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Panel sounds alarm on public charge rule

Story by Sherry Mazzocchi

The proposed changes focus on public benefits.

The federal government might soon have quite the reading list.‎

With a deadline looming, elected officials and immigration advocates are urging everyone to submit individual comments on the website OurAmericanStory.us before Dec. 10, 2018.

“The more comments, the better,” said Max Handler, Senior Manager of Health Policy at the New York Immigration Coalition (NYIC) recently.

Together with elected officials and advocates, Handler took part in a community forum hosted at Union Community Health Center (UCHC) on Fri., Nov. 30th.

“We do not want this rule to go into effect,” insisted Handler. “There is nothing that is okay about this proposal. The demand is that the rule be withdrawn altogether.”‎

State Senator Gustavo Rivera added his agreement in blistering terms.

“I want to encourage you to make sure you provide public comments and let this horrendous, terrible, misogynistic, xenophobic, racist administration know [your thoughts] on this potential policy shift.”

“We do not want this rule to go into effect,” stated NYIC’s Max Handler.

Sparking the animated discussion was the proposal advanced by the Trump administration to alter how “public charge” is determined.

In immigration law, a public charge determination seeks to identify people who may or are likely in the future to become primarily dependent on the government for their main source of support.

That assessment is made when a person applies to enter the U.S. or applies to become a lawful permanent resident, or a green card holder.

Currently only two main types of benefits are considered: cash assistance (such as Social Security Income and Temporary Assistance for Needy Family, or TANF) and institutionalization for long-term care. If that person uses or is thought to use those services in the future, his or her application could be denied.

In October, the Trump administration proposed expanding the definition of public charge to include more types of benefits, including non-emergency Medicaid, Supplemental Nutrition (otherwise known as SNAP or food stamps), Low Income Subsidy for prescription drug costs under Medicare Part D, and Public Housing Section 8 housing vouchers.

Programs that would remain exempt from the proposed public charge rule include the Women, Infants and Children (WIC) program, tax credits (Earned Income Tax Credit and/or Affordable Care Act subsidies), Children’s Health Insurance Program (CHIP), education programs (such as Head Start) and other programs that are exclusively funded by states and localities.

The Trump administration issued the proposal in October.

Also, certain immigrants would be exempt, including refugees, asylees, survivors of trafficking, domestic violence and other serious crimes. People applying for U.S. citizenship are not affected by public charge rules. Children or other dependents enrolled in benefit programs are not considered if the applicant is not eligible for the benefit.

Nonetheless, the proposal has sparked serious concern among advocates, who argue that the changes will target vulnerable immigrant communities.

Handler said it is important to know that the rule is forward-looking and is based only on what happens in the future. In making the public charge determination, the government looks at the individual’s complete application. It will also take into account age, health, family situation, income, education and any available resources. Having a contract signed by a sponsor promising support is also given weight in the government’s “totality of circumstances” test considering all of the available factors.

Before changing the rule, the government must demonstrate it read and took into consideration every submitted comment.

In response, a nation-wide network of immigration and advocacy groups has created the website, OurAmericanStory.us so anyone, regardless of citizenship or legal status, could easily submit a comment. There are different templates for users, but each comment must be unique to be counted.

Advocates have initiated a nationwide campaign.

“I imagine you have pretty strong feelings about this,” Handler said to the audience. “You can channel those feelings formally through the public comment process.”

The comment process is not just a formality.

The government is required to review every single comment before issuing a final rule. “They have to demonstrate that they have taken into consideration the content of those comments before they can put this into effect.”

Currently more than 105,000 comments have been submitted. “The more comments, the better,” he said.

There is no set timeline for the comment review period. “There are examples of proposed rules subject to public comment that never get finalized. That would be an ideal outcome.”

If the rule does go into effect, it will happen 60 days after the review process is complete. Until the rule is finalized, there is no penalty for enrolling in currently acceptable benefits right now.

“One of the things this rule is designed to do is to confuse people and scare them out of using benefits even when they have nothing to worry about,” Handler said.

Panelists included (from left): Max Handler; Douglas York; and Gustavo Rivera.

