Campaign for clarity
Campaña por la transparencia

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Campaign for clarity

Crowdfunding effort to audit Puerto Rico debt

Story and photos by Gregg McQueen

The clarity will come from the citizens.

So explain organizers of a new crowdfunding campaign launched to conduct an independent, citizen-led audit of Puerto Rico’s $72 billion public debt.

“The effort to create a citizen-led process is key,” said Melissa Mark-Viverito.

“The effort to create a citizen-led process is key,” said Melissa Mark-Viverito.

Citizen Front for a Debt Audit (Frente Ciudadano por la Auditoría de la Deuda in Spanish) unveiled a U.S. website [www.auditoriaya.org] on Thursday to raise money to investigate factors leading to the debt, which advocates said weakened the island’s healthcare and infrastructure, contributing to thousands of deaths following Hurricane Maria and hampering recovery efforts.

“We want to find the truth, not repeat the same mistakes and to hold those responsible for the crisis accountable,” said Eduardo Figarella of Citizen Front for a Debt Audit at a June 7 press conference to announce the campaign.

Advocates argued that much of the debt, possibly as much as $30 billion, is illegal because it was compiled through the issuance of questionable bonds meant to cover the island’s debt service. Failure of the bonds led to the degradation of healthcare services, slashing of pensions, school closures and other measures.

Former City Council Speaker Melissa Mark-Viverito, who now serves as a senior advisor for advocacy group Power 4 Puerto Rico, said it was important to conduct a thorough review, independent of the island’s government, to uncover the true nature of the debt and eliminate any portion of it deemed to be unjust.

“The effort to create a citizen-led process is key,” she said.

“We want to find the truth,” said Eduardo Figarella.

“We want to find the truth,”
said Eduardo Figarella.

The Audit Now campaign, first launched in Puerto Rico on May 16, hoped to raise at least $500,000 to start the audit with a focus on bond insurance, said Campaign Coordinator Eva Prados. Its website is now available in English and requests donations of $20. An audit is expected to take from six months to a year.

Prados said the Puerto Rican government has pledged to cooperate in the audit, which would be conducted by Citizen Front legal experts. She noted that her group has petitioned the Puerto Rico Fiscal Agency and Financial Advisory Authority to receive necessary documents.

“The Governor has given his word that he will give all the necessary information,” Prados said. “[He] said he welcomed any citizen audit.”

“It’s basically a challenge to the governor,” Mark-Viverito added. “He has said publicly that if they can raise the money to do this audit, that he would support it. So let’s put it to the test.”

Mark-Viverito said she will march with Citizen Front in the Puerto Rican Day Parade to help raise awareness for the Audit Now campaign.

Author Naomi Klein, who has written about the use of debt as a political weapon in books such as The Shock Doctrine, remarked that “debt has been used to both attack democracy and impose economic policies that enrich elites at the expense of the people.”

Campaign Coordinator Eva Prados.

Campaign Coordinator Eva Prados.

Klein has also written The Battle for Paradise, which explores how the country is being newly challenged in the wake of Hurricane María to come together for a “just” recovery and sustainability in the wake of what she has identified as disaster capitalism.

Royalties from the sale of the book, which was published in English and Spanish, will go to JunteGente, a network of organizations working for Puerto Rico’s recovery.

Klein said that austerity measures brought on by debt weakened the island well before Hurricane Maria, and suggested the government deliberately levied harmful policies to keep greater control.

“When you have debt being used as a pretense to impose policies that they want to impose anyway to attack the gains made by working people, to roll back those gains, it has nothing to do with repaying the debt,” Klein said.

Juan Cartagena, President and General Counsel of LatinoJusticePRLDEF, acknowledged it could be a struggle from a legal perspective to demonstrate that the debt was issued unjustly, but said he hoped the parties involved were willing to demonstrate transparency.

“Nobody wants to talk about the illegality of this debt, because the ripple effects of any finding of illegally issued debt are significant,” Cartagena. “There’s potential criminal actions. There’s potential liability for all the lawyers who said to these people who bought these bonds, ‘here, go ahead and buy them, they’re safe.’ It’s the same reason hedge funds dipped into this market knowing Puerto Rico was insolvent.”

“There are a lot of questions regarding the financial institutions’ responsibly here, so the results of this audit will tell us the truth,” said Prados.

For more information or to donate, go to www.auditoriaya.org.

Campaña por la transparencia

Esfuerzo colectivo para auditar la deuda de Puerto Rico

Historia y fotos por Gregg McQueen

“We need to get to the bottom [of the debt],” said Mark-Viverito.

“Tenemos que llegar al fondo [de la deuda]”,
dijo Mark-Viverito.
Foto: juntegente.org

La transparencia vendrá de los ciudadanos.

Así lo explican los organizadores de una nueva campaña de financiamiento colectivo lanzada para llevar a cabo una auditoría independiente y dirigida por los ciudadanos de la deuda pública de $ 72 mil millones de Puerto Rico.

Citizen Front for a Debt Audit (Frente Ciudadano por la Auditoría de la Deuda) dio a conocer un sitio web de Estados Unidos [www.auditoriaya.org] el jueves para recaudar dinero para investigar los factores que condujeron a la deuda, cuyos defensores dijeron debilitaron la salud y la infraestructura de la isla, lo que contribuyó a miles de muertes tras el huracán María y obstaculizó los esfuerzos de recuperación.

