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Banned at the bodega
Prohibición en la bodega

Banned at the bodega

Story and photos by Mónica Barnkow

Elected officials, community and business leaders are uniting to banish K2.
Elected officials, community and business leaders are uniting to banish K2.

Raheen died of a heart attack.

He was 38.

Demitria Sessons knew Raheen as a friend, and in mourning his loss, she is committed to preventing others from suffering.

Sessons blames his premature passing on Raheen’s sustained use of K2, which he smoked regularly for nearly a decade.

“He had no heart problems, or nothing like that,” said Sessions. “Smoking that brought those problems on him.”

K2 and related products, frequently referred to synthetic marijuana, are a mix of dried herbs and chemical additives intended to mimic the psychoactive effects of marijuana when smoked.

Sessions was lending her voice to “KO K2,” the campaign launched by State Senator Jeff Klein, Councilmember Ritchie Torres, among others, to ban the sale of K2 in New York State. They were joined by members of the Bodega Association of the United States (ASOBEU, by its acronym in Spanish), at a grocery store at 2300 Crotona Avenue.

This sign will appear in store windows.
This sign will appear in store windows.

“[This] is the first coordinated effort by elected officials and store owners to kick K2 out of local shops and remove this poison from our streets,” said Klein.

The goal is for bodega owners to become partners in the effort to keep K2 off the streets and to stop selling the substance, also known as Spice or synthetic marijuana, in their stores.

“A bodega is a family run business that serves the community and is part of the community,” said ASOBEU President Ramon Murphy. “Dangerous drugs and illicit substances like K2 have no place in our stores.”

The ASOBEU is composed of 5,000 members with 35 percent or 1,750 stores located in the borough. More than 1,700 bodegueros from the Bronx have pledged to keep their stores free of synthetic marijuana products. Those participating in the campaign will display a sign in their store windows indicating that they are K2- free, and do not sell the product.

“I am proud to join the pledge not to sell K2,” said bodeguero Carlos Herrera. “Anything that hurts families and scourges our society like this drug needs to be shut down.”

K2 is a mix of dried herbs and chemical additives.
K2 is a mix of dried herbs and chemical additives.

“I’m proud to place a ‘K.O. K2’ sign in my window to let everyone know they will not find this dangerous drug in my store,” added store owner Eugenio Brito. “We’ve all seen the impact K2 is having on our communities, and I hope our actions today inspire other responsible business owners to join this fight.”

The campaign will also include a coordinated effort by community groups and local advocates to continue to sign up grocery stores and smoke shops throughout the borough.

The chemical-herbal blend first came on the market in the 2000’s, and has become increasingly popular as an alternative to marijuana. The substance is marketed as “herbal incense” and can be bought legally for a few dollars a packet. Part of the appeal of K2 is that, unlike marijuana, it does not yield positive drug tests.

Klein expressed concerns about the increasing number of visits to emergency rooms caused by K2 consumption. Since May, he said, over 700 visits to Bronx emergency rooms have been associated with the use of the substance.

“This is an epidemic,” said Klein. “This is not a city issue. It is a state issue, it is a national issue.”

More than 1,700 bodegueros, including Carlos Herrera (center), will not sell K2.
More than 1,700 bodegueros, including Carlos Herrera (center), will not sell K2.

ASOBEU General Secretary Radames Rodríguez said the crisis has caught many off-guard and required comprehensive approach.

“It started like something authorities did not believe was going to cause so much harm,” he said.

Last month, Klein introduced legislation to strengthen penalties for stores selling synthetic cannabinoids. The legislation provides punishment of $2,000 for first-time offenders, $5,000 for second-time offenders and the third violation results in the loss of the store owners’ liquor, tobacco and lottery license.

Councilmember Torres said that the increase in popularity of K2 currently made it “probably the most widespread drug epidemic.”

Minister Kirsten John Foy, who serves as the Northeast Regional Director of the National Action Network (NAN), said that city, state and federal authorities needed to intervene as soon as possible, before K2 usage escalates to proportions comparable to the crack cocaine epidemic in the 80’s.

“Before we know it, we [will be] overwhelmed as a community,” warned Foy.

He said that the manufacturers of K2 were exporting a harmful product designed to attract young people.

“It is unpredictable,” said Councilmember Ritchie Torres.
“It is unpredictable,” said Councilmember Ritchie Torres.

“We are dealing with a marketing campaign that is purposely looking to harm our children,” charged Foy.

