Vote to Close
Voto de clausura

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Vote to Close

J.H.S. 145 to shutter in June

Story by Sherry Mazzocchi

Schools Chancellor Carmen Fariña.

Schools Chancellor Carmen Fariña.

With little fanfare and even less emotion, the NYC Department of Education (DOE) voted last Wednesday evening to close J.H.S. 145 Arturo Toscanini Middle School at the end of the school year.

“I have thought about this very carefully,” said Schools Chancellor Carmen Fariña.

Still, the eight to five vote in favor of closure was greeted by howls of displeasure and cries of “Shame on you!” and “Puppets!” from the audience.

J.H.S. 145, located at 1000 Teller Avenue, opened its doors in 1965. Many of the current students’ parents and grandparents attended the school. But earlier this year, the DOE said the school’s declining enrollment, low performance and low demand by students made it a target for closure.

That was a surprise to the greater community–who read about it in a New York Times article several days before parents, students and even the teachers were informed.

A year and a half ago, the troubled middle school was designated as a “Renewal School” and was supposed to get extra help from the DOE. It was in the middle of a three-year program to improve test scores and increase enrollment when it was selected for closure.

At the Panel for Educational Policy (PEP) meeting on Wed., Mar. 22nd, when the vote took place, Fariña said the middle school had received “a tremendous amount of support.”

Councilmember Vanessa Gibson.

Councilmember Vanessa Gibson.

Yet teachers and parents denied that claim at the PEP meeting. For more than four hours, teachers, parents, community members and several elected officials claimed that J.H.S. 145 was “set up to fail.”

A representative from Assemblymember Latoya Joyner’s office read a statement saying the closure would have “an adverse impact on the community, our families and the children.”

Councilmember Vanessa Gibson also exhorted the PEP members to keep the school open. She detailed the recent travails of the 52-year-old school. Between 40 to 45 percent of the students are English language learners (ELL) They come from not only the Caribbean, but also from South Asia and Africa and speak several different languages. However, the school only has one certified ELL instructor for its approximately 287 students.

Gibson said that despite the DOE’s failure to attract talented staff to the school, the students were able to win Bronx-wide poetry slams and rank competitively in STEAM programs. Eighty six percent of the students who go on to ninth grade are on track to graduate high school. That number is five percentage points higher than the Bronx Schools’ District 9 average, and only one percent lower than the entire New York City average.

“These students have achieved extraordinary accomplishments with extraordinary challenges,” Gibson said. Many of the students at J.H.S. come from temporary housing and shelters. They often arrive at school hungry. She added that closing the school and having them attend schools farther away would not likely improve their academic performance.

Gibson said millions of dollars are poured into public schools, but wondered what went wrong with J.H.S. 145. She said the answer required everyone to “get creative, get our hands dirty and to do our best to put children first–not politics, not bureaucracy–but children.”

Craig Moss.

Craig Moss.

She told the Chancellor and other members of PEP, “You have an incredible opportunity to do something different tonight–you have the opportunity to say to the children that you see the potential in 145.”

Others at the meeting excoriated Fariña for the decision to close the school. J.H.S. 145 is co-located with a Success Academy Charter School. Parents, teachers and several others indicated that the school closure was a “done deal,” decided long ago, to make way for a growing charter school empire.

Documents handed out at previous hearings detailed the “utilization rate” at the 1000 Teller Avenue campus. Of J.H.S 145’s 17 classrooms, six will be handed off to Success Academy. The remainder will be distributed among the other two remaining public schools at the location: Urban Science Academy and New Millennium Academy.

At the meeting, Fariña noted that low test scores were not the only thing that merited closing schools. Among the other factors are student enrollment, capacity, and if there are other places where students can have more advantages and resources.

Fariña said that during her tenure as an educator that there were once 1600 public schools in New York City, and now there are 1800, indicating that there may be a glut of schools.

In addition to closing J.H.S. 145, the panel also voted to close five other schools, including Bronx schools J.H.S 162 Lola Rodriguez de Tio and two high schools; Leadership Institute and Monroe Academy for Visual Arts and Design. Two Brooklyn schools; M.S. 584 and Essence School were also voted closed. Three schools were merged and two others had grades truncated.

