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Wary, and ready to wrangle

Roundtable discussion with HPD Commissioner

Story and photos by Gregg McQueen

HPD Commissioner Maria Torres-Springer (far left) at the table.

HPD Commissioner Maria Torres-Springer (far left) at the table.

It’s a memory she carries to this day.

Growing up in California, Maria Torres-Springer’s family relied on a Section 8 voucher for housing.

The federal housing choice voucher program provides low-income families housing opportunities within the private market.

“Our family for as long as I can remember really relied on Section 8 rental assistance voucher in order to make ends meet,” she recalled recently.

Though Torres-Springer, who is of Filipino heritage, has held various roles within the de Blasio administration, it is in her post as the Commissioner of the Department of Housing Preservation and Development (HPD) that she says those childhood experiences resonate the most deeply.

“I remember the feeling of each annual inspection by the Alameda County Housing Authority,” said Torres-Springer, a child of immigrants. “It was an important inspection and if it didn’t go well, there was always that possibility we would lose that voucher. I remember that feeling I had in my stomach the night before an inspection, and it’s a feeling I carry with me every day in my work.”

HPD is the largest municipal housing agency in the country.

Torres-Springer shared her thoughts on June 2nd at the CUNY Graduate School of Journalism’s Center for Community and Ethnic Media (CCEM) during a roundtable discussion with journalists.

Of paramount concern, explained Torres-Springer, was how the Trump administration’s executive budget proposal could severely hamper New York City’s efforts to build and preserve more affordable housing.

The HPD head explained that 86 percent of her agency’s expense budget is federally funded.

The discussion was hosted at CCEM.

The discussion was hosted at CCEM.

“That is the funding that really helps us advance all of our work to protect the city’s housing stock, to fill gaps in terms of supportive housing, in terms of home ownership, we’re the fifth largest issuer of Section 8 vouchers — 39,000 households rely on this program,” said Torres-Springer. “And we’re living in a world, as many of you know, where the cuts that the president has proposed for the federal Department of Housing and Urban Development, a lot of those programs are really under threat.”

She reported “terrific progress” on plan to build or preserve 200,000 affordable housing units.

She reported “terrific progress” on plan to build or preserve 200,000 affordable housing units.

Torres-Springer said that HPD was “very focused on resisting those cuts” by partnering with coalitions nationwide to emphasize the value of the agency’s work, and by “making sure that Washington D.C. does not walk away from its obligations to the people of this city.”

The discussion with Torres-Springer was part of CCEM’s recurring “Newsmakers” series for community media. She was questioned by a panel comprised of NY1 Road to City Hall host Errol Louis, City Limits’ Abigail Savitch-Lew and New York Amsterdam News’ Stephon Johnson.

Torres-Springer reported that HPD had already made “terrific progress” on Mayor Bill de Blasio’s plan to build or preserve 200,000 affordable housing over the next 10 years.

“We’ve financed 63,398 units — ahead of schedule and on budget,” she said.

She noted that the mayor’s housing plan featured the potential rezoning of about a dozen neighborhoods, and that the administration was committed to adding parkland and additional seats at schools.

Torres-Springer acknowledged that many residents have expressed concern about the levels of affordability featured in recently proposed affordable housing projects, and said the city was trying to find the right balance.

A recent trip to the Hill.

A recent trip to the Hill.

“We always want to reach the deeper levels of affordability,” Torres-Springer said. “The most successful proposals are often the ones that really take into consideration the context in which each and every one of the developments of the projects is happening.”

Torres-Springer said that HPD performs extensive outreach to community residents when pursuing affordable housing or rezoning projects.

“We are very committed to engaging all members of [the] community.”

For more information on HPD, please visit http://on.nyc.gov/1SF26TF.

For more information on CCEM, please visit ccem.journalism.cuny.edu.

Cautelosos y listos

Mesa redonda con la comisionada del HPD

Historia y fotos por Gregg McQueen

Es un recuerdo que lleva hasta nuestros días.

Mientras creció en California, la familia de María Torres-Springer dependía de un vale de vivienda de la Sección 8.

The discussion was hosted at CCEM.

La discusión se celebró en CCEM.

El programa federal de cupones para vivienda ofrece a familias de bajos ingresos oportunidades de vivienda en el mercado privado.

The Commissioner is of Filipino heritage.

La comisionada es de ascendencia filipina.

“Nuestra familia, durante el tiempo que puedo recordar, realmente dependió de un vale de asistencia de alquiler de la Sección 8 para llegar a fin de mes”, recordó recientemente.

