Black gold and green thumbs
Oro negro y Planetarios

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Black gold and Planeteers

Earth Day celebration at the Botanical Garden

Story and photos by Toni-Ann Martin

At the New York Botanical Garden, Compost Project Coordinator Junior Schouten discussed the composting process – and black gold.

At the New York Botanical Garden, Compost Project Coordinator Junior Schouten discussed the composting process – and black gold.

While the day may have been all about being green, on Mon, Apr. 22nd, the New York Botanical Garden (the Garden) celebrated Earth Day by going for black.

In honor of Earth Day, the Garden hosted a number of activities.

When visitors weren’t taking in The Orchid Show, which was on its last day of exhibition, they took advantage of the tree tours, forest tours, and workshops available for the day.

It was in the Home Gardening Center that Compost Project Coordinator Junior Schouten led a Q&A discussion, teaching guests the best practices and benefits of composting – and spoke about that special substance which is black, gold, and green.

First, he explained precisely what composting is.

Composting happens because organisms, such as worms, bacteria, and fungus, break down materials, Schouten said.

The process occurs naturally, but there are ways to speed it up.

The red wiggler worms are ideal for indoor composting.

The red wiggler worms are ideal for indoor composting.

Composting’s primary function is to decompose waste, but the end result can be also used as fertilizer.

“A tree that falls in the forest will eventually break down, but it will take a long time,” he observed. “We want that tree to break down much faster than the forest takes, so we manage the system.”

As he spoke, Schouten stood behind a three-bin system designed by the Botanical Garden. He used the bins to demonstrate the composting process.

The first bin was a collection bin for the materials, and in this case, it was big twigs and leafy greens. The second bin was a functioning compost section where the materials were chopped up and the organisms were doing the work. The third bin was where the materials were sifted out, leaving behind the finished compost.

It was, essentially, jackpot.

“That rich, black, dark, crumbly compost is ready to be used. That’s the ’black gold’ that everybody talks about,” he said.

Visitors watched the demonstration, asked questions, and shared their own composting experiences.

“I think it’s a desire for people to be a little more connected to nature,” said Leah Rollhaus.

“I think it’s a desire for people to be a little more connected to nature,” said Leah Rollhaus.

Schouten said common issues he’s come across at these events are the assumptions that nothing is happening.

He reassures participants that composting happens naturally, and they might not be looking in the right spot.

It trickles down to the bottom of the pile, so that’s where they should look to find the compost.

The second most common issue is the smell.

Compost becomes wet, dries out the oxygen, and can produce a strong odor.

To combat this, it is necessary to get oxygen into the compost bin by turning the pile, mixing it, and adding bulkier materials like twigs and sticks.

Schouten provides tips like these at workshops in community gardens, educational programs at schools, residences and businesses interested in composting.

“I grew up watching [the television show] Captain Planet and I always wanted to be a Planeteer,” smiled Schouten. “So I went to school and studied environmental biology. That was my way of becoming a Planeteer.”

The composting session was one of many events during Earth Day.

The composting session was one of many events during Earth Day.

Driven by his passion to protect the Earth, Schouten became a master composter to teach others how to compost. He hosts composting workshops at least five times a year through the NYC Compost Project of the Bronx, which is funded by New York City Department of Sanitation’s Bureau of Waste Prevention, Reuse, and Recycling.

Botanical Garden members Jeff Gottesfield and Skowmon Hastanan have a garden in their Bronx home, and stopped by for composting tips.

Schouten asked about their garden and offered advice.

He grabbed a pile of compost to show them what theirs should look like.

“You actually see something in person,” said Hastanan afterwards. “You smell it and touch it. Sometimes the questions come out more after the lectures, so here you have different questions than if you were on your own.”

The couple grows flowers but would like to plant a vegetable garden this summer.

They started composting to be less wasteful and find sustainable ways to garden. Leah Rollhaus, a master composter in training with the NYC Compost Project, lived in Switzerland for 11 years where the practice is popular.

Rollhaus said the main reason for composting is waste diversion.

Workers tended to the flowers.

Workers tended to the flowers.

It is an alternative to simply throwing away scraps in the garbage, and using gas to drive the waste to a landfill where they will sit for a long period of time.

Moreover, as more people take up gardening, composting is an effective method of expediting the end result.

Rollhaus expressed enthusiasm for the burgeoning interest.

“I’m amazed at what’s going on with the urban gardens on rooftops,” she said. “[It’s] not only people but companies are also growing fruits and vegetables. People are taking abandoned lots, especially in the Bronx, and converting them into gardens.”

Rollhaus herself shares a community garden with her Bronx neighbors.

They grow cucumbers, tomatoes, cilantro and basil.

Rollhaus said she encouraged everyone to start composting, even if it meant starting small, with a worm bin at home for kitchen scraps – and to consider gardening.

“I think it’s a desire for people to be a little more connected to nature,” she said, “especially when you’re in the big city.”

Those interested in more information about composting and how to get started can visit the New York Botanical Garden website at

Oro negro y Planetarios

Celebración del Día de la Tierra en el Jardín Botánico

Historia y fotos por Toni-Ann Martin

At the New York Botanical Garden, Compost Project Coordinator Junior Schouten discussed the composting process – and black gold.

Junior Schouten, Coordinador del Proyecto de Compostaje, les muestra a los visitantes el proceso del compostaje interior.

Aunque el evento se trataba de verde, el lunes, 22 de abril, el Jardín Botánico de Nueva York celebro el Día de la Tierra con el color negro.

En honor del Día de la Tierra, el Jardín auspicio un número de actividades.

