A Merengue Master Class
Una clase magistral de merengue

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A Merengue Master Class

By Gregg McQueen

Dancers perform on St. Nicholas Avenue.

El Rey will reign again.

The Alianza Dominicana Cultural Center is rolling out a slate of youth-centered programming to celebrate the life and legacy of music pioneer Joseíto Mateo, known as “El Rey del Merengue.”

Born José Tamares Mateo in 1920, the renowned musician, composer and singer was a vital figure in the percussion-driven music that has been defined as a key musical genre of the Dominican Republic.

Mateo, who died in 2018 at the age of 98, had a career spanning more than eight decades. In the 1950’s, he came into his own as a member of the popular band La Orquesta San José and went on to produce original music for decades. Among his many popular recordings were classic merengue songs such as “Cuando Yo Me Muera” and “Merenguero Hasta la Tambora.”

“His life was the most productive life that any artist in the Dominican Republic had,” said Cultural Center Director Leonardo Iván Domínguez. “From 1938 up to 2018, he was singing, dancing, composing. He did everything. He was the true king of merengue.”

Domínguez is an established cultural educator, with over 35 years spent teaching Dominican folk traditions. He learned to drum by the age of five, and was the Founding Executive Director of Conjunto Folklorico, one of the first Dominican folk arts youth programs in New York.

Run by the Alianza Youth Services division of Catholic Charities, the cultural center’s mission is to produce literary, performing, and visual arts programs that promote Dominican, Latino, and Latin American cultures, with an emphasis on Afro-Dominican artistic traditions.

“We are bringing the music,” said Director Leonardo Iván Domínguez.

Among the events produced throughout the year for participants of all ages are poetry and prose workshops; film forums; and mask-making classes. The center has hosted events with authors such as New York Times bestseller and National Book Award winner Elizabeth Acevedo and taken part in countless performances, including a large-scale attempt last year to win the Guinness World Record for largest tropical dance party which drew thousands. The site, located at West 166th Street, boasts large exhibition spaces, two performing arts studios and a rooftop terrace.

The center will host free programs based on Joseíto Mateo on Saturdays from May 11 to June 29 from 10 a.m. to 12 p.m. The events will feature arts and crafts, percussion workshops and dance classes.

In 2010, Mateo was recognized at the Latin Grammy Awards for his contributions to music, and was honored by the Smithsonian in 1999 as part of its “Música de las Américas” series.

During Mateo’s life, Alianza also sponsored several events related to the musician at Hostos Community College.

Still, Eddie Silverio, Director of Catholic Charities Alianza Youth Services, said that Mateo’s legacy is not well-known by young people today, despite his stature within the canon of Latin music.

“A lot of that history has been lost among the younger generation,” Silverio said. “When it comes to merengue and our culture, he was the guy.”

Silverio said the center will also sponsor educational programming by sending merengue bands into local schools such as La Plaza Beacon IS 143 and the George Washington Educational Campus to teach young people about percussion.

Sessions will be held at La Plaza Beacon on May 13 and May 15 at 3:30 p.m. The percussion workshops will be held at the George Washington Education Campus on May 17 at 11:30 a.m. and 1:10 p.m.

“The events in the school are directed to the young people, [and] looking to explain who Joseito Mateo was,” remarked Domínguez, who said the goal is to spread promote knowledge of Mateo’s work and of Dominican culture as a whole.

“We are bringing the music.”

All programming is free of charge.

The Alianza Dominicana Cultural Center is located at 530 West 166th Street, New York, NY 10032. For more information, call 917.242.8411 or please visit www.facebook.com/ADCC530.

Una clase magistral de merengue

Por Gregg McQueen

“Fue el verdadero rey del merengue”, dijo Domínguez sobre Joseíto Mateo.

El Rey reinará de nuevo.

El Centro Cultural Alianza Dominicana está lanzando una serie de programas centrados en los jóvenes para celebrar la vida y el legado del pionero de la música Joseíto Mateo, conocido como “El Rey del Merengue”.

Nacido como José Tamares Mateo en 1920, el renombrado músico, compositor y cantante fue una figura vital en la música impulsada por percusión que se ha definido como un género musical clave de la República Dominicana.

