Tragedy prompts new safety legislation
Se propone nueva legislación tras la tragedia

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Tragedy prompts new safety legislation

Story and photos by Gregg McQueen

Five of the building’s units are being used by the Department of Homeless Services (DHS).

Five of the building’s units are being used by the Department of Homeless Services (DHS).

“What happened here is a tragedy, it’s unexplainable.”

City Councilmember Rafael Salamanca spoke as he surveyed a makeshift memorial of teddy bears, candles, balloons and toys.

Set up by community members outside of 720 Hunts Point Avenue in the Bronx, the somber shrine was created in remembrance of two young girls killed inside the building on December 7, after a radiator blast occurred inside their bedroom while they were sleeping.

The toddlers — one-year-old Scylee Vayoh Ambrose and two-year-old Ibanez Ambrose — suffered severe burns when a radiator cap apparently blew off, filling the room with scalding hot steam, according to Fire Department officials.

Both girls were rushed to Lincoln Hospital, where they were pronounced dead.

The incident happened on Wednesday afternoon, after the children were put down for a nap by their parents, Peter and Danielle Ambrose, in the first floor apartment they lived in for more than a year. It is one of five units at 720 Hunts Point Avenue being used by the Department of Homeless Services (DHS) as cluster-site housing for homeless families.

The two girls were killed on December 7th.

The two girls were killed on December 7th.

Salamanca pointed out that the family had prior issues with the valve coming off of a radiator in a different room of their apartment and said the problem might be related to pressure from the building’s boiler.

Another tenant, Arcilio Arce, said he has lived in the building for 12 years, and claimed that the radiators are frequently malfunctioning.

“There are issues with the radiators on almost every floor,” Arce said.

“Was this information given to the [cluster-site provider], Bushwick Economic Development, which was providing services? I don’t know,” said Salamanca. “Was this information given to DHS? I don’t know.”

Salamanca, joined by Borough President Rubén Díaz Jr., visited the building on Fri., Dec. 9, to announce that he was drafting three bills to improve building safety in the wake of the incident.

The memorial outside the building.

The memorial outside the building.

One would require DHS to check radiators and valves when they inspect apartments, which the agency currently does not do as part of an evaluation.

“When DHS comes in and inspects apartments, whether it’s scatter-sites, whether it’s clusters, whether it’s hotels, or whether it’s shelters, they should check those radiators and they should check those valves,” stated Salamanca.

Ibanez Ambrose in 2015.

Ibanez Ambrose in 2015.

Another bill would require every building in the city to have radiator barriers or covers in units with children 11 years old or younger, similar to the law mandating window guards in buildings with small children.

A third bill would ban DHS from contracting with landlords or building owners with outstanding stop-work orders or Class C violations, considered by the city to be “immediately hazardous.”

This would include cluster sites, hotels or shelters.

According to DHS spokesperson Lauren Gray, the agency does not comment on proposed legislation, “but we will review it upon introduction and will continue to work with the Council to improve building safety,” she said.

Salamanca said the city typically pays landlords between $3200 to $3600 per month to house families in cluster sites, some of which goes to pay for support services in addition to rent.

“I know for a fact that here in the South Bronx, these landlords are getting paid above market value, and it’s their responsibility to ensure that the families that are put into these apartments are safe,” stated Salamanca.

“What happened here is a tragedy,” said City Councilmember Rafael Salamanca.

“What happened here is a tragedy,” said City Councilmember Rafael Salamanca.

“What’s happened here is very painful,” stated Díaz. “It’s painful, of course, for the Ambrose family, the Bronx as a whole. I know that in New York City, we mourn for the Ambrose family.”

Díaz is partnering with Salamanca to support the bill that would prohibit DHS from contracting with landlords with serious violations.

“We should not reward the landlords who have these types of violations,” said Díaz.

The landlord of 720 Hunts Point, Moshe Pillar, was included on the city’s Worst Landlord List in 2015. The building currently has 63 open violations, according to city records.

The exact cause of the incident is under investigation by several city agencies.

“We don’t know for sure yet if this was a freak accident, we don’t know if there was some type of criminal negligence, we don’t know if there was some type of shoddy inspection work that was done,” said Díaz.

He noted that although 720 Hunts Point Avenue did not have any outstanding Class C violations at the time of the incident, the landlord has a poor track record.

The family had lived in the building for over a year.

The family had lived in the building for over a year.

While Díaz and Salamanca said that they hoped the city would phase out cluster housing, they stopped short of placing blame for the tragedy, noting that the investigation is still ongoing.

“I still want to wait for the investigation to be completed,” said Díaz. “We don’t know whose fault it is yet.”

Salamanca said that his office has received an “overwhelming” number of calls from the Hunts Point community members and businesses looking to help the Ambrose family.

“We’ve reached out to the city, so that we can get in touch with the family to express our condolences and to let them know that the businesses of the community of Hunts Point are here to help them,” he said.

Se propone nueva legislación tras la tragedia

Historia y fotos por Gregg McQueen

“Lo que sucedió aquí es una tragedia, es inexplicable”, dijo el concejal Rafael Salamanca, mientras observaba un monumento improvisado de osos de peluche, velas, globos y juguetes.

The family lived in the first floor apartment.

La familia vivía en el apartamento del primer piso.

Creado por miembros de la comunidad afuera del No. 720 de la Avenida Hunts Point en el Bronx, el sombrío santuario fue creado en recuerdo de dos niñas pequeñas que murieron dentro del edificio el 7 de diciembre, después de que ocurriera una explosión de radiador dentro de su dormitorio mientras dormían.

The family had lived in the building for over a year.

La familia había vivido en el edificio durante más de un año.