Murphy echoed the call for stricter laws.

“I believe we have to be stronger,” he said. “Close the stores that are selling K2. We don’t need another epidemic in our community.”

Studies have shown that K2 manufacturers constantly tweak the product’s formula in order to subvert the laws and regulations. Because of the variable inconsistency, the effects produced by the drug vary from package to package.

“It is not like any other product,” noted Foy. “It changes from one package to the other.”

Councilmember Torres agreed.

Darney Born Rivers said K2 made people psychotic.
Darney Born Rivers said K2 made people psychotic.

“It is unpredictable,” he said. “When you are using K2, there is no telling what chemicals are entering your body. We have to take control of the destiny of our neighborhood.”

Community Board 7 Chair Adaline Walker-Santiago said the outreach and education efforts needed to be ongoing.

“We are working together to make sure K2 is off the streets,” said Walker-Santiago. “We need to let the children know how dangerous this is. You can get seizures, heart attacks, you can die.”

Klein pledged to continue in his efforts to eradicate K2.

“We are not going to rest until we get this dangerous substance off our streets,” he said.

There will be a summit with city, state and local leaders hosted by Sen. Klein on synthetic marijuana on October 9th at Jacobi Hospital. For more information, please contact the Senator’s office at 718.822.2049.


Prohibición en la bodega

Historia y fotos por Mónica Barnkow


Raheen murió de un ataque al corazón

Tenía 38 años.

Demitria Sessons conocía a Raheen como amigo, y en luto por su perdida, está comprometida a prevenir otros del sufrimiento.

Sessons culpa al prematuro fallecimiento de Raheen por el uso sostenido de K2, el cual fumaba regularmente por cerca de una década.

“No tenia problemas del corazón, ni nada parecido”, dijo Sessons. “El fumar le trajo esos problemas”.

Demitria Sessons favors the ban.
Demitria Sessons favorece la prohibición.

K2 y productos relacionados, frecuentemente referido como marihuana sintética, es una mezcla de hierbas secas y aditivos químicos que trata de imitar los efectos sicoactivos de la marihuana cuando se fuma. Sessons estaba prestando su voz a “KO K2”, la campaña lanzada por el Senador Estatal Jeff Klein, el Concejal Ritchie Torres, entre otros, para prohibir la venta de K2 en el estado de Nueva York. Se unieron miembros de la Asociación de Bodegas de los Estados Unidos (ASOBEU, por su acrónimo en español), en una tienda de alimentos en el 2300 en la Avenida Crotona.

“Este es el primer esfuerzo coordinado por oficiales electos y dueños de comercios para sacar K2 de las tiendas locales y remover este veneno de nuestras calles”, dijo Klein.

La meta es que los dueños de bodegas se asocien en el esfuerzo para mantener el K2 fuera de las calles y parar de vender la sustancia, también conocida como ‘Spice’ o marihuana sintética, en sus tiendas.

“Una bodega en un negocio operado por familia que sirve a la comunidad y es parte de la comunidad”, dijo Ramón Murphy presidente de ASOBEU. “Peligrosas drogas y sustancias ilícitas como el K2 no tienen lugar en nuestras tiendas”.

“We need to let the children know how dangerous this is,” said CB Chair 7 Adaline Walker-Santiago.
“Tenemos que dejarle saber a los niños cuan peligroso es esto”, dijo Adaline Walker-Santiago presidenta de la Junta Comunal 7.

ASOBEU está compuesto por 5,000 miembros con un 35 por ciento o 1,750 tiendas localizadas en el condado. Más de 1,700 bodegueros del Bronx se han comprometido en mantener sus tiendas libre de los productos de la marihuana sintética. Aquellos participando en la campana mostraran un letrero en la ventana de su tienda indicando que ellos están libre de K2, y que no venden el producto.

“Estoy orgulloso de unirme a la promesa de no vender K2”, dijo el bodeguero Carlos Herrera. “Cualquier cosa que hiera las familias y flagele nuestra sociedad como esta droga necesita ser detenida”. “Estoy orgulloso de colocar un letrero en mi ventana ‘K.O. K2’ para dejarle saber a todo el mundo que no conseguirán esta peligrosa droga en mi tienda”, añadió Eugenio Brito dueño del comercio. “Todos hemos visto el impacto que el K2 está teniendo en nuestras comunidades, y espero que nuestras acciones hoy inspiren a otros dueños de comercios responsables a unirse a esta lucha”.