A pesar de que Torres-Springer, quien es de herencia filipina, ha desempeñado diversos cargos dentro de la administración de de Blasio, es en su cargo como Comisionada del Departamento de Preservación y Desarrollo de Vivienda (HPD, por sus siglas en inglés) que dice que esas experiencias infantiles resuenan más profundamente.

“Recuerdo el sentimiento de cada inspección anual de la Autoridad de Vivienda del Condado de Alameda”, dijo Torres-Springer, hija de inmigrantes. “Era una inspección importante y si no salía bien, siempre había la posibilidad de perder ese bono. Recuerdo esa sensación que tenía en mi estómago la noche antes de una inspección, y es una sensación que llevo conmigo todos los días en mi trabajo.

HPD es la mayor agencia municipal de vivienda en el país.

Torres-Springer compartió sus pensamientos el 2 de junio en el Centro de Medios Comunitarios y Étnicos (CCEM, por sus siglas en inglés) de la Escuela de Posgrado de Periodismo de CUNY, durante una mesa redonda con periodistas.

Torres-Springer met recently in D.C. with fellow housing representatives.

Torres-Springer se reunió recientemente en D.C. con otros representantes de la vivienda.

De suma importancia, explicó Torres-Springer, es la preocupación de la propuesta de presupuesto ejecutivo de la administración Trump, pues podría dificultar gravemente los esfuerzos de la ciudad de Nueva York para construir y preservar viviendas más asequibles.

La cabeza del HPD explicó que el 86 por ciento del presupuesto de gastos de su agencia es financiado por el gobierno federal.

“Ese es el financiamiento que realmente nos ayuda a promover toda nuestra labor para proteger la existencia de viviendas de la ciudad, para llenar las lagunas en términos de viviendas de apoyo y de propiedad de vivienda. Somos el quinto mayor emisor de vales de la Sección 8, con 39,000 hogares dependiendo de este programa”, dijo Torres-Springer. “Y vivimos en un mundo, como muchos de ustedes saben, en el que los recortes que el presidente ha propuesto para el Departamento Federal de Vivienda y Desarrollo Urbano, realmente suponen una amenaza”.

The agency has sought to engage residents.

La agencia ha tratado de involucrar a los residentes.

Torres-Springer dijo que el HPD está “muy enfocado en resistir esos recortes” y está asociándose con coaliciones en todo el país para enfatizar el valor del trabajo de la agencia, y “asegurándose de que Washington D.C. no se aleje de sus obligaciones con la gente de esta ciudad”.

The Inwood Library.

La Biblioteca Inwood.

La discusión con Torres-Springer fue parte de la serie recurrente “Newsmakers” del CCEM para los medios comunitarios. Fue interrogada por un panel compuesto por el anfitrión de Road to City Hall de NY1, Errol Louis; Abigail Savitch-Lew de City Limits y Stephon Johnson de New York Amsterdam News.

Torres-Springer informó que el HPD ya ha hecho “un gran progreso” en el plan del alcalde Bill de Blasio para construir o preservar 200,000 viviendas asequibles en los próximos 10 años.

“Hemos financiado 63,398 unidades, antes de lo previsto y dentro del presupuesto”, dijo.

Señaló que el plan de vivienda del alcalde incluye la potencial reclasificación de alrededor de una docena de vecindarios y que la administración está comprometida a agregar parques y lugares adicionales en las escuelas

Torres-Springer reconoció que muchos residentes han expresado su preocupación por los niveles de asequibilidad presentados en los proyectos recientemente propuestos de vivienda asequible, y dijo que la ciudad está tratando de encontrar el equilibrio adecuado.

Torres-Springer previously served as Small Business Services Commissioner.

Torres-Springer anteriormente fungió como comisionada de Servicios para Pequeños Negocios.

“Siempre queremos alcanzar niveles más profundos de asequibilidad”, dijo Torres-Springer. “Las propuestas más exitosas suelen ser las que realmente toman en cuenta el contexto en el que sucede cada uno de los desarrollos de los proyectos”.

Torres-Springer dijo que HPD realiza una amplia difusión entre los residentes de la comunidad cuando se dedican a las viviendas asequibles o proyectos de reclasificación.

“Estamos muy comprometidos con involucrar a todos los miembros de la comunidad”.

Para más información sobre el HPD, por favor visite http://on.nyc.gov/1SF26TF.

Para más información sobre CCEM, por favor visite ccem.journalism.cuny.edu.