Catching up with Acacia
Poniéndonos al día con Acacia

Catching up with Acacia

Story and photos by Gregg McQueen

Founded in 1969, Acacia Network, the country’s largest Puerto Rican-founded organization, provides healthcare, housing, education and cultural services throughout the country.

The Bronx-based non-profit recently retained former City Councilmember María del Carmen Arroyo, who resigned her Council seat in December, in a new role as the organization’s Vice President for Administration.

We spoke with Acacia’s Chief Executive Officer Raúl Russi and Arroyo about Acacia’s objectives in the coming year; what developments will be a priority focus; and how the organization is taking on new challenges.



“We are very focused,” says Acacia CEO Raul Russi.
“We are very focused,” says Acacia CEO Raul Russi.

Former Councilmember María del Carmen Arroyo has joined the executive team. What will she bring to the organization?

As Acacia grows, the executive team was already overextended in some areas, and I was looking at someone to take on administrative pieces. She had a tremendous amount of experience in the healthcare area and had worked for local community organizations. It seemed to me that María will fit the role perfectly.

And in a short amount of time, she’s shown what a good choice it was. She’s very much engaged and has been visiting all the sites. We’re a can-do organization, and María fits right in with all the nuances.

We’re super-excited about her joining the network. She’s been a very important member of the Bronx and Latino community all her life. On the City Council, she was ferocious in making sure that the needs of her district were met. She’s a great believer in the fabric of family and community.
What new initiatives does Acacia have planned for 2016?

We are very focused on expanding our housing portfolio. There are at least half a dozen projects that we expect to have be funded this year. We have a great project on 120th Street with 179 units of affordable housing that we expect to break ground on this year. We are shovel-ready. We have a site at 915 Westchester Avenue which will provide 61 housing units for the homeless.

We also have the Ramón Vélez Health Center that was going into foreclosure, and we have just spent $2.5 million to bring it back to life, so that site will hopefully be open next month.

We have another project that we’re waiting on in Puerto Rico for senior housing that we hope to get approval on in the coming year. Also, it’s just became official that the Institute for Puerto Rican/Hispanic Elderly will become part of the network.

What would you say are the biggest challenges the organization currently faces?

Healthcare transformation is one of the real big challenges. About half of the organization is focused on healthcare and mental health, and the changes that are coming, especially the shift to managed care, are going to challenge not only Acacia Network but all the healthcare organizations in the state and the nation.

We’re going through uncharted territory with the shift to managed care. I think that only the large and complex organizations will survive. This is a new day, and the smaller, not-for-profit healthcare organizations are going to have a very difficult time under this new transformation.

Healthcare is very expensive, so I understand why both the state and federal governments are moving in this direction, but it’s not for the faint of heart.

Mayor de Blasio recently said that the city will stop using the controversial “cluster” housing for homeless families within three years. How will that affect Acacia’s properties?

Many of the buildings were in poor condition to begin with. The problem is, you can work with the homeless families in those 15 or 20 units, but if the rest of the building is in chaos, you have no control over that. The city comes in and does an inspection and hits the building with all kinds of violations, then you’re saddled with clearing violations that you have no control over.

What the city has decided is it wants to get out of those types of buildings and move those families; [or] to correct [issues in] those buildings and have landlords accept those families in permanent housing; or to find stand-alone buildings and put them there. Our standalone buildings, we have no problem with. We have problems in these mixed facilities, when we have little or no control over the landlords of those buildings. We’re managing the families, and the families may be OK, but we the rest of the building isn’t. This was a continuous problem for us. The challenge for us now, along with the city, is to find other locations for those homeless families. We will hopefully find either permanent housing or shelters for them where we control the entire environment.


“We have people who need our services,” says María del Carmen Arroyo, Acacia’s newly minted Vice President for Administration.
“We have people who need our services,” says María del Carmen Arroyo, Acacia’s newly minted Vice President for Administration.

How do you think your City Council experience will help you in your new role?
I believe it’s a benefit that I’m bringing a knowledge of how things function in the city. I understand how government functions, and the details that go into that decision-making and how that trickles down. And since I’m coming from outside the organization, I can bring strategies that may not have been thought of here before.

The former Councilmember with members of the Doctor’s Council.
The former Councilmember with members of the Doctor’s Council.

You grew up not far from Acacia’s offices.

I was born in Puerto Rico, and when I was 8 years old, we moved to 136th Street, right off Willis Avenue. This is my neighborhood, and the services that are provided by this network are ones that are desperately needed around here. You’ve got the young mother with children who needs access to quality primary care, to keep them healthy, stay in school and be successful. On the more critical end, there are individuals with chemical dependency and who require a strong service model to stabilize themselves and help them come out of addiction. We have homeless individuals with mental health issue. You name it, we have people who need our services where they find themselves in harm’s way.