La campaña también incluirá un esfuerzo coordinado por grupo comunales y defensores locales para continuar firmando tiendas de alimentos y tiendas de productos para fumar a lo largo del condado.

The packaging often seems to appeal to younger consumers.
El paquete, a menudo parece atraer a los consumidores jóvenes.

La mezcla de químicos y hierbas salió primero al mercado en el 2000, y se ha vuelto cada vez más popular como una alternativa a la marihuana. La sustancia es marcada como “incienso de hierbas” y puede ser comprada legalmente por algunos dólares el paquete. Parte del atractivo del K2 es que, a diferencia de la marihuana, no refleja exámenes de drogas positivos.

Klein expresó preocupación acerca del aumento de visitas a las salas de emergencia causado por el consumo del K2. Desde mayo, dijo, más de 700 visitas a las salas de emergencia del Bronx han sido asociadas con el uso de la sustancia.

“Esto es una epidemia”, dijo Klein. “Esto no es un asunto de la ciudad. Es un asunto del país, es un asunto nacional”.

Radames Rodrigues, Secretario General de ASOBEU dijo que la crisis había tomado a muchos por sorpresa y requería un enfoque más amplio.

“It is not like any other product,” noted Minister Kirsten John Foy of the National Action Network.
“No es como cualquier otro producto”, señaló Minister Kirsten Foy de la ‘National Action Network’.

“Comenzó como algo que las autoridades pensaron no iba a causar mucho daño”, dijo.

El mes pasado, Klein introdujo legislación para fortalecer las penalidades a las tiendas vendiendo ‘cannabinoids’ sintético. La legislación provee un castigo de $2,000 por primera vez, $5,000 por segunda vez y la tercera violación resulta en la perdida de la licencia de licor, tabaco y lotería de la tienda.

El Concejal Torres dijo que el aumento en popularidad de K2 actualmente lo hace “probablemente la epidemia de droga más extendida”.

Minister Kirsten John Foy, quien sirve como Director Regional del Noreste de ‘National Action Network (NAN)’, dijo que la ciudad, el estado y las autoridades federales necesitan intervenir lo más pronto posible, antes de que el uso del K2 escale a proporciones comparables a la epidemia de  ‘crack’ cocaína en los 80.

The Association is composed of 5,000 members.
La Asociación está compuesta por 5,000 miembros.

“Antes de darnos cuenta, estaremos abrumados como comunidad”, advirtió Foy.

Dijo que los fabricantes de K2 estaban exportando un peligroso producto diseñado para atraer personas jóvenes.

“Estamos tratando con una campaña de mercadeo que deliberadamente está buscando dañar a nuestros niños”.

Murphy se hizo eco para leyes más estrictas.

“Pienso que tenemos que ser más fuertes”, dijo. “Cerrar las tiendas que están vendiendo K2. No necesitamos otra epidemia en nuestra comunidad”.

Los estudios han mostrado que los fabricantes constantemente están modificando la fórmula del producto con el fin de subvertir las leyes y regulaciones. Debido a la variable inconsistencia, los efectos producidos por la droga varían de paquete en paquete.

“No es como cualquier otro producto”, señaló Foy. “Cambia de un paquete a otro”.

El Concejal Torres estuvo de acuerdo.

Darney Born Rivers said K2 made people psychotic.
Darney Born Rivers dijo que el K2 pone a la gente sicótica.

“Es impredecible”, dijo. “Cuando estas utilizando K2, no sabes que químicos están entrando a tu cuerpo. Tenemos que tomar control del destino de nuestro vecindario”.

Adaline Walker-Santiago, presidenta de la Junta Comunal 7, dijo que los esfuerzos de difusión y educación necesitan estar en curso.

“Estamos trabajando juntos para asegurarnos que el K2 esté fuera de las calles”, dijo Walker-Santiago. “Tenemos que dejarle saber a los niños cuan peligros es esto. Puedes tener convulsiones, ataques al corazón, puedes morir”.

Klein se comprometió a continuar en sus esfuerzos para erradicar el K2.

“No vamos a descansar hasta que saquemos esta peligrosa substancia de las calles”, dijo.

Habrá una cumbre con la ciudad, el estado y líderes locales auspiciada por el Senador Klein sobre marihuana sintética el 9 de octubre en el Hospital Jacobi. Para más información favor de comunicarse con la oficina del Senador al (718)822-2049.


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