Beating the bane
Vencer la maldición

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Beating the bane

Roundtable with Hochul focuses on business growth

Story and photos by Mónica Barnkow

“I am constantly reinventing myself,” said business owner Geri Sciortino.

“I am constantly reinventing myself,” said business owner Geri Sciortino.

It turns out there are easier experiences than giving birth.

Ask Geri Sciortino.

She says she has found it was less painful to undergo child birth – twice – than to obtain a state contract for her graphic design business.

“The paperwork is massive,” claimed Sciortino, who started The Bronx Design Group almost a quarter of a century ago.

Six years ago, she was finally able to certify her business to seek sought-after state and government contracts. She wanted to increase and grow her business.

But those expectations never came to fruition.

The paperwork, she explained, was so onerous that only large firms, with more resources and personnel, were able to get ahead.

“I would need somebody to spend the time to browse the contracts,” she lamented. “It is almost like a full-time job.”

On August 5th, Sciortino was one of the small business owners to participate in a roundtable hosted by the Bronx Overall Economic Development Corporation (BOEDC), the Bronx Chamber of Commerce, and Assemblymember Mark Gjonaj at the Marriot Hotel Residence in the Hutchinson Metro Center.

In attendance was Lieutenant Governor Kathy Hochul, who sought to engage the borough’s small business owners directly.

“I am really honored to be here,” said Hochul.

Lt. Governor Kathy Hochul and Assemblymember Mark Gjonaj at the small business roundtable.

Lt. Governor Kathy Hochul and Assemblymember Mark Gjonaj at the small business roundtable.

She noted that the borough has been experiencing a new phase of economic development, as evidenced by projects such as the Marriot Hotel Residence. But she said that the Cuomo administration recognized that small businesses still faced too many bureaucratic obstacles that impeded growth.

The topics were ones with which the Lieutenant Governor are well versed. Prior to her election, she served as a Group Vice President for Strategic Relationships at M&T Bank, where she served as liaison for community matters and economic development projects.

Such issues, including lack of ready access to state and government contracts, were prevalent not only in the Bronx but throughout the state, said Hochul.

And she said she was committed to tackling them.

“Consider me someone who is aligned with your challenges. I want to hear about what the barriers to small businesses are,” said Hochul. “I am prepared to protect small businesses because you are job creators.”

To that end, the Lieutenant Governor had spent the day on a boroughwide tour. Among her stops were a visit to the Bronx Zoo, lunch on Arthur Avenue, and a tour of the Bronx Brewery. She said she had been impressed by a county she believe was “underestimated.”

The Bronx Chamber of Commerce Executive Director Michelle Dolgow Cristofaro addressed the group.

The Bronx Chamber of Commerce Executive Director Michelle Dolgow Cristofaro addressed the group.

“You have world-class attractions,” said Hochul. “This is a spectacular community.”

“The Bronx is open for business,” responded BOEDC President Marlene Cintrón.

And, she added, it was the organization’s mission – and the goal of the Borough President – to ensure that it remained that way.

During her remarks, she listed the concerns cited most often by business owners as prohibitive to development. They included costs of operation; fines; high taxes, and complicated red tape at city and state levels.

Lisa Sorin, Executive Director of the Westchester Square Business Improvement District, pointed to a lack of understanding as a prinicipal source of confusion for business owners. Too often, she argued, owners are hit with fines because the laws and regulations they must adhere to are confusing.

“Our biggest problem is at the educational level,” said Sorin. “It is [comprehending] both city and state rules.”

Chamber Executive Director Michelle Dolgow Cristofaro noted that the forum with Hochul was one of many year-long programs the organization offered its members.

Business owner Anthony Aquilino.

Business owner Anthony Aquilino.

“The Bronx Chamber hosts many educational workshops as well as roundtable discussions to discuss day-to-day operational issues and to learn about available resources,” said Cristofaro. “We help businesses fill job vacancies with our highly qualified Bronx workforce and emphasize the importance of hiring Bronx residents.”

Cintrón said that the BOEDC would continue to promote the borough’s economic development through specific initiatives designed to bring more commerce – and visitors – to the Bronx.

A priority, she said, was marketing the county as a travel destination.

“We want to get tourists into our area,” she said.

As the meeting came to a close, Sciortino said she remained optimistic for small businesses like hers.

Despite the challenges, she said she would persevere – with ingenuity and pluck.

Smiling, she pointed to some of the retractable banners that adorned the room. Yes, she confirmed, her company had made those.

“Business is [going to go] great,” she said. “I am constantly reinventing myself.”

Vencer la maldición

Mesa Redonda con Hochul se centra en el crecimiento de los negocios

Historia y fotos por Mónica Barnkow

Hochul (center, in blue) with business owners.

Hochul (al centro, en azul) con dueños de negocios.

Resulta que hay experiencias más sencillas que dar a luz.

Pregúntele a Geri Sciortino.

Ella dice que ha encontrado menos doloroso el experimentar el parto -dos veces- que obtener un contrato estatal para su negocio de diseño gráfico.

“El papeleo es enorme”, afirmó Sciortino, quien inició The Bronx Design Group hace casi un cuarto de siglo.

Hace seis años, finalmente pudo certificar su negocio para buscar contratos estatales y gubernamentales. Ella quería aumentar y hacer crecer su negocio.