What are some of the things you want to tackle right away?

Our rapid growth is phenomenal, but that also brings a lot of challenges. When you’re trying to integrate programs of different sizes, and some have good organization structure and some don’t, trying to bring that all together is a challenge. And we don’t want individual programs to lose their identity in the process — we want to preserve that even though they’re part of the larger network.

Suleika Cabrera Drinane, of the Institute for Puerto Rican/Hispanic Elderly.
Suleika Cabrera Drinane, of the Institute for Puerto Rican/Hispanic Elderly.

Integrating management information systems is also a big challenge. Everyone has a different platform that they function from that requires documentation of care, or service delivery — those “back-office” things that patients and clients often don’t even think about. That is extremely challenging.

Acacia is a large network. How has the learning curve been?

I’m familiar with management, budgeting, operational issues and roadblocks that get in the way of programs being successful. Before the City Council, I had more than 20 years of experience in management and administration, grown through the systems, from being a clerk in a clinic to running a fairly large facility. It’s what I was trained to do. I have a Master’s Degree in Public Administration, with a Nonprofit Management concentration. So, the credentials combined with the work experience will hopefully help me strengthen this organization.

Poniéndonos al día con Acacia

Historia y fotos por Gregg McQueen

Fundada en 1969, la Red Acacia, la mayor organización fundada por puertorriqueños del país, ofrece atención médica, vivienda, educación y servicios culturales en toda la nación.

La organización sin fines de lucro con sede en Bronx, recientemente contrató a la ex concejala María del Carmen Arroyo -quien renunció a su puesto en el Concejo en diciembre- para un nuevo rol como vicepresidenta de Administración de la organización.

Hablamos con el director general de Acacia, Raúl Russi, y con Arroyo, sobre los objetivos de Acacia en el próximo año, qué desarrollos serán un objetivo prioritario y cómo la organización está asumiendo nuevos retos.


“We are very focused,” says Acacia CEO Raul Russi.
“Estamos muy concentrados”, afirma el director general de Acacia, Raúl Russi.

La ex concejala María del Carmen Arroyo se ha unido al equipo ejecutivo. ¿Qué va a aportar a la organización? 

A medida que Acacia crecía, el equipo ejecutivo se extendía en algunas zonas y yo buscaba a alguien que se hiciera cargo de cuestiones administrativas. Ella tiene una gran experiencia en el área de la salud y trabajó para organizaciones comunitarias locales. Me pareció que María encajaba a la perfección.

Y en un corto periodo mostró que fue una gran elección. Ella está muy comprometida y ha estado visitando todos los sitios. Somos una organización de poder-hacer y María encaja perfectamente con todos los matices.

Estamos súper emocionados por su incorporación a la red. Ella ha sido un miembro muy importante de la comunidad latina y del Bronx durante toda su vida. En el Ayuntamiento, ella fue feroz en asegurarse de que se cumplieran las necesidades de su distrito. Es una gran creyente del tejido familiar y comunitario.

¿Qué nuevas iniciativas ha planeado Acacia para el año 2016?

Estamos muy concentrados en la ampliación de nuestra cartera de vivienda. Hay por lo menos media docena de proyectos que esperamos financiar este año. Tenemos un gran proyecto en la calle 120 con 179 unidades de vivienda asequible que esperamos empezar a construir este año. Estamos listos. Tenemos un sitio en el No. 915 de la avenida Westchester que proporcionará 61 unidades de vivienda para personas sin hogar.

También contamos con el Centro de Salud Ramón Vélez que iba a la ejecución hipotecaria. Lo compramos y acabamos de gastar $2.5 millones de dólares para traerlo de vuelta a la vida, y se espera que el sitio sea abierto el próximo mes.

Tenemos otro proyecto de vivienda para personas mayores en Puerto Rico del que esperamos obtener la aprobación el próximo año. Además, apenas se hizo oficial que el Instituto Puertorriqueño/Ancianos Hispanos pasará a formar parte de la red.

¿Cuál diría usted que son los mayores desafíos que enfrenta la organización actualmente?

La transformación del cuidado de la salud es uno de los grandes desafíos. Alrededor de la mitad de la organización se centra en la atención médica y la salud mental, y los cambios que se avecinan, especialmente el de la atención administrada, van a desafiar no sólo a la Red Acacia sino a todas las organizaciones de salud en el estado y la nación.

Estamos atravesando un territorio desconocido con el cambio a la atención médica administrada. Creo que sólo las organizaciones grandes y complejas sobrevivirán. Este es un nuevo día y las organizaciones de salud sin fines de lucro más pequeñas van a pasar un tiempo muy difícil en esta nueva transformación.

