The Fix It Crew
El equipo reparación

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The Fix It Crew

From beepers to bytes, Bronx chain goes big

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

1800Fix.com was founded in the Bronx nearly two decades ago.

1800Fix.com was founded in the Bronx nearly two decades ago.

It all started with a beep.

A Bronx-based franchise of 12 electronics repair stores founded nearly two decades ago began as a beeper shop on 149th Street and Third Avenue.

1800Fix.com is the brainchild of Tony Brea and his brothers Luis and Abel.

Self-described geek Tony Brea was a radio teletype operator in the Army in 1982. After leaving the service, he knew he wanted to be his own boss.

“I knew I never wanted to work for anybody, because I can’t take orders,” he explained. “I have too many ideas. You can’t be an army of one and have a bunch of ideas from different people.”

Eighteen years ago, he decided to combine his obsessions for new technologies with a practical knack for fixing things.

Hearing Brea describe his affection for the beeper then rivals the attachment many feel for their smartphones now.

“It was something new,” said Brea. “It was something to show your friends. It showed status. It showed power to a certain extent, and people got a kick out of it. The first one I had was the BPR2000. I’ll never forget it.”

Beepers serve now as a touchstone for little more than nostalgia, and can be found several layers down in the landfill – under the first cell phone, the first flip phone, the first camera phone, the first iPod, iPhone, iPad, etc.

Since its founding, the trio of Dominican brothers has built up 1800Fix.com for national growth. They’ve found success with people not replacing their cell phone, laptop or game system when broken or not working properly like was done years ago.

“I have too many ideas,” says founder Tony Brea.

“I have too many ideas,” says founder Tony Brea.

As consumers find they have limited options when expensive devices break or are damaged, they look to trusted brands to repair or trade their devices to reduce cost in a rapidly-changing electronic environment.

That is where 1800Fix.com comes in.

Its mission to become a leader in what is called the “secondary technology market” as a service and sales provider, first across the metropolitan area, and then nationally. It presently holds five territories throughout the Bronx, Brooklyn and Westchester County, and expects to add 300 new locations in the next two to five years.

When Brea and his brothers first started, their only mission was to sell beepers, and then cell phones, but Brea soon realized it was time to do more.

His epiphany came as he serviced a customer with a broken cell phone. As he examined it, the woman decided it would just be easier to buy another one, even though her phone was only a month old. But Brea insisted that she let him give it a try.

“We wound up fixing the phone. I was happy, she was happy,” said Brea. “She saved some money, we got some money, and we kept the phone out of the landfill a little while longer.”

According to a 2010 report on electronic waste by the Environmental Protection Agency, 2.4 million tons of e-waste was disposed of that year.

That’s 142,000 computers and 416,000 mobile devices every day.

Tools at the ready.

Tools at the ready.

Moreover, vast quantities of resources are extracted from the Earth to manufacture parts for electronics. For example, more than 70 pounds of water have been used to make just one chip weighing less than an ounce, and between 500 to 1,000 different chemicals are used to produce a circuit board, according to the Natural Resources Defense Council (NRDC). According to NRDC, it takes more than 500 pounds of fossil fuels nearly 50 pounds of chemicals and 1.5 tons of water to manufacture one desktop computer.

Across the Hudson River, in Menlo Park, New Jersey, Thomas Edison created the first incandescent light bulb. Some from his era were so well crafted that they are still burning to this day. A light bulb in a fire station in Livermore, California holds the stateside record, having been burning for over a century.

“The companies don’t want that,” said Brea.  “They said, ‘Wait a second, we can’t sell a light bulb that never burns out.’”

Instead, manufacturers created planned obsolescence, the current iteration of which is seen in the constantly updating smart phones and tablets. Planned obsolescence means that what’s new today is old tomorrow and generally laid to rest in an upstate landfill upstate.

Brea is keenly aware that this is a problem.

“We’re in trouble. In an environmental sense, in a relationship sense, we’re in trouble,” he said, making reference to the culture of buying, upgrading, and spending vast quantities of time staring at tiny screens that seem to be omnipresent in our hands.

For all his love of technology, Brea is a professed environmentalist far more dazzled by nature than by a blinking screen.