Pero esas expectativas nunca llegaron a buen término.

El papeleo, explicó, era tan oneroso que sólo las grandes empresas, con más recursos y personal, pudieron salir adelante.

“Yo necesitaba a alguien para revisar algunos de los contratos”, se lamentó. “Era casi como un trabajo de tiempo completo”.

El 5 de agosto, Sciortino fue una de las dueñas de pequeños negocios que participaron en una mesa redonda organizada por la Corporación General de Desarrollo Económico del Bronx (BOEDC por sus siglas en inglés), la Cámara de Comercio del Bronx y el asambleísta Marcos Gjonaj, en el Marriot Hotel Residence, en el Hutchinson Metro Center.

Business owner Anthony Aquilino.

Anthony Aquilino, propietario de un negocio.

Entre los asistentes estuvo la asistente del gobernador, Kathy Hochul, quien trató de involucrar directamente a los propietarios de pequeños negocios del condado.

“Estoy muy honrada de estar aquí”, dijo Hochul.

Señaló que el condado ha estado experimentando una nueva fase de desarrollo económico, comodemuestran los proyectos como el Marriot Hotel Residence. Pero, dijo, la administración Cuomo ha reconocido que los pequeños negocios aún enfrentan demasiados obstáculos burocráticos que impiden el crecimiento.

Los temas fueron aquellos en los que la asistente del gobernador está bien versada. Antes de su elección, se desempeñó como vicepresidenta del grupo para Relaciones Estratégicas en M&T Bank, donde trabajó como enlace para asuntos comunitarios y proyectos de desarrollo económico.

Estas cuestiones, entre ellas la falta de acceso inmediato a contratos estatales y gubernamentales, eran frecuentes, no sólo en el Bronx, sino en todo el estado, dijo Hochul.

Y dijo estar comprometida a hacerles frente.

“Considérenme alineada con sus desafíos. Quiero saber cuáles son las barreras para los pequeños negocios”, dijo Hochul. “Estoy lista para proteger a los pequeños negocios, porque son ustedes los generadores de empleo”.

Con ese fin, la asistente del gobernador pasó el día haciendo un recorrido por todo el condado. Entre sus paradas hubo una visita al Zoológico del Bronx, un almuerzo en la avenida Arthur y un recorrido por la Cervecería del Bronx. Dijo estar impresionada por un condado, que cree, estuvo “subestimado”.

“Hay atracciones de clase mundial”, dijo Hochul. “Esta es una comunidad espectacular”.

“El Bronx está abierto para los negocios”, respondió Marlene Cintrón, presidenta del BOEDC.

The Bronx Chamber of Commerce Executive Director Michelle Dolgow Cristofaro addressed the group.

Michelle Dolgow Cristofaro, directora ejecutiva de la Cámara de Comercio del Bronx, se dirigió al grupo.

Además, agregó, es la misión de la organización -y la meta del Presidente del condado- el garantizar que se mantenga de esa manera.

Durante su intervención, enunció las preocupaciones citadas con mayor frecuencia por los dueños de negocios como prohibitivas para el desarrollo, las cuales incluyen costos de operación, multas, impuestos elevados y complicados trámites burocráticos en los niveles municipal y estatal.

Lisa Sorin, directora ejecutiva del Distrito de Mejoramiento Comercial de Westchester Square, señaló la falta de entendimiento como la principal fuente de confusión para los propietarios de negocios. Con demasiada frecuencia, argumentó, los dueños se ven afectados por multas porque las leyes y los reglamentos que deben cumplir son confusos.

“Nuestro mayor problema es a nivel educativo”, dijo Sorin. “Son reglas [que comprenden] tanto a la ciudad como al estado”.

Michelle Dolgow Cristofaro, directora ejecutiva de la Cámara, señaló que el foro con Hochul fue uno de los muchos programas que la organización ofrece a sus miembros.

“La Cámara del Bronx alberga muchos talleres educativos, así como mesas redondas, para discutir cuestiones operativas del día a día y aprender sobre los recursos disponibles”, dijo Cristofaro. “Ayudamos a las empresas a llenar vacantes de empleo con nuestra fuerza de trabajo altamente calificada del Bronx, y enfatizamos la importancia de contratar a residentes del condado”.

Cintrón dijo que el BOEDC continuará promoviendo el desarrollo económico del condado a través de iniciativas específicas destinadas a atraer más comercio -y visitantes- al Bronx.

Lt. Governor Kathy Hochul and Assemblymember Mark Gjonaj at the small business roundtable.

La asistente del gobernador, Kathy Hochul, y el asambleísta Marcos Gjonaj, en la mesa redonda sobre pequeños negocios.

Una de las prioridades, dijo, es la comercialización del condado como un destino turístico.

“Queremos traer turistas a nuestra área”, dijo.

A medida que la reunión llegaba a su fin, Sciortino dijo sentirse optimista por los pequeños negocios como el suyo.

A pesar de los desafíos, dijo que perseverará, con ingenio y arrojo.

Sonriendo, se refirió a algunas de las pancartas retráctiles que adornaban la habitación. Sí, ella confirmó, su compañía las hizo.

“El negocio está [y seguirá] muy bien”, dijo. “Estoy constantemente reinventándome a mí misma”.