After the vote, many expressed profound regret. Teachers told The Bronx Free Press that even though they had long suspected it was a “done deal,” they still held out hope that a strong show of support for the school would sway the vote.

Dozens took their turn at the microphone. Some parents literally begged for the school to remain open. Advocates scorned the panel and their tactics. Teachers tried to reason with them, citing statistics showing that J.H.S. 145 fares better than many Bronx schools. “We are not the worst–we are not close to the worst” said teacher Craig Moss. “And we shouldn’t be closed.”

Teacher James Donohue said that the evening was an example of democracy in action–except that the DOE does not consist of elected officials who are beholden to the public. He noted that other elected officials–including Public Advocate Leticia James, Bronx Borough President Ruben Diaz, Jr. and Congressman Jose Serrano –have spoken in favor of keeping the school open.

He added that if the panel chose to disregard their voices, “I have to go to school tomorrow and tell my students that not only is their school closing, but that I (now) don’t understand representative democracy.”

Voto de clausura

Historia por Sherry Mazzocchi

Schools Chancellor Carmen Fariña.

La canciller de Escuelas, Carmen Fariña.

Con poca fanfarria e incluso menos emoción, el Departamento de Educación de la Ciudad de Nueva York (DOE, por sus siglas en inglés) votó el miércoles por la noche para cerrar J.H.S. 145 Escuela Secundaria Arturo Toscanini, al final del año escolar.

“He pensado en esto con mucho cuidado”, dijo la canciller de Escuelas, Carmen Fariña.

Sin embargo, los ocho contra cinco votos a favor del cierre fueron recibidos con gritos de disgusto y de “¡vergüenza!” y “¡marionetas!” de la audiencia.

J.H.S. 145, ubicada en el No. 1000 de la Avenida Teller, abrió sus puertas en 1965. Muchos de los padres y abuelos de los estudiantes actuales asistieron a la escuela. Pero a principios de este año, el DOE dijo que la disminución de la matrícula de la escuela, el bajo rendimiento y la baja demanda de los estudiantes la convirtieron en un blanco para el cierre.

Eso fue una sorpresa para la comunidad mayor, que leyó sobre ello en un artículo del New York Times varios días antes de que los padres, los estudiantes y hasta los maestros fueran informados.

Hace un año y medio, la escuela con problemas fue designada “Escuela de Renovación” y se suponía que iba a recibir ayuda adicional del DOE. Estaba en medio de un programa de tres años para mejorar los resultados de las pruebas y aumentar la matrícula cuando fue seleccionada para el cierre.

En la reunión del Panel de Políticas Educativas (PEP, por sus siglas en inglés) el miércoles 22 de marzo, cuando la votación tuvo lugar, Fariña dijo que la escuela secundaria había recibido “una tremenda cantidad de apoyo”.

Councilmember Vanessa Gibson.

Councilmember Vanessa Gibson.

Sin embargo, los maestros y los padres negaron esa afirmación en la reunión del PEP. Durante más de cuatro horas, maestros, padres, miembros de la comunidad y varios funcionarios electos, afirmaron que J.H.S. 145 fue “configurada para fracasar”.

Un representante de la oficina de la asambleísta Latoya Joyner leyó una declaración diciendo que el cierre tendría “un impacto adverso en la comunidad, nuestras familias y los niños”.

La concejala Vanessa Gibson también exhortó a los miembros del PEP a mantener abierta la instalación. Detalló las recientes dificultades de la escuela de 52 años. Entre 40 y 45 por ciento de los estudiantes son estudiantes del idioma inglés (ELL, por sus siglas en inglés). Vienen no sólo del Caribe, sino también del Sur de Asia y África y hablan varios idiomas diferentes. Sin embargo, la escuela tiene solamente un instructor certificado de ELL para sus aproximadamente 287 estudiantes.

Gibson dijo que a pesar del fracaso del DOE para atraer personal talentoso a la escuela, los estudiantes pudieron ganar un concurso de poesía de todo el Bronx y clasificar de manera competitiva en los programas STEAM. Ochenta y seis por ciento de los estudiantes que van al noveno grado están en camino de graduarse de la escuela secundaria. Ese número es cinco puntos porcentuales más alto que el promedio del Distrito 9 de las Escuelas del Bronx y sólo un 1% más bajo que el promedio de la Ciudad de Nueva York.