“The real issue right now is how fear is impacting our residents and our patients,” said Dr. Douglas York, UCHC CEO.

“The fear of the unknown is causing people not to seek out health care right now. We are hearing from our patients that they are afraid to come here as a family as they used to. For now it’s unfounded. But creating that environment of fear is causing people to change their behavior. And what’s so sad and so unfortunate is that they are not getting the care that they need,” York said.

He added that other community groups working with people of mixed status to find housing, legal assistance, food and other benefits are seeing the same fears emerge as well. “The fear right now—that’s our challenge while we wait for this to be addressed properly.”

Rivera said the administration’s claims that they only care about curtailing illegal immigration is a lie. “When you heard the people who would be impacted, we’re not talking about criminals, we’re not talking about these crazy invaders, we’re talking about men, women and children all across this state—and all across this country—who would be directly impacted by the actions of this administration.”

For more information, please visit OurAmericanStory.us.

If you have general questions about public charge, you can also contact the NYIC’s Health Policy team at 212.627.2227, extensions 249 or 250.

Petición de comentarios

Historia por Sherry Mazzocchi

Los cambios propuestos se centran en los beneficios públicos.

El gobierno federal podría tener pronto la lista de lectura. Con una fecha límite inminente, funcionarios electos y defensores de la inmigración instan a todos a presentar comentarios individuales en el sitio web OurAmericanStory.us antes del 10 de diciembre de 2018.

“Cuantos más comentarios, mejor”, dijo recientemente Max Handler, gerente senior de Políticas de Salud de la Coalición de Inmigración de Nueva York (NYIC, por sus siglas en inglés). Junto con los funcionarios electos y los defensores, Handler participó en un foro comunitario organizado en el Centro Comunitario de Salud Union (UCHC, por sus siglas en inglés) el viernes 30 de noviembre.

“No queremos que esta norma entre en vigor”, insistió Handler. “No hay nada que esté bien con esta propuesta. La demanda es que la regla se retire por completo”. El Senador Estatal Gustavo Rivera agregó su acuerdo en términos feroces.

“Quiero alentarlos a que se aseguren de proporcionar comentarios públicos y dejen que esta horrenda, terrible, misógina, xenófoba y racista administración conozca [sus pensamientos] sobre este posible cambio de política”. Alentando la animada discusión estuvo la propuesta adelantada por la administración de Trump para alterar cómo se determina la “carga pública”.

En la ley de inmigración, una determinación de carga pública busca identificar a las personas que en el futuro puedan depender, o probablemente dependerán, principalmente del gobierno como su principal fuente de apoyo. Esa evaluación se realiza cuando una persona solicita ingresar a los Estados Unidos o solicita ser residente permanente legal o titular de una tarjeta verde.

“No queremos que esta norma entre en vigor,” declaró Max Handler, de NYIC.

Actualmente, solo se consideran dos tipos principales de beneficios: asistencia en efectivo (como los ingresos de la Seguridad Social y la Asistencia Temporal para Familias Necesitadas, o TANF) e institucionalización para la atención a largo plazo. Si esa persona usa o se piensa que usará esos servicios en el futuro, su solicitud podría ser denegada.

En octubre, la administración Trump propuso ampliar la definición de carga pública para incluir más tipos de beneficios, incluidos: Medicaid que no sea de emergencia, Nutrición Suplementaria (también conocida como SNAP o cupones de alimentos), Subsidio por Bajos Ingresos para Costos de Medicamentos Recetados bajo Medicare Parte D, y vales de vivienda de la Sección 8 de Vivienda Pública.

Los programas que permanecerían exentos de la regla de carga pública propuesta incluyen el programa de Mujeres, Bebés y Niños (WIC, por sus siglas en inglés), créditos fiscales (Crédito Tributario por Ingreso del Trabajo y/o subsidios de la Ley del Cuidado Asequible de la Salud), Programa de Seguro Médico para Niños (CHIP, por sus siglas en inglés), programas educativos (como Head Start) y otros programas que son financiados exclusivamente por los estados y las localidades.

“No queremos que esta norma entre en vigor,” declaró Max Handler, de NYIC.

