Everyday Heroes
Héroes cotidianos

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Everyday Heroes

By Kathleen M. Pike

Essential workers have rightly been celebrated.

During this pandemic, frontline health care providers have put their lives at risk to save others. We have also come to recognize the essential roles of so many individuals, including bus drivers, grocery store clerks, electric company line workers, building security and maintenance workers and more. Around the world, billboards and the 7 p.m. clapping salutes acknowledge the heroic efforts of all these essential workers. It is a well-deserved global standing ovation.

I was reminded that when it comes to mental health, there are also many who are essential workers. We have psychiatrists, psychologists and other mental health professionals who provide expert care. We also have an army of other essential workers in the community. They are the family members, friends, coworkers, and neighbors of the person with the mental health condition who provide care and support day in and day out. They are everyday heroes who share a playbook of common themes. With the elevated levels of stress and mental health concerns caused by this pandemic, we can all play a part in supporting each other’s mental health by taking a few pages from the playbook of these everyday heroes.

Each of us has the opportunity to step up.

1. Connect. Much has been written about the mental health burden caused by social isolation, in general, and exacerbated by this pandemic. Restrictions on travel and connecting in person have put some individuals at particularly high risk for mental health problems. When mental health conditions strike, people can find themselves alone on a journey that is just as scary as the novel coronavirus. And it gets worse when we layer on the shame that can come with having a mental illness rather than some other health condition that carries no stigma. Connecting – and stay connected – with someone you care about can go a long way in promoting mental health and can be lifesaving for those with mental illness.

2. Be kind. Self-loathing and self-blame are common for individuals who suffer with mental health conditions like anxiety, depression, bipolar disorder, and eating disorders. Why can’t I be normal? I lack willpower. I should feel better. Many of us have a lot of mental noise in our heads these days as well. I should be more productive. I have no excuse for not exercising. I should be eating better. Acting with kindness toward others and ourselves quiets the mental noise and creates the space needed for whatever has to take place to heal and feel better.

Make time for joy.

3. Be generous. When an individual is sick with fever, we expect and accept their withdrawal. When an individual is preoccupied due to mental health concerns, they are subject to being called self-absorbed and antisocial when they may actually be spending too much time listening to that critical inner voice and incessant self-criticism. Being generous creates connection and communicates that you see the other person as worthy. Each act adds to the experience of social network of caring and fuels a virtuous cycle for mental health and healing.

4. Laugh and play. Intentional efforts to create experiences of joy and pleasure are essential to our mental health always, and especially at times of stress. Whether we are experiencing widespread stress due to something like this pandemic or facing more individualized stress associated with mental disorder, laughing and playing have enormous mental health benefits. The mental health and healing effects of these positive strategies can be mapped in our brains and are essential to developing a repertoire of enhanced coping and resilience.

Show up and shine.

5. Model self-care. One of the ways that we can all step up as essential workers in supporting each other’s mental health is to take care of ourselves. This is a serious issue in the context of the pandemic. Frontline health providers are burning out when the pandemic surges in their region. Memes of exhausted parents with young children abound. Employees are not taking vacation. It has been said that kids don’t always listen, but they observe. The same is true across many relationships. Taking affirmative steps to tend to our own mental health needs is instructive across our communities that are especially stressed these days and is particularly constructive in our relationships with those who are struggling with mental disorders.

We are all navigating times of increased stress and strife. The other truth that is self-evident from the playbook of these everyday heroes is that connecting, being kind and generous, playing and laughing and practicing self-care is about showing up not only for others but also for ourselves. Everyday heroes.

Kathleen M. Pike, PhD is Professor of Psychology and Director of the Global Mental Health Program at the Columbia University Medical Center (CUMC). For more information, please visit cugmhp.org.

Héroes cotidianos

Por Kathleen M. Pike

Los trabajadores esenciales han sido celebrados con razón.

Durante esta pandemia, los proveedores de atención médica de primera línea han puesto en riesgo sus vidas para salvar a otros. También hemos llegado a reconocer los roles esenciales de muchas personas, incluidos conductores de autobuses, empleados de las tiendas de comestibles, trabajadores de línea de la compañía eléctrica, trabajadores de seguridad y mantenimiento de edificios y más. En todo el mundo, vallas publicitarias y los aplausos de las 7 p.m. reconocen los esfuerzos heroicos de todos estos trabajadores esenciales. Es una merecida ovación mundial.

