“We need to do something”
“Necesitamos hacer algo”

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“We need to do something”

Countering the Crisis

Story and photos by Gregg McQueen

"It's a big catastrophe," said Santos Ruiz.

“It’s a big catastrophe,” said Santos Ruiz.

Ponerse las pilas.

Though paper towels were what President Donald Trump chose to toss to residents during his visit to hurricane-stricken Puerto Rico, the household item that figured in conversation the day after was a different one.

“Pilas,” a common Puerto Rican term for batteries specifically – and energy generally – was what many gathered on Wed., Oct. 5th called for the U.S. government to use to get in gear.

Advocates rallied at Foley Square in Manhattan as part of a nationwide “Day of Action” to demand that the U.S. government approve more aid for the heavily damaged island.

“We are now requesting, begging, asking, that this government respect, protect and fulfill the human rights obligations they have in Puerto Rico,” said Natasha Bannan, Associate Counsel at LatinoJustice PRLDEF.

Members of VAMOS4PR, Make the Road New York and labor unions organized the rally, which was joined by elected officials. The groups called on the government to boost hurricane relief efforts and also forgive Puerto Rico’s $72 billion public debt, which they fear could block the U.S. commonwealth from rebuilding.

"This government has absolutely failed the island for the last 119 years," said Natasha Bannan, Associate Counsel at LatinoJustice PRLDEF.

“This government has absolutely failed the island for the last 119 years,” said Natasha Bannan, Associate Counsel at LatinoJustice PRLDEF.

Speakers stressed that Puerto Rico was already in a desperate situation prior to the hurricane due to a collapsed economy, with the storm placing additional strain on beleaguered residents there.

"This man is not with us,” said Eddie Rodríguez, President of DC 37.

“This man is not with us,” said Eddie Rodríguez, President of DC 37.

“This government has absolutely failed the island for the last 119 years,” said Bannan. “We’re not here because there is a hurricane that passed. We’re here because the island has been in crisis long before that.”

“This is a situation that has been the reality of Puerto Ricans for many years,” said Shirley Aldebol, Vice President of 32BJ. “Family members who cannot work, schools closing, public employees laid off en masse, hospitals closing, nurses and doctors having to leave the island. It is shameful what has been going on in Puerto Rico.”

Eddie Rodríguez, President of DC 37, said labor unions there have fought to restore the economic stability of the island, and chastised Trump for his response to the hurricane and seemingly callous remarks during his visit.

“This man is not with us,” remarked Rodríguez, who said his brother has not spoken to his children in Puerto Rico in two weeks. “They don’t know if they’re alive,” he said. “And then Trump says, ‘Well, only 16 people died.’ How dare you say that?”

Members of the New York State Nurses Association (NYSNA).

Members of the New York State Nurses Association (NYSNA).

State Senator Gustavo Rivera said he has family members in Puerto Rico who are safe, and remarked that he was fortunate to know their status.

“There are thousands of people who have not yet been able to speak to their loved ones,” Rivera said.

He suggested that Puerto Rico could not recover unless its debt was wiped out.

“Cancel the damn debt,” Rivera stated.

On Tues., Oct. 3rd, Trump remarked to Fox News that the U.S. would have to wipe out the debt Puerto Rico owes bondholders worldwide. “They owe a lot of money to your friends on Wall Street and we’re going to have to wipe that out. You can say goodbye to that,” Trump said.

Several attendees at the Foley Square rally said they were uncertain if Trump’s comments were sincere.

“We’re not sure we believe the president when he said the debt must be wiped out,” said José Piñeiro, an advocate of VAMOS4PR. “[Wall Street] helped to create this situation.”

Bronx Borough President Rubén Díaz Jr.

Bronx Borough President Rubén Díaz Jr.

Bronx Borough President Rubén Díaz Jr. thanked New Yorkers for assisting in his Bronx donation drive to help hurricane victims, which collected more than 300,000 pounds of supplies.

He said the hurricane’s devastation “has come on top of an economic storm.”

“We’re here to say to those on Wall Street – stop being so greedy. Now is not the time to ask for your payment,” he said.