“I have a disorder for order,” said technician Samuel Bellve.

“I have a disorder for order,” said technician Samuel Bellve.

“Have you been somewhere you can see the stars at night? Isn’t that incredible? Let’s respect what we have. We keep buying, buying, buying. We don’t respect what we have any more because we can just buy another one,” he said. “That’s what really got me into the repairing part. There’s got to be a better way.”

Brea knows people are struggling to keep up with the rapidly changing world of electronics—either holding on to things that aren’t made to last more than a year, or endeavoring to run the hopeless rat race of staying on top of the newest Apple product. And the people at 1800Fix.com are here to help. 1800Fix.com will fix, buy, sell and trade your devices. Their efforts keep green in your pocket, and keeps the Earth green as well.

One thing Brea will not do is fix toasters.

A woman came to the store one day, and extracted a broken toaster from her purse.

“I said, ‘Lady, look we don’t do toasters,” said Brea.

But Brea relented when the woman explained that it was her late husband’s last gift to her. An employee took the toaster to his work station in the corner of the store to see what could be done.

“Next thing you know, the corner’s on fire,” laughed Brea. “We ended up salvaging the toaster, but not the corner.”

1800Fix.com offers opportunities for franchising. Brea explained that they are seeking like-minded individuals who believe in the local mom-and-pop business model.

Laptops await repair.

Laptops await repair.

“I want to know my customers,” said Brea, “and I want them to walk in with their pajamas and be comfortable asking for help.”

He’s also looking for tinkerers.

“You’ve got to be that kid who, when you got something for Christmas, you took it apart. I was like that; I always took stuff apart. You have to spend hours and hours on your own, tinkering.”

His stores are filled with such tinkerers.

At the 1800Fix.com’s service center at 171 Lincoln Avenue, the technicians have work stations larger than most cubicles. The stations are spacious, and each is outfitted to the technician’s personal style. Each appears to be equal parts an organized science lab, operating table, and jewelry workshop.

Samuel Bellve has all his utensils—tweezers, soldering iron and other metallic tools lined up in an organized row. The gadgets he needs to doctor are waiting in a line that wraps around a stack of laptops.

“I have a disorder for order,” he said.

Bellve has been in the electronics repair business for 30 years. He first realized he had a knack for it when his father, an air conditioner repairman himself, came home with a schematic blueprint of a refrigerator, and challenged his son to figure it out.

And he did.

“This is a passion I have,” said Bellve. “Don’t do it for the money, do it for the passion.”

Bellve seems to enjoy pushing the limits of his obsession.

In 2000, he was an overnight patient at a hospital as the result of an asthma attack, but even his bout of sickness could not contain him.

"You've got to like that you're doing,” explained Alberto Moreno.

“You’ve got to like that you’re doing,” explained Alberto Moreno.

He smuggled his soldering iron and the rest of his equipment into his room to pass the time.

It did not end well.

“The security guards threw me out,” recalled Bellve.

Albert Moreno is also obsessed with fixing things. He recalled when his father, who operates a series of health clinics in Puerto Rico, once opened up a computer before his very eyes. The computers were often taken from one clinic to the next and refurbished. Soon, Moreno learned how to refurbish them on his own.

Later in life, Moreno opened his own electronics repair shop on East Tremont Avenue, which he later closed. He has been working at 1800Fix.com for approximately a year.

He has a manic—but friendly—glow as he describes his work.

“You’ve got to like that you’re doing. If you don’t like it, this isn’t your job,” he said, as he took the circuit board of a Samsung galaxy mega under the microscope to see what part of the mechanism needed mending. Then he took a solder to it, as delicately as if he were working on a filigreed necklace.

Next in line is one of Microsoft’s new tablets, which featured a selfie of the owner on its screen. It was bound to be a challenging task, he said, but that only motivated him.

“When I fix this, I’m going to jump for joy, because I’ve never fixed it before,” he said, pointing to the tablet.

“There’s no manual, nothing, that tells you how to fix this.”

Moreno has the same reverence for his patients as a doctor would for hers.

“We’re your electrician, your doctors, your lawyers,” he explained. “We’re your therapist.”

Just leave the toasters at home.

For more information, please visit 1800Fix.com.

