Worker Woes
Dificultades de los trabajadores

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Worker Woes

Report focuses on workplace violations

Story and photos by Gregg McQueen

The roundtable was held at City Hall.

The roundtable was held at City Hall.

Maria Aguilar is a domestic laborer.

Just waiting to secure work on a per-day basis, she felt humiliated as she was sized up by potential employers.

“The bosses would look at us as if we were slaves,” she said. “We lived a lot of discrimination.”

Aguilar, who is also a member of the advocacy group Workers Justice Project, shared her thoughts earlier this year as part of testimony offered by 110 workers in a public hearing organized by the Department of Consumer Affairs (DCA), in collaboration with the New York City Commission on Human Rights and the Mayor’s Office of Immigrant Affairs (MOIA).

Workers in various industries are being subjected to a host of workplace violations including wage theft, harassment and discrimination, according to a new report released by DCA.

Titled The State of Workers’ Rights in New York City, the report by DCA’s Office of Labor Policy and Standards (OLPS) detailed that immigrant workers are twice as likely to experience wage theft than other low-wage workers.

Santiago Torres, who works as a day laborer in the construction industry, described an increasingly hostile and anti-immigrant climate during his testimony.

When confronting an employer who failed to pay him wages due, Torres was told that “he couldn’t pay anything because I didn’t have any rights in this country.”

And paid care workers are especially vulnerable, the report said, as more than 86 percent of them have reported logging hours without pay.

The report summarizes the testimony of the workers given during a city public hearing in April.

RWDSU President Stuart Appelbaum called for greater enforcement.

RWDSU President Stuart Appelbaum called for greater enforcement.

According to the report, violations are not limited to low-wage industries, but are also affecting traditionally higher-paying jobs as well, including writers and academics.

A television associate producer, for example, testified that his bosses forced him to work off the clock without pay and told him that he could not receive paid overtime, no matter how long he worked.

DCA Commissioner Lorelei Salas said the report will be “illuminating for a lot of people.”

“You tended to see violations that workers suffer in industries that traditionally have low wages, but to see that you have people who are adjunct professors, in the arts, who are writers, having the same problem, it’s pretty alarming,” she said. “Even people who have a college education and several degrees are still in an insecure environment.”

On September 20, DCA released the report at City Hall and also hosted a roundtable discussion featuring city officials and worker advocates.

Stuart Appelbaum, President of the Retail Wholesale Department Store Union (RWDSU), said the city must do a better job of enforcing laws that protect workers from employer theft and discrimination.

“The legal protections that we have may sound very nice, but if we don’t have enforcement, or if workers don’t believe they’ll be enforced they provide little protection for workers,” said Appelbaum, who suggested that the city look for alternate means of enforcement.

He referenced the Car Wash Accountability Act, a city law passed in 2015 that sought to regulate car wash businesses in an effort to prevent wage theft. Though a judge ruled in May that the legislation violated federal law by encouraging unionization, Appelbaum said it was the type of effort that is required to offer more protections.

Meg Fosque an organizer with Make the Road New York (MRNY) remarked that the anti-immigrant sentiment in the country right now made it more challenging for immigrant workers, who may be more hesitant to challenge their employers or reach out for assistance, especially if they undocumented.

Fosque told of a MRNY member who attempted to collect unpaid wages from their employer.

DCA Commissioner Lorelei Salas said the report was "illuminating."

DCA Commissioner Lorelei Salas said the report was “illuminating.”

“The employer said, ‘I’m going to call ICE on you,'” Fosque said. “We need not just full fines thrown at employers, but also for it to be publicized.”

“Penalties are not just supposed to restore wages, it’s also supposed to have a deterrent effect,” she added.

“It’s critical that the Mayor’s Office of Immigrant Affairs has its finger on the pulse for issues facing immigrant New Yorkers, including in the workplace,” said Kavita Pawria-Sánchez, MOIA Assistant Commissioner in a statement. “The city is exposing the ways vulnerable workers are being shortchanged and abused, so that we can right wrongs and break down barriers to economic stability. New York City does not tolerate harassment, intimidation, or discrimination against our workers on the basis of their immigration status.”

Salas said she’d like to see the city provide additional funding so that community-based organizations and legal service providers can help protect workers’ rights. She said the Office of Labor Policy is exploring ways to more efficiently handle complaints and to connect people quickly to the appropriate agency.

