Buried but not forgotten
Enterrados pero no olvidados

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Buried but not forgotten

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

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What appears to be a slave burial ground has been identified at Drake Park.

It is a tale of two cemeteries.

At Joseph Rodman Drake Park, a tall, wrought iron fence guards the final resting spots of the Bronx’s earliest European families.

Inscribed on the tombstones are the names of wealthy landowning—and slave owning—families that populated what is now the South Bronx.

A different burial ground lays just a few paces away.

It had been nearly forgotten, until an old sepia photograph fell into the hands of teacher and historian Philip Panaritis, head of a federally funded history program, and Justin Czarka, an English as a Second Language (ESL) teacher at nearby PS 48, the Joseph Rodman Drake School.

The photograph showed large haphazardly arranged stones standing among sparse grass, with young trees denuded of leaves. Upon closer inspection, it would seem that the stones, which stood on slightly elevated ground, might have been placed in a deliberate arrangement – that there was meaning in their position.

PS 48 students undertook historical analysis with primary source materials. Photo: Justin Czarka

PS 48 students undertook historical analysis with primary source materials.
Photo: Justin Czarka

And now a group of elementary school students may have helped prove there was, and that the remains of slaves may well be found there.

On a recent Friday morning, Panaritis flipped to the back of the photograph.

“Slave burial ground, Hunts Point Road, circa 1910,” it read.

Bronx resident Panaritis, who has been teaching and learning about the borough’s history for 20 years, was able to tell from the shadows in the old picture that the photographer was facing east, towards Long Island Sound, where the present-day Terminal Market is located. In looking at old maps, he was able to confirm the location of Hunts Point Road, which would have bisected Joseph Rodman Drake Park.

Panaritis and Czarka have theorized that the slave burial ground is near the southeast corner of the park, by South Drake Road. They sifted through old records to see if their hypothesis could be substantiated.

“It took a year of looking at it to see that it was something that had a lot of depth to it,” said Czarka.

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“It is critical that we take action to prevent this site from further damage or desecration,” urged State Senator Jeffrey Klein.

He and Panaritis built a curriculum using primary sources such as Census forms, deeds, and wills. PS 48 students and additional teachers studied documents that demonstrated which slaves were handed down from one owner to the next.

They then passed the site’s mystery – and the challenge – to Czarka’s students.

“We saw it was the perfect opportunity for them to become historians themselves instead of just learning history,” said Czarka. “That’s the long-term goal of any education project—to get kids to be part of the discovery.”

The ability for PS 48 to do this research comes from a program, known as Telling America’s Story (TAS). TAS is an intensive, federally-funded professional development project for American History Teachers in elementary, middle, and high schools in the Bronx Community School Districts 8, 11, and 12. The program combines content-rich traditional American History and teaching skills development for Teacher-Historians.

Panaritis is the Bronx TAS Grants Project Director.

“This [site] is unique because it’s so old,” said teacher and historian Philip Panaritis.

“This [site] is unique because it’s so old,” said teacher and historian Philip Panaritis.

In the process, Czarka’s students learned words likely unbeknownst to their peers, such as “Census” and “deed” as they pored over the archives, learning the slaves’ names, who owned them, and how many there were.

Panaritis estimates the burial ground had been active for almost two centuries, from 1660 to 1840.

“This one is unique because it’s so old,” he said.

He believes much of the burial ground was razed by the Parks Department to ensure an unencumbered view of the water shortly after the picture was taken; Panaritis found in an old article that the Commissioner at the time had made an explicit request to that effect.

In September, the Department of Agriculture sent ground-penetrating radars to see if traces of human remains, called anthropogenic features, could be detected.

The results were positive.

The students were present for the radar screening, just as they were when scientists came to do soil testing.

As an extension of their efforts, students and teachers alike are advocating for the parcel of land to be officially recognized as an official African Slave Burial Ground.

The New York Times reported that the Parks Department, which may have been responsible for the original razing of much of the land, does not generally consent to digging in parkland unless for there is a capital project scheduled. Without exhuming bodies, there may not be enough evidence for the Parks Department to confirm the site as a burial ground.

“This [site] is unique because it’s so old,” said teacher and historian Philip Panaritis.

“It was the perfect opportunity for them to become historians themselves instead of just learning history,” said teacher Justin Czarka.
Photo: Justin Czarka

However, signage explaining the Rodman Drake Park’s past is, however, a possibility, explained Larry Scott Blackmon, the Parks Department’s Deputy Commissioner for Community Outreach.

“At the end of the day, we want to do right by the individuals who are buried there,” he said.

Dan Keefe, a spokesman for the state’s Office of Parks, Recreation and Historic Preservation, said it was possible that the site be listed on the State Register of Historic Places.

This past Fri., Jan. 24th, the students were joined by local elected officials, community leaders, and historians to advocate for the site’s official recognition as an “African Slave Burial Ground.” The only other recognized African burial grounds in New York City are near Wall Street in downtown Manhattan and in East New York in Brooklyn.