Many at the rally expressed concern for relatives in Puerto Rico. Santos Ruiz, who attended the event waving a large Puerto Rican flag, said his 86-year-old aunt and 93-year-old uncle are on the island, in need of medicine and clean water.

“It’s a big catastrophe,” he said.

Ruiz said the Army Corps of Engineers should be sent in to assist recovery efforts. “They’re well-prepared, and they’ll be able to assist in the infrastructure of Puerto Rico,” he commented.

Done with the debt.

Done with the debt.

“Help is hard to come by over there right now,” said Mary Rosario, who has several family members living in Puerto Rico, including a stepfather who is a cancer patient.

“We’re very worried,” she remarked.

Minerva Solla of New York State Nurses Association (NYSNA) said her organization rounded up about 200 nurse volunteers to sort medication being sent to hospitals and clinics and Puerto Rico.

“The problem is, supplies are getting to San Juan, but not always getting distributed to rural areas,” she said.

Solla added that a group of NYSNA nurses has also volunteered to go to the island to help provide medical care, and advocated for people with severe medical conditions to be brought to the United States.

“I think there should be a priority of the elderly, of children. Let’s do an evacuation of some of those rural areas, maybe even use helicopters,” she remarked. “We need to do something.”

For more information, please visit www.vamos4pr.org.

“Necesitamos hacer algo”

Contrarrestar la crisis

Historia y fotos por Gregg McQueen

Ponerse las pilas.

Aunque las toallas de papel fue lo que el presidente Donald Trump eligió lanzar a los residentes durante su huracanada visita a Puerto Rico, el artículo del hogar que figuró en la conversación el día después fue diferente.

State Senator Gustavo Rivera.

El senador estatal Gustavo Rivera.

“Pilas”, un término puertorriqueño común para las baterías específicamente -y la energía en general-  fue lo que los muchos reunidos el miércoles 5 de octubre pidió que el gobierno de los Estados Unidos las utilice para ponerse en acción.

"This…has been the reality of Puerto Ricans for many years," said Shirley Aldebol, Vice President of 32BJ.

“Esta… ha sido la realidad de los puertorriqueños durante muchos años”, dijo Shirley Aldebol, vicepresidenta de 32BJ.

Los defensores se reunieron en Foley Square en Manhattan como parte de un “Día de Acción” a nivel nacional para exigir que el gobierno de los Estados Unidos apruebe más ayuda para la fuertemente dañada isla.

“Ahora estamos solicitando, pidiendo, rogando, que este gobierno respete, proteja y cumpla con las obligaciones de derechos humanos que tiene en Puerto Rico”, dijo Natasha Bannan, asesora asociada de LatinoJustice PRLDEF.

Miembros de VAMOS4PR, Make the Road Nueva York y sindicatos, organizaron la manifestación, a la que se unieron funcionarios electos. Los grupos exhortaron al gobierno a impulsar los esfuerzos de alivio de huracanes y también a perdonar la deuda pública de $72 mil millones de dólares de Puerto Rico, que temen podría bloquear la reconstrucción del estado libre asociado de Estados Unidos.

Los oradores hicieron hincapié en que Puerto Rico ya estaba en una situación desesperada antes del huracán debido a una economía colapsada, con la tormenta colocando una presión adicional sobre los residentes ya con problemas.

“Este gobierno le ha fallado completamente a la isla durante los últimos 119 años”, dijo Bannan. “No estamos aquí porque ha pasado un huracán, sino porque la isla ha estado en crisis desde mucho antes”.

Presente.

Presente.

“Esta es una situación que ha sido la realidad de los puertorriqueños durante muchos años”, dijo Shirley Aldebol, vicepresidente de 32BJ. “Miembros de la familia que no pueden trabajar, las escuelas cerrando, los empleados públicos siendo despedidos en masa, los hospitales cerrando, las enfermeras y los médicos que tienen que salir de la isla Es vergonzoso lo que ha estado pasando en Puerto Rico”.

