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Advocates seek increased library funding

Story and photos by Gregg McQueen

New York Public Library President (NYPL) Tony Marx.

New York Public Library President (NYPL) Tony Marx.

Library workers and advocates gathered at City Hall to urge Mayor Bill de Blasio and the City Council to invest more money in public libraries.

At a rally on the City Hall steps on May 18, the group asked that an additional $16 million in library expense funding be included in the city budget, as well as $60 million in capital funding to address urgent facility maintenance.

“It’s a drop in the bucket in the greater $90 billion budget of the city of New York,” said Jimmy Van Bramer, the City Council’s Chair on Cultural Affairs, Libraries, and International Intergroup Relations. He remarked that libraries are “the heart and soul of a democratic society” and places where everyone, especially immigrants, can feel welcome and empowered.

“Libraries are the first line of defense against the assault on our values, and the first place people go when they need help,” he said.

“If the Mayor and the new Speaker believe that libraries are important, then we need to see that projected in the budget,” said Henry Garrido, Executive Director of DC 37, the city’s largest public employee union.

“They are safe havens for communities,” said DC37 Executive Director Henry Garrido.

“They are safe havens for communities,” said
DC37 Executive Director Henry Garrido.

“[Libraries] are more than just books, they are safe havens for communities, they are a place where immigrants can come and participate,” Garrido said.

The rally, which featured the heads of the city’s three library systems, took place immediately before a City Council budget hearing, where advocates and workers asked Councilmembers for increased library investment and delivered 50,000 support letters from library patrons.

“The libraries definitely need more funding,” said Valencia, who has worked in the Brooklyn public library system for 38 years. “We could use more staff members, and also more computers. There aren’t enough to keep up with the number of attendees.”

New York Public Library President (NYPL) Tony Marx touted library services such as English classes, tutoring, resume workshops and citizenship classes.

He recalled a recent encounter with a library patron who said she visits the library with her son, so he can get homework help while she takes English language classes.

“The libraries definitely need more funding,” said Valencia (left), here with colleague Traci.

“The libraries definitely need more funding,”
said Valencia (left), here with colleague Traci.

“Are we in New York ready to say, ‘I’m sorry, we don’t have the funding for that?’” asked Marx.

“People sometimes take us for granted, that our doors will always be open,” said Dennis Walcott, President of the Queens Library.

“We will face very difficult challenges in the years ahead if we don’t get funding,” he said.

Van Bramer acknowledged that the city has poured more funding into its public libraries in recent years, including a $110 million capital funding increase last year, but said even more was necessary to ensure branches can maintain weekend and evening hours, hire additional staff and improve technology.

“The truth is, we haven’t increased expense funding and the last few years, and costs are increasing,” he said.

Mike Neppl, Director of Government Relations and Advocacy for the New York Library Association, said 30 percent of New Yorkers making less than $50,000 per year do not have internet access at home, and rely on the library’s free Wi-Fi to access the internet.

He said that in other parts of the state, libraries are being forced to cut their hours due to financial constraints.

“They should be viewed as economic engines,” he said. “Libraries provide good paying jobs, so New York’s families are stronger.”

“Libraries are the great equalizer,” Garrido said. “They allow people of all backgrounds to have access to services. There’s a lot of fear among the immigrant community, and there’s no place like the library to feel that you’re safe. That’s why we need to make sure they’re properly funded.”

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Defensores buscan más fondos para las bibliotecas

Historia y fotos por Gregg McQueen

The rally was held at City Hall.

El grupo pidió gastos adicionales y fondos de capital.

Trabajadores de la biblioteca y defensores se reunieron en el Ayuntamiento para instar al alcalde Bill de Blasio y al Ayuntamiento a invertir más dinero en las bibliotecas públicas.

En una reunión en las escalinatas del Ayuntamiento el 18 de mayo, el grupo pidió que se incluyeran $16 millones de dólares adicionales en fondos de gastos de la biblioteca en el presupuesto de la ciudad, así como $60 millones de dólares en fondos de capital para enfrentar el urgente mantenimiento de las instalaciones.