El equipo reparación

De beepers a bytes, la cadena del Bronx va a lo grande

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

1800Fix.com was founded in the Bronx nearly two decades ago.

1800Fix.com fue fundado en el Bronx hace casi dos décadas.

Todo comenzó con un bip.

Una franquicia basada en el Bronx de 12 tiendas de reparación electrónica fundada hace casi dos décadas, empezó como una tienda de beepers en la calle 149 y la Tercera Avenida.

1800Fix.com es la creación de Tony Brea y sus hermanos menores Luis y Abel.

Auto descrito como geek, Tony Brea fue operador de radio teletipo en el ejército en 1982. Después de dejar el servicio, sabía que quería ser su propio jefe.

“Yo sabía que no quería trabajar para nadie, porque no puedo tomar pedidos”, explicó. “Tengo muchas ideas. No puedes ser un ejército de uno y tener un montón de ideas de diferentes personas”.

Hace dieciocho años, decidió combinar su obsesión por las nuevas tecnologías con una habilidad práctica para arreglar las cosas.

Escuchar a Brea describir su afecto por los beepers de entonces, rivaliza el apego que ahora muchos sienten por sus teléfonos inteligentes.

“Fue algo nuevo”, dijo Brea. “Era algo que debías mostrar a tus amigos. Demostraba estatus, poder, hasta cierto punto, y a la gente le encantaba. El primero que tuve fue el BPR2000. Nunca lo olvidaré”.

Los buscapersonas sirven ahora como piedra angular para un poco más que nostalgia, y se pueden encontrar después de varias capas en el relleno sanitario: bajo el primer teléfono celular, el primer teléfono plegable, el primer teléfono con cámara, el primer iPod, iPhone, iPad, etc.

Desde su fundación, el trío de hermanos dominicanos ha desarrollado 1800Fix.com para el crecimiento nacional. Han encontrado éxito con la gente que no reemplaza su teléfono celular, laptop o sistema de juego cuando se rompe o no funciona correctamente, como se hacía hace años.

“I have too many ideas,” says founder Tony Brea.

“Tengo demasiadas ideas”, dice el fundador Tony Brea.

Dado que los consumidores encuentran que tienen opciones limitadas cuando los dispositivos caros se rompen o se dañan, buscan marcas de confianza para reparar o intercambiar sus dispositivos para reducir los costos en un entorno electrónico que cambia con rapidez.

Ahí es donde entra en juego 1800Fix.com

Su misión es convertirse en un líder en lo que se llama el “mercado de la tecnología secundaria”, como servicio y proveedor de ventas, primero a través del área metropolitana, y luego a nivel nacional. 1800Fix.com actualmente posee cinco territorios en todo el Bronx, Brooklyn y el condado de Westchester, y espera añadir 300 nuevas ubicaciones en los próximos dos a cinco años.

Cuando Brea y sus hermanos comenzaron, su única misión era vender beepers, y luego teléfonos celulares, pero pronto se dieron cuenta de que era momento de hacer algo más.

Su epifanía llegó mientras atendía a una clienta con un teléfono celular descompuesto. Mientras lo examinaba, la mujer decidió que sería más fácil comprar otro, a pesar de que su teléfono tenía sólo un mes de haber sido comprado, pero Brea insistió en que le diera una oportunidad.

“Terminamos reparando el teléfono. Yo estaba feliz, ella estaba feliz”, comentó Brea. “Ella ahorró un poco de dinero, nosotros recibimos un poco de dinero y mantuvimos el teléfono fuera del basurero un poco más de tiempo”.

Según un informe de 2010 sobre los residuos electrónicos de la Agencia de Protección Ambiental, 2.4 millones de toneladas de desechos electrónicos se eliminaron ese año.

Eso es 142,000 computadoras y 416,000 dispositivos móviles todos los días.

Tools at the ready.

Las herramientas listas.

Además, grandes cantidades de recursos se extraen de la tierra para fabricar piezas electrónicas. Por ejemplo, más de 70 libras de agua se utilizan para hacer un sólo chip que pesa menos de una onza, y entre 500 y 1,000 diferentes productos químicos se utilizan para producir una tarjeta de circuitos, de acuerdo con el Consejo de Defensa de Recursos Naturales (NRDC por sus siglas en inglés). Según el NRDC, toma más de 500 libras de combustibles fósiles, casi 50 kilos de productos químicos y 1.5 toneladas de agua fabricar una computadora de escritorio.

