Center Court
Cancha Central 

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Center Court

by Kathleen M. Pike, PhD

Naomi Osaka is the number two ranked female tennis player in the world.

“Fault!”

That’s the call of a line referee when the tennis ball lands outside an opponent’s designated service box.

This week, the cry came when Naomi Osaka, four-time Grand Slam champion and number two ranked female tennis player in the world, refused to participate in a mandatory post-match news conference at the French Open. Tournament officials threatened to expel Osaka. All four Grand Slam tournament organizers went further, threatening more substantial fines and suspension from future competitions should she continue to refuse to speak to the media.

 

  1. What was at play? Osaka posted on social media that she has “suffered long bouts of depression since the U.S. Open in 2018.”  She described having “a really hard time coping with that.”  For the sake of the tournament and her own mental health, she ultimately withdrew from the French Open completely. She is taking an undetermined amount of time to tend to her mental health.

 

  1. The French Open.

    The power of voice. Osaka used her social media platform to share with the world her mental health struggles openly and honestly. For me, what is truly remarkable is that, in a good way, the public was not fazed. Rather than being stigmatizing, Osaka’s disclosure has been met with overwhelming public support and sympathy. Plenty of drama surrounded her withdrawal from the tournament, but it has not centered on her mental health disclosure.

 

  1. The power struggle. The media hype of the past week has focused on the conflagration between this elite athlete, tournament hosts, and the media. Osaka was obligated by contract to speak to the media or be fined. Risk of penalty has held sway over the athletes – until now. The fine is negligible for Osaka so it’s no wonder that she skipped the interview, which she experiences as a form of bullying. She describes being questioned by journalists following a loss as akin to “kicking a person when they are down.” It causes her “severe anxiety.”

 

  1. Olympian Michael Phelps has shared insights into his mental health journey.

    The power of community.Other elite athletes, such as Michael Phelps, have spoken about their own mental health challenges. This week, Serena Williams said, “The only thing I feel is that I feel for Naomi… I feel like I wish I could give her a hug because I know what it’s like.” Social support is particularly relevant for individual sport athletes such as swimmers, gymnasts, and tennis players who are more likely to report anxiety and depression than athletes who play team sports. In truth, whether we are elite athletes, recreational cyclists, or couch potatoes, supportive communities have the potential to protect and promote mental health.

 

  1. Sufficiently empowered to call for a new balance of power. When mental health needs are ignored, when mental health problems fester in secret, when mental health is stigmatized, people suffer in silence. For too long, the stigma associated with mental illness around the world has left people without power or voice. Osaka’s refusal to stay silent about her mental health needs and her willingness to use her position of power to call for systemic changes and a rebalancing of power is a clarion call for all.

 

The ball’s in our court.

Cancha Central 

Por Kathleen M. Pike, PhD 

Osaka, que se muestra aquí abrazando a su madre, se ha retirado de la competencia en Paris.

“¡Falta!”.

Esa es la llamada de un árbitro de línea cuando la pelota de tenis cae fuera del área de servicio designada por un oponente.

Esta semana, el grito llegó cuando Naomi Osaka, cuatro veces campeona de Grand Slam y tenista número dos del mundo, se negó a participar en una conferencia de prensa obligatoria posterior al partido en el Abierto de Francia. Los oficiales del torneo amenazaron con expulsar a Osaka. Los cuatro organizadores del torneo de Grand Slam fueron más allá, amenazando con multas más sustanciales y suspensión de futuras competiciones si continuaba negándose a hablar con los medios de comunicación.

 

  1. ¿Qué estaba en juego? Osaka publicó en las redes sociales que ha “sufrido largos episodios de depresión desde el Abierto de Estados Unidos en 2018”. Ella describió haber tenido “un momento realmente difícil lidiando con ello”. Por el bien del torneo y su propia salud mental, finalmente se retiró del Abierto de Francia por completo. Se está tomando una cantidad indeterminada de tiempo para cuidar su salud mental.

 

  1. El poder de la voz. Osaka usó su plataforma de redes sociales para compartir con el mundo sus problemas de salud mental de manera abierta y honesta. Para mí, lo verdaderamente notable es que, en el buen sentido, el público no se inmutó. En lugar de ser estigmatizante, la revelación de Osaka ha sido recibida con un abrumador apoyo y simpatía del público. Mucho drama rodeó su retiro del torneo, pero no se ha centrado en su revelación de salud mental.

 

  1. La lucha de poder. El bombo mediático de la semana pasada se ha centrado en la conflagración entre este atleta de élite, los anfitriones del torneo y los medios de comunicación. Osaka estaba obligada por contrato a hablar con los medios de comunicación o ser multada. El riesgo de penalización ha dominado a los atletas, hasta ahora. La multa es insignificante para Osaka, por lo que no es de extrañar que se salte la entrevista, que experimenta como una forma de intimidación. Ella describe ser interrogada por periodistas después de una pérdida como algo similar a “patear a una persona cuando está deprimida”. Le causa una “ansiedad severa”.

 

  1. Serena Williams también se convirtió en el centro de atención a una edad temprana.

    El poder de la comunidad.Otros atletas de élite, como Michael Phelps, han hablado sobre sus propios desafíos de salud mental. Esta semana, Serena Williams dijo: “Lo único que siento es lo que siento por Naomi… desearía poder darle un abrazo porque sé lo que es”. El apoyo social es particularmente relevante para los deportistas individuales, como los nadadores, gimnastas y tenistas, quienes tienen más probabilidades de manifestar ansiedad y depresión que los deportistas que practican deportes de equipo. En verdad, ya seamos atletas de élite, ciclistas recreativos o adictos a la televisión, las comunidades de apoyo tienen el potencial de proteger y promover la salud mental.

 

  1. Suficientemente facultada para exigir un nuevo equilibrio de poder.Cuando se ignoran las necesidades de salud mental, cuando los problemas de salud mental se agravan en secreto, cuando se estigmatiza la salud mental, la gente sufre en silencio. Durante demasiado tiempo, el estigma asociado con las enfermedades mentales en todo el mundo ha dejado a las personas sin poder ni voz. La negativa de Osaka a guardar silencio sobre sus necesidades de salud mental y su voluntad de usar su posición de poder para pedir cambios sistémicos y un reequilibrio del poder es un llamado de atención para todos.

La pelota está en nuestra cancha.