacted.
Los trabajadores manuales son impactados.

Casi la mitad dijo que no devolverían el dinero si a un solicitante no le encontraban empleo, lo que va contra la actual ley del estado.

“Cuando usted recibe un trabajo de salario mínimo, una tarifa de $200 dólares realmente pone una abolladura en el bolsillo”, dijo Klein.

Klein y Moya han presentado una legislación que prohibiría a las agencias cobrar honorarios por adelantado para los puestos de trabajo con salarios bajos, exigiría a las agencias exhibir su número de licencia en toda la publicidad y aumentaría las multas civiles de $500 a $ 1000 dólares por una primera ofensa y a $5,000 por una segunda ofensa.

Moya dijo que las agencias sin escrúpulos tienden a aprovecharse de los trabajadores inmigrantes y de minorías, quienes buscan empleos de bajos salarios como limpiadores, ayudantes y trabajadores manuales.

“Es importante que esto se convierta en ley para que podamos proteger a los trabajadores más vulnerables”, dijo.

“Nueva York es el estado más progresista del país, tenemos que enviar un mensaje y tomar la iniciativa aprobando estas leyes”, agregó Alcántara.

A Fran Guerrero, trabajadora del servicio de limpieza, le cobraron una cuota por adelantado de $440 dólares en una agencia de empleo que no logró encontrarle trabajo.

“Cuando pedí un reembolso, la empresa me lo negó”, dijo.

Guerrero dijo que encontró ayuda de New Immigrant Community Empowerment (NICE), una organización comunitaria que protege los derechos de los solicitantes de empleo.

“Me dijeron cómo protegerme y me explicaron con qué tener cuidado cuando busca un trabajo”, dijo Guerrero.

Manuel Castro, director ejecutivo de NICE, dijo que la organización trata de lograr la devolución de los honorarios de las agencias para los trabajadores inmigrantes estafados.

“We need to send a message,” said Marisol Alcántara.
“Tenemos que enviar un mensaje”, dijo Marisol Alcántara.

“Si se niegan a devolver el dinero, presentamos una queja en Asuntos del Consumidor y hacemos una cierta organización en torno a ese negocio”, explicó Castro. “Vamos a piquetes afuera de su oficina para advertir a los demás y obligarles a abandonar el negocio”.

Guerrero y otros clientes de NICE colaboraron en la creación de una novela gráfica en idioma español que destaca los derechos de los trabajadores, para educar a la comunidad inmigrante sobre cómo tratar con las agencias de empleo.

“Somos los trabajadores invisibles, pero somos una fuerza de trabajo”, dijo Guerrero. “Si todos nos mantenemos unidos, podemos hacer una diferencia y ayudar a los demás”.


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