Las infantes Scylee Vayoh Ambrose -de un año de edad- e Ibanez Ambrose -de dos años-, sufrieron graves quemaduras cuando una tapa del radiador aparentemente explotó, llenando la habitación con vapor hirviente, según funcionarios del Departamento de Bomberos.

Ambas niñas fueron llevadas al Hospital Lincoln, donde fueron declaradas muertas.

El incidente ocurrió el miércoles por la tarde, después de que las niñas fueran acostadas por sus padres, Peter y Danielle Ambrose, para dormir una siesta en el apartamento del primer piso donde vivían desde hacía más de un año. Es una de cinco unidades en el No. 720 de la Avenida Hunts Point que está siendo utilizado por el Departamento de Servicios para las Personas sin Hogar (DHS por sus siglas en inglés) como vivienda de grupo para familias sin hogar.

Salamanca señaló que la familia tuvo problemas previos con la válvula que salió de un radiador en una habitación diferente de su apartamento, y dijo que el problema podría estar relacionado con la presión de la caldera del edificio.

Otro arrendatario, Arcilio Arce, dijo que ha vivido en el edificio durante 12 años, y afirmó que los radiadores con frecuencia presentan mal funcionamiento.

“Hay problemas con los radiadores en casi todos los pisos”, dijo Arce.

“What happened here is a tragedy,” said City Councilmember Rafael Salamanca.

“Lo que sucedió aquí es una tragedia”, dijo el concejal Rafael Salamanca.

“¿Se dio esta información al [proveedor del sitio de grupo], Bushwick Ecomomic Development, quien estaba prestando los servicios? No lo sé -dijo Salamanca-. “¿Se le dio esta información al DHS? No lo sé”.

Salamanca, acompañado por el presidente del condado de Bronx, Rubén Díaz Jr., visitó el edificio el viernes 9 de diciembre para anunciar que estaba redactando tres proyectos de ley para mejorar la seguridad del edificio a raíz del incidente.

Uno requeriría que el DHS revise los radiadores y las válvulas cuando inspecciona los apartamentos, lo que la agencia actualmente no hace como parte de una evaluación.

“Cuando el DHS entra e inspecciona los apartamentos, ya sean sitios dispersos, de grupos,  hoteles o refugios, deben revisar los radiadores y las válvulas”, dijo Salamanca.

Otro proyecto de ley requeriría que todos los edificios de la ciudad tuvieran barreras o cubiertas de radiadores en unidades con niños de 11 años de edad o menores, similar a la ley que obliga a tener protecciones de ventanas en edificios en los que vivan niños pequeños.

Ibanez Ambrose in 2015.

Ibanez Ambrose en 2015.

Un tercer proyecto de ley prohibiría al DHS contratar a propietarios o dueños de edificios con órdenes de detener trabajo o violaciones Clase C, consideradas por la ciudad como “inmediatamente peligrosas”.

Esto incluiría sitios de grupo, hoteles o refugios.

Según Lauren Gray, portavoz del DHS, la agencia no comenta sobre las leyes propuestas, “pero la revisaremos luego de su presentación y continuaremos trabajando con el Concejo para mejorar la seguridad de los edificios”, dijo.

Salamanca explicó que la ciudad típicamente paga a los propietarios entre $3200 y $3600 dólares por mes para alojar a familias en los sitios de grupo, parte de lo cual paga también servicios de apoyo, además de alquiler.

The memorial outside the building.

El monumento fuera del edificio.

“Sé que de hecho, aquí en el sur del Bronx, estos propietarios reciben pagos por encima del valor de mercado, y es su responsabilidad garantizar que las familias colocadas en estos apartamentos estén seguras”, dijo Salamanca.

The two girls were killed on December 7th.

Las dos niñas pequeñas murieron el 7 de diciembre.

“Lo que sucedió aquí es muy doloroso”, declaró Díaz. “Es doloroso, por supuesto, para la familia Ambrose, para el Bronx como un todo. Sé que en la ciudad de Nueva York lloramos por la familia Ambrose”.

Díaz se está asociando con Salamanca para apoyar el proyecto de ley que prohibiría al DHS contratar a los propietarios con violaciones graves.

“No debemos recompensar a los propietarios que tienen este tipo de violaciones”, dijo Díaz.

El propietario del No. 720 de Hunts Point, Moshe Pillar, fue incluido en la lista de los peores propietarios de la ciudad en 2015. El edificio tiene actualmente 63 violaciones abiertas según los registros de la ciudad.

La causa exacta del incidente está siendo investigada por varias agencias de la ciudad.

“No sabemos con certeza si esto fue un accidente extraño, si hubo algún tipo de negligencia criminal o si se hizo una inspección de mala calidad”, comentó Díaz.

Señaló que aunque el No. 720 de la Avenida Hunts Point no tenía ninguna violación clase C pendiente al momento del incidente, el propietario tiene un historial pobre.

Five of the building’s units are being used by the Department of Homeless Services (DHS).

Cinco unidades del edificio estaban siendo utilizado por el Departamento de Servicios para las Personas sin Hogar.

Si bien Díaz y Salamanca dijeron que esperan que la ciudad elimine gradualmente la vivienda de grupo, se frenaron en seco al culpar a alguien por la tragedia, destacando que la investigación se sigue desarrollando.

“Todavía quiero esperar a que la investigación se complete”, dijo Díaz. “Todavía no sabemos de quién es la culpa.”

Salamanca dijo que su oficina recibió un “abrumador” número de llamadas de miembros de la comunidad de Hunts Point y empresas que buscan ayudar a la familia Ambrose.

“Hemos contactado a la ciudad para expresar nuestras condolencias y hacerle saber a la familia que los negocios de la comunidad de Hunts Point están aquí para ayudarles”, dijo él.