Mateo, quien murió en 2018 a la edad de 98 años, tuvo una carrera que abarcó más de ocho décadas. En la década de 1950, se convirtió en miembro de la popular banda La Orquesta San José y continuó produciendo música original durante décadas. Entre sus muchas grabaciones populares se encontraban canciones de merengue clásicas como “Cuando Yo Me Muera” y “Merenguero Hasta la Tambora”.

“Su vida fue la vida más productiva que tuvo cualquier artista en la República Dominicana”, dijo el director del Centro Cultural, Leonardo Iván Domínguez. “Desde 1938 hasta 2018, cantaba, bailaba y componía. Hizo todo. Fue el verdadero rey del merengue”.

Domínguez es un educador cultural establecido, con más de 35 años dedicados a la enseñanza de las tradiciones populares dominicanas. Aprendió a tocar el tambor a la edad de cinco años, y fue el director ejecutivo fundador del Conjunto Folklorico, Uno de los primeros programas juveniles de arte popular dominicano en Nueva York.

Jóvenes artistas en la conferencia SOMOS.

Dirigido por la división de Servicios Juveniles Alianza de Caridades Católicas, la misión del centro es producir programas literarios, escénicos y de artes visuales que promuevan las culturas dominicana, latina y latinoamericana, con énfasis en las tradiciones artísticas afro dominicanas.

Entre los eventos producidos a lo largo del año para participantes de todas las edades se encuentran talleres de poesía y prosa; foros de cine; y clases de fabricación de máscaras. El centro ha organizado eventos con autores como Elizabeth Acevedo, autora de best seller del New York Times, ganadora del Premio Nacional del Libro y participante en innumerables presentaciones, incluyendo un intento a gran escala el año pasado para ganar el Récord Mundial Guinness de la fiesta de baile tropical más grande que atrajo a miles. El sitio, ubicado en la calle 166 oeste, cuenta con amplios espacios de exposición, dos estudios de artes escénicas y una terraza en la azotea.

El centro albergará programas gratuitos sobre Joseíto Mateo los sábados del 11 de mayo al 29 de junio de 10 a.m. a 12 p.m. Los eventos incluirán artes y manualidades, talleres de percusión y clases de baile.

En 2010, Mateo fue reconocido en los Premios Grammy Latinos por sus contribuciones a la música, y fue honrado por el Smithsonian en 1999 como parte de su serie “Música de las Américas”.

Instrumentos de instrucción.

Durante la vida de Mateo, Alianza también patrocinó varios eventos relacionados con el músico en Hostos Community College.

Aun así, Eddie Silverio, director de Alianza de Servicios Juveniles de Caridades Católicas, dijo que el legado de Mateo no es bien conocido por los jóvenes de hoy, a pesar de su importancia dentro del canon de la música latina.

“Gran parte de esa historia se ha perdido entre la generación más joven”, dijo Silverio.

“Cuando se trata de merengue y de nuestra cultura, él era el hombre”.

Silverio dijo que el centro también patrocinará programación educativa enviando bandas de merengue a escuelas locales como La Plaza Beacon IS 143 y el Campus Educativo George

Washington para enseñar a los jóvenes sobre percusiones.

Las sesiones se llevarán a cabo en La Plaza Beacon el 13 de mayo y el 15 de mayo a las 3:30 p.m. Los talleres de percusión se llevarán a cabo en el Campus Educativo George Washington el 17 de mayo a las 11:30 a.m. y 1:10 p.m.

“Los eventos en la escuela están dirigidos a los jóvenes, [y] buscan explicar quién era Joseíto Mateo”, comentó Domínguez, explicando que el objetivo es difundir y promover el conocimiento de la obra de Mateo y de la cultura dominicana en general.

“Estamos trayendo la música”.

Toda la programación es gratuita.

El Centro Cultural Alianza Dominicana está ubicado en el No. 530 de la calle 166 oeste, Nueva York, NY 10032. Para obtener más información, llame al 917.242.8411 o por favor visite www.facebook.com/ADCC530.