“The lives of the men, women and children who rest in peace here are part of the history of not only the Hunts Point Community, but of New York at large. With the recent discoveries made by students at PS 48 at Drake Park, it is critical that we take action to prevent this sight from further damage or desecration,” said State Senator Jeffrey Klein.

“The burial ground should stand as a reminder, to Bronx residents, of the history of social and economic injustices that have shaped our society,” added Assemblymember Marcos Crespo.

Local civil rights advocates reiterated the need for the site to be preserved.

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“I want them to put tombstones there,” says fourth grader Janice Concepción.

“We must preserve with dignity and respect the burial grounds of our ancestors,” said NAACP Parkchester Branch President Beverly Roberts. “We must never forget the wretched and inhumane conditions that slaves endured throughout their lives on a daily basis. As the sons and daughters of the slaves, let us give life to our dead ancestors by speaking in a loud voice that says, ‘I have searched for you and I have found you. Now your soul shall be free’.”

Serving as detectives of history has left an indelible mark on the PS 48 students and staff.

Fourth grader Janice Concepción has a very specific goal for the site.

“I want them to put tombstones there.”

For an overview of evidence discovered and to learn more about the Hunts Point Burial Ground Project, please visit http://hpsbg.weebly.com.

Enterrados pero no olvidados

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

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Lo que parece ser un cementerio de esclavos ha sido identificado en Drake Park.

Es una historia de dos cementerios.

En el parque Joseph Rodman Drake, una alta verja de hierro forjado protege los lugares de descanso final de las primeras familias europeas del Bronx.

Inscritos en las lápidas están los nombres de ricos terratenientes -y propietarios de esclavos- familias que poblaron lo que hoy es el sur del Bronx.

Un cementerio diferente se encuentra a pocos pasos de distancia.

Había sido casi olvidado, hasta que una vieja fotografía en sepia cayó en las manos del maestro e historiador Philip Panaritis, director de un programa de historia de fondos federales, y Justin Czarka, maestro de inglés como segundo idioma (ESL) en la cercana PS 48, la escuela Joseph Rodman Drake.

La fotografía mostraba grandes piedras al azar y levantadas entre la hierba rala, con árboles jóvenes desnudos de hojas. Tras una inspección más cercana, parece que las piedras, situadas en un terreno ligeramente elevado, podrían haber sido colocadas en una disposición deliberada, que habría significado en su posición.

PS 48 students undertook historical analysis with primary source materials. Photo: Justin Czarka

Alumnos de la escuela pública 48 efectuaron un análisis histórico con materiales de fuentes primarias.
Foto: Justin Czarka

Y ahora un grupo de estudiantes de escuela primaria puede haber ayudado a demostrar que tenía significado, y que los restos de esclavos, pueden encontrarse allí.

En una reciente mañana de viernes, Panaritis volteó la parte posterior de la fotografía.

“Cementerio de esclavos, Hunts Point Road, alrededor del año 1910”, decía.

Panaritis, residente del Bronx, quien ha estado enseñando y aprendiendo sobre la historia de la ciudad desde hace 20 años, fue capaz de deducir por las sombras en la vieja foto que el fotógrafo estaba mirando hacia el este, hacia Long Island Sound, donde se encuentra la Terminal Market hoy en día . Al observar los mapas antiguos, pudo confirmar la ubicación de Hunts Point Road, que  atravesaba el parque Joseph Rodman Drake.

Panaritis y Czarka han teorizado que el entierro de esclavos está cerca de la esquina sureste del parque, por South Drake Road. Ellos buscaron entre los registros antiguos para ver si su hipótesis podría ser sustentada.

“Me tomó un año ver que era algo que tenía mucha profundidad”, dijo Czarka.

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“Es muy importante que tomemos medidas para evitar que este sitio sufra un mayor daño o profanación”, instó el senador estatal Jeffrey Klein.

Él y Panaritis construyeron un currículo utilizando fuentes primarias, tales como formularios del censo, hechos y testamentos. Los estudiantes de la PS 48 y maestros adicionales, estudiaron los documentos que demostraban que los esclavos eran transmitidos de un dueño a otro.

Luego pasaron el misterio del lugar -y el reto- a los estudiantes de Czarka.

“Vimos que era la oportunidad perfecta para que se conviertan ellos mismos en historiadores en lugar de simplemente aprender la historia”, dijo Czarka. “Ese es el objetivo a largo plazo de cualquier proyecto educativo, que los niños sean parte del descubrimiento”.

La capacidad de la PS 48 para hacer esta investigación proviene de un programa, conocido como Contando la historia de Estados Unidos (TAS por sus siglas en inglés). TAS es un proyecto de desarrollo profesional intensivo, financiado por el gobierno federal, para maestros de historia estadounidense de las escuelas primarias, intermedias y secundarias de las la Escuela Comunitaria del Bronx de los distritos 8, 11 y 12. El programa combina contenido rico en historia estadounidense y habilidades de enseñanza para el desarrollo tradicional de los maestros -historiadores.

