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Story, photos and video by Sherry Mazzocchi

Daneyra and Nomar Mejía both play trumpet in UpBeat NYC's orchestra.

Daneyra and Nomar Mejía both play trumpet in UpBeat NYC’s orchestra.

Marísol and Daniel Mejía sat in the plush red velvet seats of the United Palace’s front row, listening to the fourth movement of Dvorak’s New World Symphony one recent afternoon. Their children, Nomar, 9, and Daneyra, 12, were on stage, performing in the orchestra.

They are rehearsing for a special June 28th performance at the Palace in Washington Heights.

More than 150 children from New York, New Jersey and even New Orleans youth orchestras will converge on the Palace to play as one. Jamie Bernstein, the daughter of the famed composer and conductor Leonard Bernstein, will host the evening.

The Mejías are a musical Bronx family.

The children play the trumpet in UpBeat NYC’s after school program three times a week. At home, they practice with their father, who follows along on the keyboard. The children have only been in the program for six months, but they’ve already performed in a concert and won a prize.

“They really like it,” said their father. “I thank God that I got them into this program. I really love it for the kids.”

More than 150 children from youth orchestras will play as one.

More than 150 children from youth orchestras will play as one.

Like all of the other orchestral programs feature in the concert, UpBeat NYC is an El Sistema-based program. El Sistema originated in Venezuela. Its basic tenet is that when children are introduced to music, society not only has better musicians—they ultimately end up with a better society.

Liza Austria, UpBeat’s co-founder, said their Bronx-based program has taken off this year. They have a total of 110 students, both in orchestra and pre-orchestra programs. The children have been performing a lot, traveling to other boroughs, and meeting other young musicians.

“The exciting thing about it is that a lot of kids don’t necessarily leave their neighborhood in the Bronx,” she said. “So they are seeing other kids doing they same thing. In our neighborhood, there’s not another orchestra. They don’t know other kids do this.”

UpBeat NYC is very much a family affair. Austria, along with her mother, brother and husband, run the program. They took inspiration from their late father, Jaime Austria. A bass player for top New York orchestras, he was excited about El Sistema programs and talked about it all the time.

“I really love it for the kids,” says Daniel Mejía, with his wife Marísol.

“I really love it for the kids,” says Daniel Mejía, with his wife Marísol.

He felt elitism stifled creativity and music. Orchestras weren’t racially diverse and there was too much emphasis on becoming a first chair. At the same time, children in families with fewer resources don’t get exposure to orchestras and don’t learn music in school.

“He had a vision of music being accessible to everyone,” Austria said. “It’s not because children don’t have the ability and the talent—it’s because they don’t have the opportunity. It is too expensive.”

Like UpBeat NYC, the Washington Heights and Inwood (WHIN) Music Project also had a modest start. Less than two years ago, David Gracia began the program after receiving an Abreu Fellowship from the New England Conservatory of Music.

Today, he runs afterschool programs and an orchestra, teaching about 125 Northern Manhattan children music several times a week.

He doesn’t yet have enough space or resources for all of the children that would like to participate. “Without a doubt, this is a great place for a program like this to flourish,” he said.

Sylvia Sangurima, left, with her six-year-old violinist.

Sylvia Sangurima, left, with her six-year-old violinist.

He sees children who’ve never played before get better very fast. “Kids see other kids playing an instrument and they want to play, too,” he said.

To that end, WHIN is experimenting with a peer mentorship program. Children with more experience team up with kids who are just learning. “This builds leadership skills,” Gracia said. “By doing that you not only spread skills but you also build community.”

El Sistema programs are orchestra-based and focus mainly on classical music. But WHIN’s choir program incorporates gospel, jazz and other types of music in many different languages.

Parents tell Gracia that their children’s academic performance has improved since they’ve taken up music. “It’s not because music makes you smarter,” he said. “But because there’s an energy that they have.”

Mott Haven resident Sylvia Sangurima agrees. Her two daughters, ages 10 and 6, are both in the UpBeat NYC program. “It helps them concentrate,” she said. Her older daughter now tries to learn things perfectly. “Before, she didn’t do that.”

UpBeat NYC is an El Sistema-based program.

UpBeat NYC is an El Sistema-based program.

Mike Fitelson, United Palace of Cultural Arts’ Director of Programming, said these six youth orchestras will rock the Palace on June 28th.

Two years ago, UPCA launched programming with youth-oriented programs—including the Harmony Project and WHIN.

“This seems like a natural progression,” he said. “We’ll take our two youth orchestras and add four others and show the world what these kids are learning—and how it’s changing their lives.”

The Mejia family is excited about playing the Palace, too.

“We are really looking forward to the concert—especially in a place like this,” he said.

The Concert will be held on Sat., Jun. 28th. Doors open at 5:30 p.m. For more information, please visit www.unitedpalace.org/events/474-the-concert or call 212.568.6700.

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Historia, fotos y video por Sherry Mazzocchi

UpBeat NYC is an El Sistema-based program.

UpBeat NYC es un programa de El Sistema.

Una tarde reciente, Marisol y Daniel Mejía se sentaron en los asientos de terciopelo rojo en la fila frontal del United Palace, mientras escuchaban el cuarto movimiento de la sinfonía Nuevo Mundo de Dvorak. Sus hijos, Nomar, de 9 años, y Daneyra, de 12, estaban en el escenario, tocando en la orquesta.

Ellos están ensayando para una presentación especial el 28 de junio en el Palacio, en Washington Heights.