Carmelyn P. Malalis, Chair and Commissioner of the NYC Human Rights Commissionsaid the report underscored her agency’s mission to protect vulnerable communities.

The report was based on public testimony.

The report was based on public testimony.

“As this timely report lays bare, workplace discrimination and harassment continue to rise across New York city, especially among our city’s most vulnerable communities,” said Malalis“New York City has one of the strongest anti-discrimination laws in the nation which protects everyone in the workplace, regardless of their national origin, immigration status, gender, and sexual orientation, among other categories. [We continue] to dedicate staff and resources to fight employment discrimination.”

Héctor Figueroa, President of 32BJ Service Employees International Union, praised the DCA report and said it was valuable for understanding the plight of workers.

“The message is the willingness of the administration to work with unions, worker centers, advocates to advance more measures and enforce what we have won so far,” he said.

For more information, please visit www.nyc.gov/dca or call 311.

Dificultades de los trabajadores

Informe se centra en violaciones del lugar de trabajo

Historia y fotos por Gregg McQueen

“It is vitally important that New York plays a leadership role,” said 32BJ President Héctor Figueroa.

“Es de vital importancia que Nueva York desempeñe un papel de liderazgo”, dijo el presidente de 32BJ, Héctor Figueroa.

María Aguilar es trabajadora doméstica.

Apenas esperando asegurar un empleo diario, se sintió humillada mientras era evaluada por los potenciales patrones.

“Los jefes nos miran como si fuéramos esclavos”, dijo. “Vivimos mucha discriminación”.

Aguilar, quien también es miembro del grupo de defensa Proyecto de Justicia de los Trabajadores, compartió sus pensamientos a principios de este año como parte del testimonio ofrecido por 110 trabajadores en una audiencia pública organizada por el Departamento de Asuntos del Consumidor (DCA, por sus siglas en inglés), en colaboración con la Comisión de Derechos Humanos de la Ciudad de Nueva York y la Oficina del Alcalde de Asuntos de Inmigración (MOIA, por sus siglas en inglés).

Los trabajadores de la ciudad en varias industrias están siendo sometidos a una serie de violaciones en el lugar de trabajo, incluyendo robo de salarios, acoso y discriminación, según un nuevo informe publicado por el DCA.

Titulado The State of Workers’ Rights in New York City, el informe de la Oficina de Políticas y Estándares Laborales del DCA (OLPS, por sus siglas en inglés) detalló que los trabajadores inmigrantes tienen el doble de probabilidades de sufrir robo de salarios que otros empleados de bajos salarios.

Workers across various industries participated.

Participaron trabajadores de diversas industrias.

Santiago Torres, quien trabaja como jornalero en la industria de la construcción, describió el creciente clima anti-inmigrante, cada vez más hostil, durante su testimonio.

Cuando se enfrentó a un empleador que no le pagaba los salarios debidos, le respondió Torres que “no le podía pagar nada porque no tenía ningún derecho en este país”.

Y los trabajadores de atención remunerada son especialmente vulnerables, según el informe, ya que más del 86 por ciento de ellos han informado sobre horas sin remuneración.

El informe resume el testimonio de los trabajadores dado durante una audiencia pública de la ciudad en abril.

Según el informe, las violaciones no se limitan a las industrias de bajos salarios, sino también afectan a los empleos tradicionalmente mejor remunerados, incluyendo escritores y académicos.

“Vulnerable workers are being shortchanged and abused,” said MOIA Assistant Commissioner Kavita Pawria-Sánchez.

“Los trabajadores vulnerables están siendo engañados y maltratados”, dijo Kavita Pawria-Sánchez, comisionada adjunta de MOIA.

Un productor asociado de televisión, por ejemplo, declaró que sus jefes le obligaron a trabajar fuera del horario sin pago y le dijeron que no podía recibir pago por horas extras, sin importar cuánto tiempo hubiera trabajado.

La comisionada del DCA, Lorelei Salas, dijo que el reporte será “esclarecedor para mucha gente”.

“Tendíamos a ver violaciones que los trabajadores sufren en industrias que tradicionalmente tienen salarios bajos, pero ver que tienes gente que son profesores adjuntos, en las artes, escritores, teniendo el mismo problema, es bastante alarmante”, dijo. “Incluso las personas que tienen una educación universitaria y varios grados están aún en un entorno inseguro”.