“Estos estudiantes han conseguido logros extraordinarios con desafíos extraordinarios”, dijo Gibson. Muchos de los estudiantes en J.H.S. provienen de viviendas temporales y refugios. A menudo llegan con hambre. Agregó que el cierre de la escuela y el hecho de que asistan a otras más lejanas probablemente no mejoraría su desempeño académico.

Craig Moss.

Craig Moss.

Gibson dijo que millones de dólares se vierten en las escuelas públicas, pero se preguntó qué fue lo que salió mal con J.H.S. 145. Dijo que la respuesta exigía que todos “fuesen creativos, se ensuciaran las manos e hicieran todo lo posible por dar prioridad a los niños, no a la política, ni a la burocracia, sino a los niños”.

Ella le dijo a la canciller y a otros miembros de PEP: “Tienen una increíble oportunidad de hacer algo diferente esta noche, tienen la oportunidad de decirles a los niños que ven potencial en la 145”.

Otros en la reunión criticaron duramente a Fariña por la decisión de cerrar la escuela. J.H.S. 145 comparte ubicación con una escuela charter de Success Academy. Padres, maestros y otros indicaron que el cierre de la escuela era un “acuerdo cerrado”, decidido hace mucho tiempo, para dar paso a un imperio cada vez mayor de escuelas charter.

Los documentos entregados en audiencias anteriores detallaban el “índice de utilización” en el campus del No. 1000 de la Avenida Teller. De las 17 aulas de J.H.S 145, seis serán entregadas a Success Academy. El resto se distribuirá entre las otras dos escuelas públicas restantes en el lugar: Academia de Ciencias Urbanas y la Academia del Nuevo Milenio.

En la reunión, Fariña señaló que los resultados de las pruebas bajas no fue lo único que ameritó el cierre de escuelas. Entre otros factores están: la inscripción de estudiantes, la capacidad y si hay otros lugares donde los estudiantes pueden tener más ventajas y recursos.

Fariña dijo que durante su permanencia como educadora había 1600 escuelas públicas en la ciudad de Nueva York, y ahora hay 1800, lo que indica que puede haber un exceso.

Además de cerrar J.H.S. 145, el panel también votó por cerrar otras cinco escuelas, incluyendo (en el Bronx): J.H.S 162 Lola Rodríguez de Tío y dos escuelas secundarias; Instituto de Liderazgo y Academia Monroe de Artes Visuales y Diseño. Dos escuelas de Brooklyn, M.S. 584 y la Escuela Essence también fueron cerradas. Tres escuelas se fusionaron y en otras dos se truncaron grados.

Después de la votación, muchos expresaron profundo pesar. Los profesores le dijeron a The Bronx Free Press que a pesar de que habían sospechado que era un “acuerdo cerrado”, mantenían la esperanza de que una fuerte demostración de apoyo para la escuela pudiera persuadir la votación.

Docenas de personas tomaron su turno en el micrófono. Algunos padres literalmente rogaron porque la escuela permaneciera abierta. Los defensores despreciaron al panel y sus tácticas. Los maestros trataron de razonar con ellos, citando estadísticas que demuestran que a la J.H.S. 145 le va mejor que a muchas escuelas del Bronx. “No somos los peores, no estamos cerca de lo peor”, dijo el profesor Craig Moss. “Y no deberían cerrarnos”.

El profesor James Donohue dijo que la velada fue un ejemplo de democracia en acción, excepto que el DOE no consiste en funcionarios electos que están obligados con el público. Señaló que otros funcionarios electos -incluyendo a la abogada pública Leticia James; el presidente del condado de Bronx, Rubén Díaz, Jr. y al congresista José Serrano- han hablado a favor de mantener abierta la escuela.

Agregó que si el panel decide ignorar su voz “debo ir a la escuela mañana y decirles a mis estudiantes que no sólo su escuela está cerrando, sino que yo (ahora) no entiendo la democracia representativa”.