La salud es muy costosa, así que entiendo por qué el gobierno estatal y federal se mueven en esta dirección, pero no es para los débiles de corazón.

El alcalde de Blasio dijo recientemente que la ciudad va a dejar de usar la polémica vivienda “clúster” para las familias sin hogar dentro de tres años. ¿Cómo afectará esto a las propiedades de Acacia?

Muchos de los edificios estaban en mal estado, para empezar. El problema es que se puede trabajar con las familias sin hogar en esas 15 o 20 unidades, pero si el resto del edificio es un caos, no tienes control sobre eso. La ciudad llega y hace una inspección y golpea al edificio con todo tipo de violaciones, entonces te endosan la limpieza de las violaciones sobre las que no tienes control.

Lo que la ciudad ha decidido es que quiere salir de esos tipos de edificios y mudar a esas familias; o corregir problemas en esos edificios y lograr que los caseros acepten a esas familias en viviendas permanentes; o encontrar edificios independientes y llevarlas ahí. Con nuestros edificios independientes no tenemos ningún problema. Tenemos problemas en estas instalaciones mixtas, cuando tenemos poco o ningún control sobre los propietarios de los edificios. Estamos gestionando a las familias, y ellas pueden estar bien, pero el resto del edificio no lo está. Esto era un problema constante para nosotros. El desafío para nosotros ahora, junto con la ciudad, es encontrar otras ubicaciones para las familias sin hogar. Espero que podamos encontrar ya sea una vivienda permanente o refugios para ellos donde controlemos todo el entorno.


“We have people who need our services,” says María del Carmen Arroyo, Acacia’s newly minted Vice President for Administration.
“Tenemos personas que necesitan nuestros servicios”, dice María del Carmen Arroyo, recién acuñada vicepresidenta de Administración de Acacia.

¿Cómo cree que su experiencia en el Ayuntamiento le ayudará en su nuevo rol?

Creo que es un beneficio el que aporto un conocimiento de cómo funcionan las cosas en la ciudad. Entiendo cómo funciona el gobierno, los detalles que van en esa toma de decisiones y cómo eso permea. Y dado que  vengo de fuera de la organización, puedo aportar estrategias que tal vez no fueron pensadas aquí antes.

The former Councilmember with members of the Doctor’s Council.
La ex concejal con miembros del Consejo del Doctor.

Usted creció no muy lejos de las oficinas de Acacia.

Nací en Puerto Rico y cuando tenía 8 años, nos mudamos a la calle 136, justo por la avenida Willis. Este es mi barrio y los servicios que proporciona esta red son los que se necesitan desesperadamente por aquí. Tienes a la joven madre con los niños que necesitan acceso a la atención primaria de calidad para mantenerlos sanos, permanecer en la escuela y tener éxito. En el extremo más crítico hay personas con dependencia química y que requieren de un modelo de servicio fuerte para estabilizarse y ayudarles a salir de la adicción. Tenemos personas sin hogar con problema de salud mental. Tenemos personas que necesitan nuestros servicios y que se encuentran en peligro.

¿Cuáles son algunas de las cosas que quiere abordar de inmediato?

Nuestro rápido crecimiento es fenomenal, pero eso también trae una gran cantidad de desafíos. Cuando intentas integrar programas de diferentes tamaños y algunos tienen una buena estructura de organización y otros no, tratar de unirlos todos es un desafío. Y no queremos que los programas individuales pierdan su identidad en el proceso, queremos preservarlos a pesar de que son parte de una red extensa.

Integrar sistemas administrativos de información es también un gran desafío. Todo el mundo tiene una plataforma diferente que requiere la documentación del cuidado o la entrega de

Suleika Cabrera Drinane, of the Institute for Puerto Rican/Hispanic Elderly.
Suleika Cabrera Drinane, del ‘Institute for Puerto Rican/Hispanic Elderly’.

servicios, esas cosas “back-office” que los pacientes y los clientes a menudo ni siquiera piensan. Ese es un gran desafío.

Acacia es una red grande. ¿Cómo ha sido el proceso de aprendizaje?

Estoy familiarizada con la administración, la elaboración de presupuestos, las cuestiones operativas y los obstáculos que se interponen en el camino hacia el éxito de los programas. Antes del Ayuntamiento, tenía más de 20 años de experiencia en gestión y administración, cultivados entre sistemas, de ser empleada de una clínica llegué a administrar una instalación bastante grande. Fui entrenada para hacer esto. Tengo una Maestría en Administración Pública, con una concentración en administración de organizaciones sin fines de lucro. Por lo tanto, las credenciales combinadas con mi experiencia laboral con suerte me ayudarán a fortalecer esta organización.

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