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“All of us”

Lessons in beating back a virus

By Sherry Mazzocchi

Taken daily, Pre-Exposure Prophylaxis (or PrEP), is highly effective in preventing new HIV infections.

When Ahmed Mohammed was in college, he learned about a medication that could save his life. Taken daily, Pre-Exposure Prophylaxis (or PrEP), is highly effective in preventing new HIV infections.

Even though Mohammed attended Duke, a large university with a world-class medical research center, he didn’t find out about the medication through its student health center that he frequented.

“Even when I got tested, my local doctor wasn’t the one who initiated conversations about being a potentially good candidate for PrEP,” he said. “It was actually the students in the Gay Straight Alliance that were advocating for PrEP uptake on campus.”

During an October 24th panel moderated by Paul Schindler of Gay City News, public and private health care providers said New York is on track to ending the state’s HIV epidemic.

The virtual panel discussion.

According to a 2019 report by the AIDS Institute of the New York State Department of Health, the number of people newly diagnosed with HIV in the state has fallen to record lows. In the mid-1990s, New York saw roughly 15,000 new cases per year.

The latest number is 2,769.

“We know we are on pace to bend the curve,” said Institute Director Johanne Morne. “This will result in the first ever decrease in HIV prevalence and the end of the epidemic in the United States.”

Morne suggested that the lessons learned from responding to HIV might be applied towards ending the COVID-19 pandemic.

New York City was one of the first cities to achieve the 90-90-90 initiative established by UNAIDS, where 90 percent of people with HIV know their status, 90 percent of people with HIV are on a sustained antiretroviral therapy and 90 percent of those receiving therapy have viral suppression.

While the onslaught of COVID-19 has impacted healthcare in nearly every way, Morne said providers and advocates must continue to promote health equity and address disparities. “While we may get these 90-90-90 goals, but it may take us a whole lot longer to reach that other 10 percent,” she said.

“We cannot become complacent,” said Dr. David Collymore of the Acacia Network.

Mohammed and other panelists agreed that his experience in getting HIV prevention information was fairly typical. While COVID-19’s impact has been felt overwhelmingly in Black and Latinx communities, so has HIV.

“We need to make sure that the focus of public health money is funded in communities placed at highest risk. The intersectionality of structural racism, homophobia, transphobia and educational discrimination puts communities at risk,” said Doug Wirth, President and CEO of Amida Care.

Amida is the state’s largest nonprofit Medicaid Special Needs Health Plan (SNP) specifically designed for New Yorkers affected by HIV.

Anyone who wants to access PrEP must have a conversation with a health care provider.

New York City was one of the first cities to achieve the initiative established by UNAIDS.

“That involves a discussion about your own personal risk,” said Dr. Asa Radix, Senior Director of Research and Education at the Callen-Lorde Community Health Center. “Many health care providers are just not equipped to discuss sexual health and we need to do a much better job of that on a community level.”

While PrEP is widely used by white men who have sex with men, it is less commonly used by men who have sex with men who are Black, Latinx or transgender people.

A main concern in the transgender community is that taking PrEP might have a negative impact on ongoing hormone treatment.

“We can absolutely say that is not the case,” said Radix. “All of the studies that have been done have shown that PrEP ingredients and oral PrEP do not interfere whatsoever with how the hormones work, the level of the hormones and the level of performance. I think it’s really important to get that information out into the community.”

Acquiring HIV is not solely dependent on the behavior of one person, said Dr. Anisha Gandhi, Acting Assistant Commissioner at New York City Health Department’s Bureau of HIV. It’s also dependent on the ability to have open, honest conversations with sexual partners as well as healthcare providers.

“We also tried to include more explicit language in our more recent patient-facing and consumer-facing materials to make clear that PrEP is a safe option for transgender individuals as well as for cisgender women across the reproductive life cycle as well, whether they are trying to conceive, pregnant, breastfeeding or going through menopause,” Gandhi.

Wirth said New York should create a comprehensive sexual education plan across all state schools so young people could learn to have positive conversations with their providers.

But all too often patients come into the office and educate providers, said Dr. David Collymore, Chief Medical Officer of Acacia Network. “We have to routinize the discussion about PrEP,” he said. Early on, when doctors were just starting to test patients, it became sort of an exclusive process and the uptake of PrEP was minimal. “But when we made it a routine part of practice, it became more acceptable and less discriminatory and judgmental.”

Collymore stressed the prevalence of both telephonic and in-person healthcare options during the pandemic and urged those fighting the HIV epidemic not to succumb to “COVID fatigue.”