Además, ciertos inmigrantes estarían exentos, incluidos los refugiados, asilados, sobrevivientes de la trata, violencia doméstica y otros delitos graves. Las personas que solicitan la ciudadanía estadounidense no se ven afectadas por las reglas de carga pública. Los niños u otros dependientes inscritos en programas de beneficios no se consideran si el solicitante no es elegible para el beneficio.

No obstante, la propuesta ha provocado una seria preocupación entre los defensores, quienes argumentan que los cambios tendrán como objetivo a las comunidades inmigrantes vulnerables. Handler dijo que es importante saber que la regla es prospectiva y se basa solo en lo que suceda en el futuro. Al tomar la determinación de carga pública, el gobierno analiza la solicitud completa de la persona. También considerará la edad, la salud, la situación familiar, los ingresos, la educación y los recursos disponibles. El hecho de tener un contrato firmado por un patrocinador prometiendo apoyo también tiene un peso en la prueba de “totalidad de circunstancias” del gobierno, considerando todos los factores disponibles. Antes de cambiar la regla, el gobierno debe demostrar que leyó y tomó en consideración cada comentario enviado.

En respuesta, una red nacional de grupos de inmigración y defensa ha creado el sitio web, OurAmericanStory.us, para que cualquier persona, independientemente de su ciudadanía o estatus legal, pueda enviar un comentario fácilmente.

Los defensores han iniciado una campaña a nivel nacional.

Existen diferentes plantillas para los usuarios, pero cada comentario debe ser único para ser contado.  “Me imagino que tienen sentimientos muy fuertes sobre esto”, dijo Handler a la audiencia.

“Pueden canalizar esos sentimientos formalmente a través del proceso de comentarios públicos”. El proceso de comentarios no es solo una formalidad.

El gobierno tiene la obligación de revisar todos los comentarios antes de emitir una norma definitiva. “Deben demostrar que han tomado en consideración el contenido de esos comentarios antes de que puedan ponerlo en práctica”. Actualmente, se han enviado más de 105,000 comentarios. “Cuantos más comentarios, mejor”, dijo.

No hay una línea de tiempo establecida para el período de revisión de comentarios. “Hay ejemplos de normas propuestas sujetas a comentarios públicos que nunca se finalizan. Ese sería un resultado ideal”.

Si la regla entra en vigencia, sucederá 60 días después de que se complete el proceso de revisión. Hasta que se finalice la regla, no hay ninguna multa por inscribirse en los beneficios actualmente aceptables en este momento.

“Una de las cosas para las que está diseñada esta regla es confundir a las personas y asustarlas para que no usen los beneficios, incluso cuando no tienen nada de qué preocuparse”, dijo Handler.

Panelistas incluidos (desde la izquierda): Max Handler; Douglas York; y Gustavo Rivera.

“El verdadero problema en este momento es cómo el miedo está afectando a nuestros residentes y pacientes”, dijo el Dr. Douglas York, director general de UCHC.

“El miedo a lo desconocido está causando que las personas no busquen atención médica en este momento. Escuchamos a nuestros pacientes que temen venir aquí como familia, como solían hacerlo. Por ahora no hay fundamento. Pero crear ese ambiente de miedo está causando que las personas cambien su comportamiento. Y lo que es tan triste y tan desafortunado es que no reciben la atención que necesitan”, dijo York.

Añadió que otros grupos comunitarios que trabajan con personas de estatus mixto para encontrar vivienda, asistencia legal, alimentos y otros beneficios también están experimentando los mismos temores. “El temor en este momento, ese es nuestro desafío mientras esperamos que esto se aborde adecuadamente”.

Rivera dijo que las afirmaciones de la administración de que solo se preocupan por restringir la inmigración ilegal son una mentira. “Cuando escuchas a la gente que se vería afectada, no estamos hablando de delincuentes, ni de locos invasores, estamos hablando de hombres, mujeres y niños en todo el estado, y en todo el país, quienes se vería directamente afectado por las acciones de esta administración”.

Para obtener más información, por favor visite OurAmericanStory.us.

Si tiene preguntas generales sobre la carga pública, también puede comunicarse con el equipo de Políticas de Salud de NYIC al 212.627.2227, extensiones 249 o 250.