Se me recordó que cuando se trata de la salud mental, también hay muchos que son trabajadores esenciales. Contamos con psiquiatras, psicólogos y otros profesionales de la salud mental que brindan atención experta. También tenemos un ejército de otros trabajadores esenciales en la comunidad. Son los familiares, amigos, compañeros de trabajo y vecinos de la persona con la condición de salud mental quienes brindan atención y apoyo día tras día. Son héroes cotidianos que comparten un manual de estrategias sobre temas comunes. Con los elevados niveles de estrés y los problemas de salud mental causados por esta pandemia, todos podemos contribuir a apoyar la salud mental de los demás tomando algunas estrategias de estos héroes cotidianos.

Cada uno de nosotros tiene la oportunidad de dar un paso al frente.

1. Conectar. Mucho se ha escrito sobre la carga de salud mental causada por el aislamiento social, en general, y agravada por esta pandemia. Las restricciones en los viajes y la conexión en persona han puesto a algunas personas en un riesgo particularmente alto de problemas de salud mental. Cuando las condiciones de salud mental atacan, las personas pueden encontrarse solas en un viaje que es tan aterrador como el nuevo coronavirus. Y empeora cuando nos superponemos a la vergüenza que puede conllevar tener una enfermedad mental en lugar de alguna otra condición de salud que no conlleva ningún estigma. Conectarse y mantenerse conectado con alguien que le importa puede ser de gran ayuda para promover la salud mental y puede salvar la vida de las personas con enfermedades mentales.

2. Ser amable. El auto desprecio y la culpabilidad son comunes en las personas que padecen problemas de salud mental como ansiedad, depresión, trastorno bipolar y trastornos alimentarios. ¿Por qué no puedo ser normal? Me falta fuerza de voluntad. Debería sentirme mejor. Muchos de nosotros también tenemos mucho ruido mental en la cabeza en estos días. Debería ser más productivo. No tengo excusa para no hacer ejercicio. Debería estar comiendo mejor. Actuar con bondad hacia los demás y hacia nosotros mismos calma el ruido mental y crea el espacio necesario para todo lo que tenga que suceder, para sanar y para sentirse mejor.

Preséntese y brille.

3. Ser generoso. Cuando un individuo tiene fiebre, esperamos y aceptamos su retirada. Cuando un individuo está preocupado debido a problemas de salud mental, está sujeto a ser llamado ensimismado y antisocial cuando en realidad puede estar pasando demasiado tiempo escuchando esa voz interior crítica y la autocrítica incesante. Ser generoso crea conexión y comunica que ves a la otra persona como digna. Cada acto se suma a la experiencia de la red social de cuidado y alimenta un círculo virtuoso para la salud mental y la sanación.

4. Reír y jugar. Los esfuerzos intencionales para crear experiencias de alegría y placer son esenciales para nuestra salud mental siempre, y especialmente en momentos de estrés. Ya sea que estemos experimentando un estrés generalizado debido a algo como esta pandemia o enfrentando un estrés más individual asociado con el trastorno mental, reír y jugar tienen enormes beneficios para la salud mental. Los efectos curativos y de salud mental de estas estrategias positivas se pueden mapear en nuestro cerebro y son esenciales para desarrollar un repertorio mejorado de resistencia y superación.

Manténgase conectado.

5. Modelo de autocuidado. Una de las formas en que todos podemos dar un paso al frente como trabajadores esenciales para apoyar la salud mental de los demás es cuidar de nosotros mismos. Este es un problema grave en el contexto de la pandemia. Los proveedores de servicios de salud de primera línea están agotados cuando la pandemia surge en su región. Abundan los memes de padres exhaustos con niños pequeños. Los empleados no se toman vacaciones. Se ha dicho que los niños no siempre escuchan, pero observan. Lo mismo ocurre en muchas relaciones. Tomar medidas afirmativas para atender nuestras propias necesidades de salud mental es educativo en nuestras comunidades que están especialmente estresadas en estos días y es particularmente constructivo en nuestras relaciones con quienes luchan con trastornos mentales.

Todos estamos atravesando tiempos de gran estrés y conflicto. La otra verdad que es evidente por sí misma en el manual de estrategia de estos héroes cotidianos es que conectarse, ser amable y generoso, jugar y reír y practicar el auto cuidado es presentarse no solo para los demás sino también para nosotros mismos. Héroes cotidianos.

Kathleen M. Pike, PhD, es profesora de Psicología y directora del Programa Mundial de Salud Mental del Centro Médico de la Universidad Columbia (CUMC, por sus siglas en inglés). Para obtener más información, por favor visite cugmhp.org.