“Queremos encontrar la verdad, no repetir los mismos errores y responsabilizar a los responsables de la crisis”, dijo Eduardo Figarella del Frente Ciudadano por la Auditoría de la Deuda en una conferencia de prensa el 7 de junio para anunciar la campaña.

“The Governor [Ricardo Rosselló] has given his word that he will give all the necessary information,” explained Prados.

“El gobernador [Ricardo Rosselló] ha dado su
palabra de que brindará toda la información
necesaria”, explicó Prados.

Los defensores argumentaron que gran parte de la deuda, posiblemente tanto como $30 mil millones de dólares, es ilegal porque fue compilada mediante la emisión de bonos cuestionables destinados a cubrir el servicio de la deuda de la isla. El fracaso de los bonos llevó a la degradación de los servicios de salud, la reducción de las pensiones, el cierre de escuelas y otras medidas.

La ex presidenta del Concejo Municipal Melissa Mark-Viverito, quien ahora se desempeña como asesora senior del grupo de defensa Power 4 Puerto Rico, dijo que era importante llevar a cabo una revisión exhaustiva, independiente del gobierno de la isla, para descubrir la verdadera naturaleza de la deuda y eliminar cualquier parte de ella que se considere injusta.

“El esfuerzo para crear un proceso dirigido por los ciudadanos es clave”, dijo.

La campaña Audit Now, lanzada primero en Puerto Rico el 16 de mayo, esperaba recaudar al menos $500,000 dólares para comenzar la auditoría con un enfoque en el seguro de bonos, dijo la coordinadora de Campaña, Eva Prados. Su sitio web ahora está disponible en inglés y solicita donaciones de $20 dólares. Se espera que una auditoría tome de seis meses a un año.

The citizen-led effort is expected to take from six months to a year.

Se espera que el esfuerzo dirigido por
ciudadanos tome de seis meses a un año.
Foto: juntegente.org

Prados dijo que el gobierno puertorriqueño se comprometió a cooperar en la auditoría, que sería realizada por expertos legales del Frente Ciudadano. Señaló que su grupo ha solicitado a la Agencia Fiscal de Puerto Rico y la Autoridad de Asesoramiento Financiero que reciban los documentos necesarios.

“El gobernador ha dado su palabra de que dará toda la información necesaria”, dijo Prados. “[Él] dijo que daba la bienvenida a cualquier auditoría ciudadana”.

“Básicamente es un desafío para el gobernador”, agregó Mark-Viverito. “Ha dicho públicamente que si pueden recaudar el dinero para hacer esta auditoría, lo apoyaría. Así que pongámoslo a prueba”.

Mark-Viverito dijo que marchará con el Frente Ciudadano en el Desfile del Día de Puerto Rico para ayudar a crear conciencia sobre la campaña Audit Now.

La autora Naomi Klein, quien ha escrito sobre el uso de la deuda como arma política en libros como The Shock Doctrine, comentó que “la deuda se ha usado tanto para atacar a la democracia como para imponer políticas económicas que enriquecen a las élites a expensas del pueblo”.

“There’s potential criminal actions,” said Juan Cartagena President of LatinoJustice PRLDEF.

“Hay posibles acciones criminales”,
dijo Juan Cartagena, presidente de
LatinoJustice PRLDEF.

Klein también escribió The Battle for Paradise, que explora cómo se está desafiando nuevamente al país después del huracán María para unirse y lograr una recuperación y sustentabilidad “justas” a raíz de lo que ella ha identificado como capitalismo de desastres.

Las regalías de la venta del libro, que fue publicado en inglés y español, irán a JunteGente, una red de organizaciones que trabajan por la recuperación de Puerto Rico.

Klein dijo que las medidas de austeridad provocadas por la deuda debilitaron la isla mucho antes del huracán María, y sugirió que el gobierno aplicó deliberadamente políticas perjudiciales para mantener un mayor control.

“Cuando se usa la deuda como pretexto para implantar políticas que ellos quieren imponer de cualquier forma para atacar los logros obtenidos por la gente trabajadora, para reducir esas ganancias, no tiene nada que ver con el pago de la deuda”, dijo Klein.

Juan Cartagena, presidente y asesor general de LatinoJustice PRLDEF, reconoció que podría ser una lucha desde una perspectiva legal para demostrar que la deuda fue emitida injustamente, pero dijo que espera que las partes involucradas estén dispuestas a demostrar transparencia.

“Nadie quiere hablar sobre la ilegalidad de esta deuda, porque el efecto dominó de cualquier hallazgo de deuda emitida ilegalmente es significativo”, dijo Cartagena. “Hay posibles acciones criminales. Existe una responsabilidad potencial para todos los abogados que dijeron a estas personas que compraron los bonos, ‘aquí, adelante, cómprelos, son seguros’. Es la misma razón por la que los fondos de cobertura cayeron en este mercado sabiendo que Puerto Rico era insolvente”.

“Aquí hay muchas preguntas sobre las instituciones financieras de manera responsable, por lo que los resultados de esta auditoría nos dirán la verdad”, dijo Prados.

Para obtener más información o para hacer un donativo, vaya a  www.auditoriaya.org.