Cuando los visitantes no estaban visitando el Espectáculo de La Orquídea, el cual estaba en su último día, tomaron ventaja de las excursiones de árboles, de bosque y talleres disponibles por el día.

En el Centro de Jardinería del Hogar, el Coordinador del Proyecto de Composta Junior Schouten dirigió una discusión de ‘Compost Q&A’, enseñándole a los invitados las mejores prácticas y beneficios del compostaje.

La composta sucede porque organismos, tales como los gusanos, bacterias y hongos, rompen los materiales, dijo Schouten.

El proceso ocurre naturalmente, pero hay maneras de acelerarlo.

La principal función de la composta es el descomponer la basura, pero el resultado final puede ser utilizado como fertilizador.

The red wiggler worms are ideal for indoor composting.

El gusano rojo es ideal para el compostaje interior.

“Un árbol que cae en el bosque eventualmente se descompone, pero tomará mucho tiempo. Nosotros deseamos que ese árbol se descomponga mucho más rápido de lo que toma el bosque, así es que manejamos el sistema”, dijo el.

Mientras hablaba, Schouten se paró detrás de un sistema de tres recipientes diseñado por el Jardín Botánico.

El utilizaba los recipientes para demostrar el proceso de descomposición.

El primer recipiente era uno para coleccionar los materiales, y en este caso, eran grandes ramas y hojas verdes. El segundo era una funcional sección de abono donde los materiales son cortados y los organismos están haciendo el trabajo. El tercero era donde los materiales son tamizados, dejando atrás el abono terminado.

“Ese rico, negro, oscuro, desmenuzable abono está listo para ser utilizado. Ese es el “oro negro” del que todo el mundo habla”, dijo el.

Los visitantes vieron la demostración, hicieron preguntas y compartieron sus propias experiencias de compostaje.

Schouten dijo que los problemas comunes que ha tenido en estos eventos son personas que asumen que nada ha sucedido.

“I think it’s a desire for people to be a little more connected to nature,” said Leah Rollhaus.

“Pienso que es el deseo de las personas de estar un poco más conectados con la naturaleza,” dijo Leah Rollhaus.

El les aseguró que esto sucede naturalmente, así es que no están mirando al lugar correcto. Baja hasta el fondo, ahí es donde deberían mirar para encontrarlo.

El segundo problema común es el olor.

El abono se humedece, seca el oxígeno y produce un olor.

Para combatir esto, las personas deben de ponerle oxígeno a sus recipientes de composta moviéndola, mezclándola y añadiendo materiales grandes como ramas y palos.

Schouten proveyó consejos como estos en los talleres en jardines comunales, programas educativos en las escuelas, residencias y comercios interesados en la composta.

“Crecí mirando ‘Capitán Planeta’ y siempre quise ser un planetario, así es que fui a la escuela y estudié biología ambiental. Esa fue mi manera de ser un planetario”, dijo Schouten.

Guiado por su pasión de proteger la tierra, Schouten se convirtió en un experto de la composta para enseñarle a otros como hacerlo.

The composting session was one of many events during Earth Day.

La sesión fue una de las varias actividades celebradas en el Jardín Botánico en el Día de La Tierra.

Auspicia talleres de composta por lo menos cinco veces al año a través del Proyecto Composta NYC del Bronx, el cual es financiado por la Oficina del Departamento de Sanidad de Prevención de Basura, Rehúso y Reciclaje de la ciudad de Nueva York.

Los miembros del Jardín Botánico de Nueva York Jeff Gottesfield, de 52 y Skowmon Hastanan, de 50, tienen un jardín en su casa en el Bronx, y fueron al Día de la Tierra para concejos de cómo es la composta.

Schouten preguntó acerca de su jardín y les ofreció concejos. Tomó una pila de composta para mostrarles como debe de verse la de ellos.

“Usted ve algo en persona. La huele y la toca. Algunas veces las preguntas vienen luego de las conferencias, aquí tienes diferentes preguntas que si estuvieras solo”, dijo Hastanan.

La pareja cultiva flores pero desean sembrar un jardín de vegetales este verano. Comenzaron a hacer composta para tirar menos y encontrar maneras sustentables para sembrar.

Leah Rollhaus, una experta en composta en entrenamiento con el Proyecto de Abono NYC, vivió en Suiza por 11 años donde el compostaje es bien popular.

Rollhaus dijo que la razón principal para el compostaje es el desvío de residuos.

Workers tended to the flowers.

Empleados cuidando las flores en el Centro de Jardinería del Hogar.

Es una alternativa de la típica manera de tirar desperdicios y utilizar gas para llevarlos a un vertedero donde se quedarán por un largo periodo de tiempo.

Con tanta gente sembrando hoy, estos están interesados en la composta como resultado final.

“Estoy maravillada de lo que está sucediendo con los jardines urbanos en los techos, no solo personas sino compañías también están sembrando frutas y vegetales,” dijo ella. “La gente está tomando lugares abandonados, especialmente en el Bronx y convirtiéndolos en jardines.”

Rollhaus comparte un jardín comunal con sus vecinos en el Bronx.

Ellos cultivan pepinillos, tomates, cilantro y albahaca.

Rollhaus le exhorto a todo el mundo a comenzar el compostaje aunque signifique utilizar un recipiente de gusanos en la casa para la basura de la cocina – y que continúen o intenten jardinar.

“Pienso que es el deseo de las personas de estar un poco más conectados con la naturaleza,” dijo ella, “especialmente cuando estas en una gran ciudad”.

Aquellos interesados en más información acerca del compostaje y como comenzar puede visitar la página electrónica del Jardín Botánico de Nueva York