A New Yorker for the Bronx

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A New Yorker for the Bronx

Story by Toni-Ann Martin

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Thompkins spoke with Commissioner Ray Kelly about the decline in crime in the 46th Precinct where she is the Community Council President.

On any given day, Cynthia Thompkins, 56, leaves her nine-to-five as a public defense attorney at the Legal Aid Society to attend two or three meetings back-to-back—and weekends are no exception.

So when the Citizens Committee for New York City (CCNYC) notified Thompkins that she would be honored at the organization’s annual gala, she was characteristically busy. Preoccupied with work and community service matters, she simply responded with a quick “OK,” and then ended the conversation shortly thereafter.

Only later, when she had a moment time to visit the organization’s website and spotted her name listed as an honoree, did she begin to understand the significance of the award. As she scrolled through photos from last year’s New Yorkers for New York Gala, she finally realized this might be a big deal.

And so this past Mon., Feb. 25th, Thompkins attended the gala at Gotham Hall to accept the Osborn Elliot Award for Community Service, presented by actor Alec Baldwin, and New York Police Department Commissioner Ray Kelly.

“The Bronx was highlighted in a sense that night,” said Thompkins, who was honored for her outstanding leadership efforts in her neighborhood before approximately 600 guests. “I went to that event understanding its full scope, the mission of Citizens Committee and the importance of it,” she added. “Had they not funded us, there are a lot of things we would not have been able to do.”

Thompkins was referring to the Marion Avenue Neighborhood Association (MANA) she founded to serve the residents in the Fordham Heights section of the Bronx after a long-lasting, early-morning shootout shook the neighborhood in October 2011.

“Fifteen minutes of just gunshots,” recalled Thompkins. “You wake up and you dive on the floor because you don’t know where those bullets are going.”

She contemplated moving, but having lived in the neighborhood for 4 years, she chose against it. She said that the realization too that violence can happen everywhere was enough for her to stay and put up a fight.

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Actor Alec Baldwin and New York Police Department Commissioner Ray Kelly presented Cynthia Thompkins with the Osborn Elliot Award for Community Service.

The day after the incident, she went knocking on doors in her apartment building. “You heard the shooting last night right? We have to do something about it,” Thompkins told her neighbors. With more than 40 people on board, she asked residents in neighboring buildings if they too wanted to join the movement.

Founded in 1975, Citizens Committee for New York City provides grants up to $3,000 to low-income neighborhood groups to improve their communities. Grants are awarded to resident-led, volunteer community groups to design and implement their own neighborhood projects.

Citizens Committee Director of Communications and Outreach Saleen Shah said Thompkins attended all of the community organizing workshops that Citizens Committee offers and won a grant to expand her efforts to curtail youth violence and mobilize young people in the community.

“Every year we honor one member or a group of residents in New York City who have had some sort of impact in the past year, so this year we find ourselves with Cynthia Thompson who is a juggernaut in her neighborhood doing all types of positive things,” Shah said.

Thompkins hosted block parties through MANA to boost morale in the neighborhood and developed three major initiatives: Street Peace Walks, youth workshops, and Women Against Violence Everywhere.

On the Peace Walks, the members walk around the community to discuss violence and peaceful solutions with their neighbors.

A main concern expressed by many local parents was the need to give children in the neighborhood positive things to do. In response, the Association developed art workshops, such as creative writing and photography.

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“My focus is on the people,” said Cynthia Thompkins, who was honored by the Citizens Committee of New York City.

Thompkins also founded Women Against Violence Everywhere to empower women and combat the issue of mothers losing their children due to community violence.

“We have to be flexible enough and innovative to allow for the creative process to emerge in our communities because people do know what’s needed in the community and they have to be listened to. You’ll find the solutions are already there,” she said.

Thompkins began attending all community council meetings to remain an active voice for her association and the residents.

In light of her legal and leadership experience as a police officer in Pittsburgh for 15 years and as an attorney, she was encouraged to run for Community Council President of the 46th Precinct and won in June 2012.

“I remember when I first started, people would say the Bronx will never change, nothing is going to change, but our community was ridden with gang members on the corner and drug dealers on the corner,” noted Thompkins. “You go there now and you do not see that.”

Becoming more involved in the community has led the activist to realize a greater passion; she has joined the race to represent District 15 in the New York City Council.

Thompkins will host a campaign fundraiser event at Yankee Tavern, 72 East 161st St., on March 15th at 4:30 p.m.

“My background lends to this work; my background as a police officer, as a small business owner, as a lawyer, as a mother, as a gay woman, all lends to that,” said Thompkins.

“And I know that I would do a good job. My focus is on the people.”

Una neoyorquina para el Bronx

Historia por Toni-Ann Martin

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Thompkins habló con el Comisionado Ray Kelly acerca de la disminución de la delincuencia en el Precinto 46, donde es la presidenta del Consejo Comunitario.

En un día cualquiera, Cynthia Thompkins, de 56 años, sale de su trabajo de nueve a cinco como abogado defensor público en el Legal Aid Society, para asistir a dos o tres reuniones consecutivas, y los fines de semana no son una excepción.

Así que cuando el Comité de Ciudadanos de Nueva York (CCNYC por sus siglas en inglés) le notificó a Thompkins que sería honrada en la gala anual de la organización, estaba característicamente ocupada.

Preocupada por asuntos de trabajo y de servicio a la comunidad, ella simplemente respondió con un rápido “está bien”, y puso fin a la conversación poco después.