Panaritis es director Proyecto TAS Grants del Bronx.

“This [site] is unique because it’s so old,” said teacher and historian Philip Panaritis.

“Este [sitio] es único porque es muy antiguo”, dijo el profesor e historiador Philip Panaritis.

En el proceso, los estudiantes de Czarka aprendieron palabras como probable sin el conocimiento de sus pares, como “Censo” y “acción”, mientras estudiaban minuciosamente los archivos, aprendieron los nombres de los esclavos, quiénes los poseían, y cuántos eran.

Panaritis estima que el cementerio estuvo activo durante casi dos siglos, desde 1660 hasta 1840.

“Este es único porque es muy antiguo”, dijo.

Él cree que la mayor parte del montículo funerario fue arrasado por el Departamento de Parques para asegurar una vista no comprometida del agua poco después de que se tomara la foto; Panaritis encontró en un viejo artículo que el Comisionado en el momento había hecho una petición explícita para ese efecto.

En septiembre, el Departamento de Agricultura envió radares de penetración terrestre para ver si rastros de restos humanos, llamados rasgos antropogénicos, podrían ser detectados.

Los resultados fueron positivos.

Los estudiantes estuvieron presentes en la detección del radar, así como estuvieron cuando los científicos hicieron la prueba del suelo.

Como una extensión de sus esfuerzos, los estudiantes y profesores por igual están abogando por que la parcela de tierra sea oficialmente reconocida como un cementerio de esclavos africanos.

El New York Times informó que el Departamento de Parques, que pudo haber sido responsable por la demolición original de gran parte de la tierra, por lo general no da su consentimiento para excavar en una zona verde, a menos de que haya un proyecto de capital previsto. Sin cuerpos exhumados, puede que no haya suficiente evidencia para el Departamento de Parques para confirmar el lugar como cementerio.

“This [site] is unique because it’s so old,” said teacher and historian Philip Panaritis.

“Fue la oportunidad perfecta para que se conviertan ellos mismos en historiadores, en lugar de sólo aprender historia”, dijo el profesor Justin Czarka.
Foto: Justin Czarka

Sin embargo, la señalización que explica el pasado del parque Rodman Drake es, sin embargo, una posibilidad, explicó Larry Scott Blackmon, Comisionado Adjunto de Extensión Comunitaria del Departamento de Parques.

“Al final del día, queremos hacer lo correcto para las personas que están enterradas allí”, dijo.

Dan Keefe, portavoz de la oficina del estado de Parques, Recreación y Preservación Histórica, dijo que era posible que el sitio se muestre en el Registro Estatal de Lugares Históricos.

El pasado viernes 24 de enero, los estudiantes fueron acompañados por funcionarios locales electos, líderes comunitarios e historiadores, para abogar por el reconocimiento oficial del sitio como un “Cementerio de esclavos africanos”. Los únicos otros cementerios africanos reconocidos en Nueva York están cerca de Wall Street, en el centro de Manhattan, y en el este de Nueva York, en Brooklyn.

“Las vidas de los hombres, mujeres y niños que descansan en paz aquí son parte de la historia, no sólo de la comunidad de Hunts Point, sino de Nueva York en general. Con los recientes descubrimientos realizados por los alumnos de la escuela pública 48 en Drake Park, es muy importante que tomemos medidas para prevenir esta visión de un daño mayor o profanación”, dijo el senador estatal Jeffrey Klein.

“El cementerio debe presentarse como un recordatorio, para los residentes del Bronx, de la historia de las injusticias sociales y económicas que han dado forma a nuestra sociedad”, añadió el asambleísta Marcos Crespo.

Los defensores locales de derechos civiles reiteraron la necesidad de que el sitio sea conservado.

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“Quiero que pongan lápidas ahí”, dijo Janice Concepción de cuarto grado.

“Debemos preservar la dignidad y el respeto al cementerios de nuestros antepasados”, dijo la presidenta de NAACP Rama Parkchester, Beverly Roberts. “Nunca debemos olvidar las condiciones miserables e inhumanas que los esclavos sufrieron durante toda su vida. A medida que los hijos e hijas de los esclavos, demos vida a nuestros antepasados muertos hablando en voz alta y diciendo: te he buscado y te he encontrado. Ahora tu alma será libre”.

Servir como detectives de la historia ha dejado una marca indeleble en los estudiantes y el personal de la escuela pública 48.

Janice Concepción de cuarto grado, tiene un objetivo muy específico para el sitio.

“Quiero que pongan lápidas ahí”.

Para una visión general de las pruebas descubiertas y para aprender más acerca del proyecto cementerio Hunts Point, por favor visite http://hpsbg.weebly.com.