Eddie Rodríguez, presidente de DC 37, dijo que los sindicatos allá han luchado por restablecer la estabilidad económica de la isla y retaron a Trump por su respuesta al huracán y los aparentemente insensibles comentarios durante su visita.

“Este hombre no está con nosotros”, dijo Rodríguez, explicando que su hermano no ha hablado con sus hijos en Puerto Rico en dos semanas. “No saben si están vivos”, dijo. “Y entonces Trump dice: bueno, sólo 16 personas murieron. ¿Cómo te atreves a decir eso?”.

El senador estatal Gustavo Rivera dijo que tiene familiares en Puerto Rico que están a salvo y comentó que fue una suerte conocer su estado.

"We're not sure we believe the president,” said VAMOS4PR Advocate José Piñeiro.

“No estamos seguros de creerle al presidente”, dijo el defensor de VAMOS4PR, José Piñeiro.

“Hay miles de personas que aún no han podido hablar con sus seres queridos”, dijo Rivera.

Sugirió que Puerto Rico no podría recuperarse a menos que su deuda fuera cancelada.

“Cancelen la maldita deuda”, dijo Rivera.

El martes 3 de octubre, Trump comentó a Fox News que los Estados Unidos tendrían que acabar con la deuda que Puerto Rico debe a los tenedores de bonos en todo el mundo. “Deben mucho dinero a sus amigos en Wall Street y vamos a tener que liquidar eso, pueden decir adiós a eso”, dijo.

Varios asistentes a la manifestación de Foley Square dijeron que estaban inciertos de si los comentarios de Trump eran sinceros.

“No estamos seguros de haberle creído al presidente cuando dijo que la deuda debe ser cancelada”, dijo José Piñeiro, defensor de VAMOS4PR. “[Wall Street] ayudó a crear esta situación”.

El presidente del condado del Bronx, Rubén Díaz Jr., agradeció a los neoyorquinos por ayudar en su campaña de donación del Bronx para ayudar a las víctimas del huracán, que recolectó más de 300,000 libras de suministros.

Dijo que la devastación del huracán “llegó encima de una tormenta económica”.

“Estamos aquí para decirles a los de Wall Street: dejen de ser tan codiciosos, no es el momento de pedir su pago”, dijo.

Muchos manifestantes expresaron su preocupación por familiares en Puerto Rico. Santos Ruiz, quien asistió al evento agitando una gran bandera puertorriqueña, dijo que su tía de 86 años y su tío de 93 están en la isla y necesitan medicina y agua limpia.

“Es una gran catástrofe”, dijo.

Ruiz dijo que el Cuerpo de Ingenieros del Ejército debería ser enviado para ayudar en los esfuerzos de recuperación. “Están bien preparados y podrán ayudar en la infraestructura de Puerto Rico”, comentó.

“Es difícil encontrar ayuda ahora mismo”, dijo Mary Rosario, quien tiene varios familiares viviendo en la isla, incluyendo a un padrastro que es un paciente con cáncer.

“Estamos muy preocupados”, comentó.

"Help is hard to come by over there right now," said Mary Rosario.

“Es difícil encontrar ayuda ahora mismo”, dijo Mary Rosario.

Minerva Solla, de la Asociación de Enfermeras del Estado de Nueva York (NYSNA, por sus siglas en inglés), dijo que su organización reunió a cerca de 200 enfermeras voluntarias para ordenar medicamentos que se envían a hospitales y clínicas y Puerto Rico.

“El problema es que los suministros llegan a San Juan, pero no siempre se distribuyen a las áreas rurales”, dijo.

Solla agregó que un grupo de enfermeras de NYSNA también se ha ofrecido voluntariamente para ir a la isla para ayudar a proporcionar cuidado médico, y abogó por que la gente con condiciones médicas serias sea traída a los Estados Unidos.

“Creo que debería haber prioridad para los ancianos, para los niños, hagamos una evacuación de algunas de esas zonas rurales, tal vez incluso utilicemos helicópteros”, señaló, “tenemos que hacer algo”.

Para más información, favor visitar www.vamos4pr.org.