El 20 de septiembre, DCA publicó el informe en el Ayuntamiento y también organizó una mesa redonda en la que participaron funcionarios de la ciudad y defensores de los trabajadores.

Stuart Appelbaum, presidente del Sindicato de Grandes Almacenes Minoristas (RWDSU, por sus siglas en inglés), dijo que la ciudad debe hacer un mejor trabajo para hacer cumplir las leyes que protegen a los trabajadores contra el robo y la discriminación de los empleadores.

“Las protecciones legales que tenemos pueden sonar muy bien, pero si no tenemos la aplicación, o si los empleadores no creen que serán obligados, proporcionan poca protección para los trabajadores”, dijo Appelbaum, quien sugirió que la ciudad busca medios alternativos de aplicación de la ley.

The report was based on public testimony.

El informe se basó en testimonios públicos.

Se refirió a la Ley de los Lavados de Autos, una ley de la ciudad aprobada en 2015 que buscó regular a las empresas de lavado de autos en un esfuerzo por prevenir el robo de salarios. Aunque un juez dictaminó en mayo que la legislación violaba la ley federal al fomentar el sindicalismo, Appelbaum dijo que es el tipo de esfuerzo que se requiere para ofrecer más protecciones.

Meg Fosque, una organizadora de Make the Road New York (MRNY), comentó que el sentimiento anti-inmigrante en el país en este momento hace más difícil que los trabajadores inmigrantes, quienes pueden ser más reacios a desafiar a sus empleadores, busquen asistencia, especialmente si son indocumentados.

Fosque habló de un miembro de MRNY que intentó cobrar salarios no pagados de su empleador.

“El empleador dijo: voy a llamar al ICE”, explicó Fosque. “No necesitamos multas completas a los empleadores, sino también que se publiquen”.

“Las penas no sólo se supone que restauren los salarios, también deben tener un efecto disuasivo”, añadió.

DCA Commissioner Lorelei Salas said the report was "illuminating."

Lorelei Salas, comisionada del DCA, dijo que el reporte fue “esclarecedor”.

“Es crítico que la Oficina de Asuntos de Inmigración de la Alcaldía tenga el dedo en el pulso de los problemas que enfrentan los neoyorquinos inmigrantes, incluso en el lugar de trabajo”, dijo Kavita Pawria-Sánchez, comisionada adjunta de MOIA en un comunicado. “La ciudad está exponiendo las formas en que los trabajadores vulnerables están siendo engañados y maltratados para que podamos corregir las injusticias y romper las barreras a la estabilidad económica. La Ciudad de Nueva York no tolera el acoso, la intimidación o la discriminación contra nuestros trabajadores por su estatus migratorio”.

Salas dijo que le gustaría ver a la ciudad proporcionar fondos adicionales para que las organizaciones comunitarias y los proveedores de servicios legales puedan ayudar a proteger los derechos de los trabajadores. Dijo que la Oficina de Política Laboral está explorando maneras más eficientes de manejar las quejas y de conectar rápidamente a las personas a la agencia apropiada.

Carmelyn P. Malalis, presidenta y comisionada de la Comisión de Derechos Humanos de la Ciudad de Nueva Yorkdijo que el informe subrayó la misión de su agencia de proteger a las comunidades vulnerables.

“Como este oportuno informe pone al descubierto, la discriminación en el lugar de trabajo y el acoso siguen aumentando en la Ciudad de Nueva York, especialmente entre las comunidades más vulnerables de nuestra ciudad”, dijo Malalis. “La Ciudad de Nueva York tiene una de las leyes contra la discriminación más fuertes en la nación que protege a todos en el lugar de trabajo, independientemente de su origen nacional, estatus migratorio, género y orientación sexual, entre otras categorías. [Continuamos] dedicando personal y recursos para combatir la discriminación en el empleo”.

Héctor Figueroa elogió el informe del DCA y dijo que es valioso entender la difícil situación de los trabajadores.

“El mensaje es la voluntad de la administración de trabajar con sindicatos, centros de trabajadores y defensores, para fomentar más medidas y hacer cumplir lo que hemos ganado hasta ahora”, dijo.

Para obtener más información, por favor visite www.nyc.gov/dca o llame al 311.