Más de 150 niños de Nueva York, Nueva Jersey y hasta orquestas de jóvenes de Nueva Orleans se reunirán en el Palacio para tocar como uno solo. Jamie Bernstein, la hija del famoso compositor y director de orquesta Leonard Bernstein, será la anfitriona de la noche.

Los Mejía son una familia musical del Bronx. Los niños tocan la trompeta en UpBeat NYC, el programa para después de la escuela, tres veces a la semana. En casa, practican con su padre, quien los sigue con el teclado. Los niños sólo han estado en el programa durante seis meses pero ya se presentaron en un concierto y ganaron un premio.

“A ellos realmente les gusta”, dijo su padre. “Doy gracias a Dios haberlos inscrito en este programa. Realmente me encanta para los niños”.

Sylvia Sangurima, left, with her six-year-old violinist.

Sylvia Sangurima, izq., con su hija de seis años de edad, quien es violinista.

Al igual que todos los otros programas de orquesta presentados en el concierto, UpBeat NYC es un programa basado en El Sistema. El Sistema se originó en Venezuela, su principio básico es que cuando los niños son introducidos a la música, la sociedad no sólo tiene mejores músicos, sino también una mejor sociedad.

Liza Austria, co-fundadora de UpBeat, dijo que su programa en el Bronx ha despegado este año. Tienen un total de 110 alumnos, tanto en los programas de orquesta y de pre-orquesta. Los niños han realizado muchas presentaciones, han viajado a otros condados, y han conocido a otros jóvenes músicos.

“Lo emocionante de esto es que muchos chicos no necesariamente salen de su vecindario en el Bronx”, dijo. “Así que ven a otros niños haciendo lo mismo. En nuestro barrio no hay otra orquesta. No conocen a otros niños que hagan esto”.

UpBeat NYC es en gran medida un asunto familiar. Austria, junto con su madre, hermano y esposo, manejan el programa. Ellos tomaron la inspiración de su difunto padre, Jaime Austria. Un bajista de las mejores orquestas de Nueva York, estaba entusiasmado con los programas de El Sistema y hablaba de ello todo el tiempo.

“I really love it for the kids,” says Daniel Mejía, with his wife Marísol.

“Realmente me encanta para los niños”, dice Daniel Mejía, con su esposa Marísol.

Sentía que el elitismo reprimía la creatividad y la música. Las orquestas no eran racialmente diversas y no había demasiado énfasis en convertirse en los mejores músicos. Al mismo tiempo, los niños de las familias con menos recursos no tenían exposición a las orquestas y no aprendían música en la escuela.

“Tenía una visión de que la música debía ser accesible a todo el mundo”, dijo  Austria. “No es porque los niños no tengan las habilidades y el talento, es porque no tienen la oportunidad. Es demasiado caro”.

Como UpBeat NYC, Music Project de Washington Heights e Inwood (WHIN) también tuvo un modesto inicio. Hace menos de dos años, David Gracia comenzó el programa después de recibir una beca Abreu del New England Conservatory of Music.

Actualmente dirige los programas para después de la escuela y una orquesta, enseñando música varias veces a la semana a alrededor de 125 niños del norte de Manhattan.

Él todavía no tiene suficiente espacio o recursos para todos los niños que desean participar. “Sin lugar a dudas, es un gran lugar para que un programa como este prospere”, dijo.

More than 150 children from youth orchestras will play as one.

Más de 150 niños de orquestas de jóvenes tocaran como uno solo.

Él ve a los niños que nunca han tocado antes mejorar muy rápido. “Los niños ven a otros niños tocando un instrumento y quieren tocarlo también”, dijo. Con ese fin, WHIN está experimentando con un programa de tutoría entre pares. Los niños con más experiencia hacen equipo con los niños que están aprendiendo. “Esto construye habilidades de liderazgo”, dijo  Gracia. “Al hacerlo no sólo compartes conocimientos, sino también construyes comunidad”.

Los programas que conforman El Sistema están basados ​​en la orquesta y  se centran principalmente en la música clásica. El programa de coro de WHIN incorpora góspel, jazz y otros tipos de música en muchos idiomas diferentes.

Los padres le dicen a Gracia que el rendimiento académico de sus hijos ha mejorado desde que están tomando clases de música. “No es porque la música te haga más inteligente”, dijo. “Sino debido a la energía que tienen”.

La residente de Mott Haven, Sylvia Sangurima, está de acuerdo. Sus dos hijas, de 10 y 6 años, están en el programa UpBeat NYC. “Esto les ayuda a concentrarse”, comentó. Su hija mayor ahora trata de aprender las cosas perfectamente. “Antes ella no hacía eso”.

Daneyra and Nomar Mejía both play trumpet in UpBeat NYC's orchestra.

Daneyra y Nomar Mejía juegan la trompeta en la orquesta ‘UpBeat NYC’.

Mike Fitelson, director de programación del United Palace de artes culturales, dijo que seis jóvenes orquestas tocarán en el palacio el 28 de junio. Hace dos años, UPCA lanzó programas orientados a los jóvenes, incluyendo el proyecto Harmony y WHIN. “Esta parece ser una progresión natural”, dijo. “Vamos a tomar a nuestras dos orquestas juveniles y a añadirle otras cuatro y mostraremos al mundo lo que estos niños están aprendiendo y cómo están cambiando sus vidas”.

La familia Mejía está muy entusiasmada sobre tocar en el Palacio, también.

“Estamos muy ansiosos de ver el concierto, especialmente en un lugar como este”, dijeron.

El concierto se celebrará el sábado, 28 de junio. Las puertas se abren a las 5:30 p.m. Para más información, llame 212.568.6700 o visite www.unitedpalace.org/events/474-the-concert.