“Es una gota en el mar en el gran presupuesto de $90 mil millones de dólares en la ciudad de Nueva York”, dijo Jimmy Van Bramer, presidente del Concejo de Asuntos Culturales, Bibliotecas y Relaciones Intergrupales Internacionales. Comentó que las bibliotecas son “el corazón y el alma de una sociedad democrática” y son lugares donde todos, especialmente los inmigrantes, pueden sentirse bienvenidos y empoderados.

“Las bibliotecas son la primera línea de defensa contra el asalto a nuestros valores, y el primer lugar al que acude la gente cuando necesita ayuda”, dijo.

“Si el alcalde y el nuevo presidente creen que las bibliotecas son importantes, entonces tenemos que ver eso proyectado en el presupuesto”, dijo Henry Garrido, director ejecutivo de DC 37, el sindicato de empleados públicos más grande de la ciudad.

The group called for additional expense and capital funding.

El grupo pidió gastos adicionales y fondos de capital.

“[Las bibliotecas] son más que solo libros, son refugios seguros para las comunidades, son un lugar donde los inmigrantes pueden venir y participar”, dijo Garrido.

La manifestación, que contó con las cabezas de los tres sistemas de bibliotecas de la ciudad, se llevó a cabo inmediatamente antes de una audiencia presupuestaria del Concejo Municipal, en la que defensores y trabajadores solicitaron a los concejales una mayor inversión en bibliotecas y entregaron 50,000 cartas de apoyo de usuarios de bibliotecas.

“Definitivamente las bibliotecas necesitan más fondos”, dijo Valencia, quien trabajó en el sistema de bibliotecas públicas de Brooklyn durante 38 años. “Necesitamos más personal y también más computadoras. No hay suficiente para mantenerse al día con el número de asistentes”.

Tony Marx, presidente de la Biblioteca Pública de Nueva York (NYPL, por sus siglas en inglés), promocionó servicios de biblioteca como clases de inglés, tutoría, talleres de CV y clases de ciudadanía.

Lauren Comito serves as Job and Business Academy Manager at the Queens Library.

Lauren Comito se desempeña como gerente de
la Academia de Empleo y Negocios en la
Biblioteca de Queens.

Recordó un encuentro reciente con una cliente de la biblioteca que dijo que visita el lugar con su hijo, para que él reciba ayuda con la tarea mientras ella toma clases de inglés.

“¿Estamos en Nueva York listos para decir: lo siento, no tenemos fondos para eso”, preguntó Marx.

“La gente a veces nos da por sentado, creen que nuestras puertas siempre estarán abiertas”, dijo Dennis Walcott, presidente de la Biblioteca de Queens.

“Nos enfrentaremos a desafíos muy difíciles en los próximos años si no conseguimos financiamiento”, dijo.

Van Bramer reconoció que la ciudad ha invertido más fondos en sus bibliotecas públicas en los últimos años, incluido un aumento de capital de 110 millones de dólares el año pasado, pero explicó que es necesario más para garantizar que más sucursales puedan mantener horarios nocturnos y de fin de semana, contratar personal adicional y mejorar la tecnología.

“La verdad es que no hemos aumentado el financiamiento de gastos en los últimos años y los costos están aumentando”, dijo.

“They should be viewed as economic engines,” said Mike Neppl, Director of Government Relations and Advocacy for the New York Library Association.

“Deben ser vistas como motores económicos”,
dijo Mike Neppl, director de Relaciones
Gubernamentales y Defensa de la Asociación de
Bibliotecas de Nueva York.

Mike Neppl, director de Relaciones Gubernamentales y Defensa de la Asociación de Bibliotecas de Nueva York, dijo que el 30 por ciento de los neoyorquinos que ganan menos de $50,000 dólares por año no tienen acceso a internet en su hogar y dependen del acceso gratuito de la biblioteca.

Explicó que en otras partes del estado, las bibliotecas se ven obligadas a reducir sus horarios debido a limitaciones financieras.

“Deberían ser vistas como motores económicos”, dijo. “Las bibliotecas ofrecen empleos bien remunerados, por lo que las familias de Nueva York son más fuertes”.

“Las bibliotecas son el gran igualador”, dijo Garrido. “Permiten que las personas de todos los orígenes tengan acceso a los servicios. Hay mucho miedo entre la comunidad de inmigrantes y no hay lugar como la biblioteca para sentir que estás a salvo. Es por eso que debemos asegurarnos de que estén financiadas adecuadamente”.