“We recognize that we cannot become complacent and become comfortable,” he said. “Our goal and our desire should not be to go back to healthcare as it was in January or February. We should be utilizing everything that we have learned since the beginning of this pandemic, and moving forward with a new method, modality, and style of healthcare.”

“One of the things we’ve been doing is training,” said Radix. “We do cultural competency so that people know how to take care of our clients. For example, just names and pronouns and being appropriate about that.”

“The focus of public health money [should be in] communities placed at highest risk,” said Amida Care’s Doug Wirth.

Cultural change often follows the law, especially when it comes to mandating sex education, said Mohammed, who is now a community organizer for the New Pride Agenda. “If an individual’s values don’t necessarily align with that of their household or family members, you kind of run out of options to learn about yourself and be in control.”

Wirth said it would require the efforts of all involved.

“It’s up to all of us,” he noted, “to break down the serious structural barriers to accessing quality, affordable health care, including rampant discrimination and higher rates of poverty.”

For more information, please visit youtu.be/iNlyafB_j10.

“Todos nosotros”

Lecciones para combatir un virus

Por Sherry Mazzocchi

Tomado a diario, la profilaxis es muy eficaz para prevenir nuevas infecciones por el VIH.

Cuando Ahmed Mohammed estaba en la universidad, se enteró de un medicamento que podría salvarle la vida. Tomada diariamente, la profilaxis previa a la exposición (o PrEP, por sus siglas en inglés), es muy eficaz para prevenir nuevas infecciones por VIH.

Si bien Mohammed asistió a Duke, una gran universidad con un centro de investigación médica de clase mundial, no se enteró del medicamento a través de su centro de salud para estudiantes.

“Incluso cuando me hice la prueba, mi médico local no fue quien inició las conversaciones sobre ser un candidato potencialmente bueno para la PrEP”, dijo. “En realidad, eran los estudiantes de la Alianza Gay Straight los que abogaban por el uso de la PrEP en el campus”.

Durante un panel del 24 de octubre moderado por Paul Schindler de Gay City News, proveedores públicos y privados de atención médica dijeron que Nueva York está en camino de poner fin a la epidemia del VIH en el estado.

El panel de discusión virtual.

De acuerdo con un informe de 2019 del Instituto del SIDA del Departamento de Salud del estado de Nueva York, la cantidad de personas recién diagnosticadas con VIH en el estado ha caído a mínimos históricos. A mediados de la década de 1990, Nueva York vio aproximadamente 15,000 nuevos casos por año. El último número es 2,769.

“Sabemos que estamos en camino de doblar la curva”, dijo Johanne Morne, directora del instituto. “Esto resultará en la primera disminución en la prevalencia del VIH y el fin de la epidemia en los Estados Unidos”.

Morne sugirió que las lecciones aprendidas de la respuesta al VIH podrían aplicarse para poner fin a la pandemia de COVID-19.

La ciudad de Nueva York fue una de las primeras ciudades en lograr la iniciativa 90-90-90 creada por ONUSIDA, en la que el 90 por ciento de las personas con VIH conocen su estado, el 90 por ciento de las personas con VIH reciben una terapia continua con antirretrovirales y el 90 por ciento de los que reciben esa terapia tiene supresión viral.

Si bien el ataque de la COVID-19 ha afectado la atención médica en casi todos los sentidos, Morne dijo que los proveedores y defensores deben continuar promoviendo la equidad en la salud y abordando las disparidades. “Si bien podemos lograr estas metas 90-90-90, puede que nos lleve mucho más tiempo alcanzar ese otro 10 por ciento”, dijo.

“No podemos volvernos complacientes”, dijo el Dr. David Collymore de Acacia Network.

Mohammed y otros panelistas estuvieron de acuerdo en que su experiencia en la obtención de información sobre la prevención del VIH fue bastante típica. Si bien el impacto de la COVID-19 se ha sentido de manera abrumadora en las comunidades negras y latinx, también ha sido así con el VIH.

“Necesitamos asegurarnos de que el enfoque del dinero de la salud pública se financie en las comunidades que se encuentran en mayor riesgo. La interseccionalidad del racismo estructural, la homofobia, la transfobia y la discriminación educativa pone a las comunidades en riesgo”, dijo Doug Wirth, presidente y director general de Amida Care.

Amida es el Plan de Salud de Necesidades Especiales sin fines de lucro (Special Needs Health Plan, SNP) de Medicaid, el más grande del estado, está diseñado específicamente para los neoyorquinos afectados por el VIH.