Sólo más tarde, cuando tuvo el tiempo para visitar el sitio web de la organización y vio su nombre como uno de los homenajeados, empezó a comprender el significado del premio. Al desplazarse por las fotos de los neoyorquinos que asistieron el año pasado a la Gala, finalmente se dio cuenta de que esto podría ser algo grande.

Y así, este pasado lunes 25 de febrero, Thompkins asistió a la gala en el Gotham Hall para aceptar el premio Osborn Elliot por Servicio Comunitario, presentado por el actor Alec Baldwin y el Comisionado de la policía de Nueva York, Ray Kelly.

“El Bronx se destacó en un sentido esa noche”, dijo Thompkins, quien fue honrada por sus esfuerzos sobresalientes de liderazgo en su condado, ante aproximadamente 600 invitados.

“Fui a ese evento entendiendo su alcance, la misión del Comité de Ciudadanos y la importancia de ello”, añadió. “Si no hubiésemos recibido financiamiento, no habríamos podido hacer muchas cosas”.

Thompkins se refería a la Asociación de Vecinos de Marion Avenue (MANA por sus siglas en inglés) que fundó para servir a los residentes de la sección Fordham Heights del Bronx después de que un tiroteo de larga duración, temprano por la mañana que sacudió el barrio en octubre de 2011.

“Quince minutos de sólo disparos”, recordó Thompkins. “Te despiertas y te sumerges en el suelo porque no sabes a dónde se dirigen las balas”.

Ella contempló mudarse, pero después de haber vivido en el barrio durante 4 años, eligió lo contrario. Dijo que entender que la violencia puede ocurrir también en cualquier lugar fue suficiente para que se quedara y diera la batalla.

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El actor Alec Baldwin y Ray Kelly, Comisionado de la policía de Nueva York, entregaron a Cynthia Thompkins el Premio Elliot Osborne por Servicio Comunitario.

Al día siguiente del incidente, tocó en las puertas de los apartamentos en su edificio. “¿Escuchaste el tiroteo de anoche, cierto? Tenemos que hacer algo al respecto”, dijo Thompkins a sus vecinos. Con más de 40 personas a bordo, preguntó a los residentes en los edificios vecinos si también querían unirse al movimiento.

Fundado en 1975, el Comité de Ciudadanos de Nueva York ofrece subvenciones de hasta $3,000 dólares a grupos vecinales de bajos ingresos para mejorar sus comunidades. Las subvenciones se conceden a grupos de voluntarios de la comunidad liderados por un residente para diseñar e implementar sus proyectos de barrio.

Saleen Shah, Directora de Comunicaciones y Relaciones Comunitarias del Comité de Ciudadanos, dijo que Thompkins asistió a todos los talleres de organización comunitaria que ofrece el Comité de Ciudadanos y ganó una subvención para ampliar sus esfuerzos para reducir la violencia juvenil y movilizar a los jóvenes en la comunidad.

“Cada año honramos a un miembro o un grupo de residentes de la ciudad de Nueva York que han tenido algún tipo de impacto durante el año pasado, así que este año nos encontramos con Cynthia Thompkins, que es una gigante en su vecindario haciendo todo tipo de cosas positivas “, dijo Shah.

Thompkins organizó fiestas del barrio a través de MANA para levantar la moral en la comunidad y desarrolló tres iniciativas principales: Street Peace Walks, talleres de jóvenes, y mujeres contra la violencia en todas partes.

En los paseos de la Paz, los miembros caminan alrededor de la comunidad para discutir la violencia y soluciones pacíficas con sus vecinos.

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“Mi atención se centra en las personas”, dijo Cynthia Thompkins, quien fue homenajeada por el Comité de Ciudadanos de Nueva York.

Una preocupación principal expresada por muchos padres de la localidad fue la necesidad de dar a los niños del vecindario cosas positivas que hacer. En respuesta, la Asociación desarrolló talleres de arte, por ejemplo, de escritura creativa y fotografía. Thompkins también fundó Mujeres Contra la Violencia en todas partes para fortalecer a las mujeres y combatir el problema de las madres que pierden a sus hijos debido a la violencia en la comunidad.

“Tenemos que ser lo suficientemente flexibles e innovadores para permitir que el proceso creativo aparezca en nuestras comunidades, porque la gente sabe lo que se necesita en la comunidad y tiene que ser escuchada. Encontrará que las soluciones ya están allí “, dijo. Thompkins comenzó a asistir a todas las reuniones del Consejo de la Comunidad para seguir siendo una voz activa en su asociación y con los residentes.

A la luz de su experiencia legal y su liderazgo como agente de policía en Pittsburgh durante 15 años y como abogado, se animó a postularse para presidente del Consejo Comunitario del Precinto 46 y ganó en junio de 2012.

“Recuerdo que cuando empecé, la gente decía que el Bronx nunca cambiaría, pero nuestra comunidad fue atormentada por miembros de pandillas y traficantes de drogas a la vuelta de la esquina”, señaló Thompkins. “Ahora vas ahí y no ves eso.”

Involucrarse más en la comunidad ha llevado a la activista a alcanzar una mayor pasión, se ha unido a la carrera para representar al Distrito 15 en el New York City Council.

Thompkins será la anfitriona de un evento de recaudación de fondos de campaña en la taberna Yankee, en la 72 East y la calle 161, el 15 de marzo a las 4:30 pm “Mi experiencia se presta para este trabajo, mi experiencia como oficial de policía, como propietaria de una pequeña empresa, como abogado, como madre, como mujer gay, todo se presta para eso”, dijo Thompkins. “Y sé que haría un buen trabajo. Mi atención se centra en la gente”.