Cualquiera que quiera tener acceso a la PrEP debe tener una conversación con un proveedor de atención médica.

La ciudad de Nueva York fue una de las primeras ciudades en lograr la iniciativa establecida por ONUSIDA.

“Eso implica una discusión sobre su propio riesgo personal”, dijo el Dr. Asa Radix, director senior de Investigación y Educación en el Centro Comunitario de Salud Callen-Lorde. “Muchos proveedores de atención médica simplemente no están equipados para discutir la salud sexual y debemos hacer un trabajo mucho mejor a nivel comunitario”.

Si bien la PrEP es ampliamente utilizada por hombres blancos que tienen sexo con hombres, es menos utilizada por hombres que tienen sexo con hombres negros, latinos o transgénero.

Una de las principales preocupaciones de la comunidad transgénero es que tomar la PrEP podría tener un impacto negativo en el tratamiento hormonal en curso. “Podemos decir absolutamente que ese no es el caso”, dijo Radix. “Todos los estudios que se han realizado han demostrado que los ingredientes de la PrEP y la PrEP oral no interfieren en absoluto con el funcionamiento de las hormonas, el nivel de hormonas ni el nivel de rendimiento. Creo que es muy importante hacer llegar esa información a la comunidad”.

Adquirir el VIH no depende únicamente del comportamiento de una persona, dijo la Dra. Anisha Gandhi, comisionada adjunta interina de la Oficina de VIH del Departamento de Salud de la ciudad de Nueva York. También depende de la capacidad de tener conversaciones abiertas y honestas con las parejas sexuales y con los proveedores de atención médica.

“También intentamos incluir un lenguaje más explícito en nuestros materiales más recientes para pacientes y consumidores y dejar en claro que la PrEP es una opción segura para las personas transgénero, así como para las mujeres cisgénero a lo largo del ciclo de vida reproductiva, ya sea que estén tratando de concebir, embarazarse, amamantando o pasando por la menopausia”, Gandhi.

Wirth señaló que Nueva York debería crear un plan integral de educación sexual en todas las escuelas estatales para que los jóvenes puedan aprender a tener conversaciones positivas con sus proveedores.

Pero con demasiada frecuencia, los pacientes van al consultorio y educan a los proveedores, dijo el Dr. David Collymore, director médico de la Red Acacia. “Tenemos que hacer rutinaria la discusión sobre la PrEP”, dijo. Al principio, cuando los médicos recién comenzaban a evaluar a los pacientes, se convirtió en una especie de proceso exclusivo y el uso de la PrEP era mínimo. “Pero cuando lo convertimos en una parte rutinaria de la práctica, se volvió más aceptable y menos discriminatorio y moralista”, dijo.

Collymore hizo hincapié en la prevalencia de las opciones de atención médica tanto de forma telefónica como en persona durante la pandemia e instó a quienes luchan contra la epidemia del VIH a no sucumbir a la “fatiga por COVID”.

“Reconocemos que no podemos volvernos complacientes y sentirnos cómodos”, dijo. “Nuestro objetivo y deseo no debería ser volver a la atención médica como lo era en enero o febrero. Deberíamos utilizar todo lo que hemos aprendido desde el comienzo de esta pandemia y avanzar con un nuevo método, una nueva modalidad y un nuevo estilo de atención médica”.

“Una de las cosas que hemos estado haciendo es capacitar”, dijo Radix. “Usamos competencia cultural para que la gente sepa cómo cuidar a nuestros clientes. Por ejemplo, solo nombres y pronombres y ser apropiado al respecto”.

“El enfoque del dinero para la salud pública [debería estar en] las comunidades que se encuentran en mayor riesgo”, dijo Doug Wirth de Amida Care.

El cambio cultural a menudo sigue la ley, especialmente cuando se trata de exigir educación sexual, dijo Mohammed, quien ahora es un organizador comunitario de la Nueva Agenda del Orgullo. “Si los valores de una persona no se alinean necesariamente con los de su hogar o los de sus familiares, se quedará sin opciones para aprender sobre sí mismo y tener el control”.

Wirth dijo que requeriría los esfuerzos de todos los involucrados.

“Depende de todos nosotros”, señaló, “derribar las serias barreras estructurales -incluyendo la discriminación desenfrenada y las más altas tasas de pobreza- para tener acceso a una atención médica asequible y de calidad”.

Para más información, por favor visite youtu.be/iNlyafB_j10.