Al otro lado del río Hudson, en Menlo Park, Nueva Jersey, Thomas Edison creó el primer foco incandescente. Algunos de su época estaban tan bien elaborados que todavía están encendidos en la actualidad. Una bombilla de luz en una estación de bomberos en Livermore, California tiene el récord en Estados Unidos, pues ha estado encendida durante más de un siglo.

“Las empresas no quieren eso”, dijo Brea. “Ellas piensan: espera un segundo, no podemos vender un foco que nunca se funde”.

En lugar de ello, los fabricantes crearon la obsolescencia planificada, la repetición actual que se ve en la actualización constante de los teléfonos inteligentes y las tabletas. La obsolescencia planificada significa que lo que es nuevo hoy es viejo mañana, y generalmente es enterrado en un basurero al norte del estado.

Brea es muy consciente de que esto es un problema.

“Estamos en problemas. En un sentido medioambiental y de relación, estamos en problemas”, dijo, haciendo referencia a la cultura de la compra, la actualización y el gasto de grandes cantidades de tiempo mirando pantallas diminutas que parecen ser omnipresentes en nuestras manos.

Pese a su amor por la tecnología, Brea es un ambientalista profeso mucho más deslumbrado por la naturaleza que por una pantalla parpadeante.

“I have a disorder for order,” said technician Samuel Bellve.

“Tengo un trastorno del orden”, dijo el técnico Samuel Bellve.

“¿Has estado en algún lugar donde se pueden ver las estrellas de noche? ¿No es increíble? Vamos a respetar lo que tenemos. Seguimos comprando, comprando, comprando. Hemos dejado de respetar lo que tenemos porque podemos simplemente comprar otro nuevo”, dijo. “Eso es lo que realmente me metió en la parte de la reparación. Tiene que haber una mejor manera”.

Brea sabe que las personas están luchando para mantenerse al día con los rápidos cambios del mundo de la electrónica, ya sea aferrándose a las cosas que no están hechas para durar más de un año, o esforzándose por correr una carrera de locos sin esperanza, buscando mantenerse en la cima del más reciente producto de Apple. La gente de 1800Fix.com está aquí para ayudar. 1800Fix.com solucionará, comprará, venderá y comercializará sus dispositivos. Sus esfuerzos mantienen verde su bolsillo, y mantiene el color verde de la Tierra también.

Una cosa Brea no hará es arreglar tostadoras.

Una mujer llegó a la tienda un día y sacó una tostadora descompuesta de su bolso.

“Le dije: señora, mire, no reparamos tostadoras”, explicó Brea.

Pero Brea cedió cuando la mujer le contó que era el último regalo de su difunto marido. Un empleado llevó la tostadora a su puesto de trabajo en la esquina de la tienda para ver qué podía hacer.

Laptops await repair.

Laptops esperando ser reparadas.

“Lo siguiente que supimos, la esquina estaba en llamas”, se rió Brea. “Terminamos salvando la tostadora, pero no la esquina”.

1800Fix.com ofrece oportunidades de franquicia. Brea explicó que están buscando personas con ideas afines que creen en el modelo de negocio local.

“Quiero conocer a mis clientes”, dijo Brea, “y quiero que entren con sus pijamas y se sienten cómodos pidiendo ayuda”.

Él también está en busca de reparadores.

“Tienes que ser ese niño que, cuando recibías algo en Navidad, lo desarmabas. Yo era así; siempre separaba las partes. Tienes que pasar horas y horas solo, reparando”.

Sus tiendas están llenas de esos reparadores.

En el centro de servicio de 1800Fix.com en el 171 de la avenida Lincoln, los técnicos tienen estaciones de trabajo más grandes que la mayoría de los cubículos. Las estaciones son amplias, y cada una está equipada con el estilo personal del técnico. Cada una parece ser, a partes iguales, un laboratorio organizado de ciencia, mesa de operaciones y taller de joyería.

Samuel Bellve tiene todos sus utensilios -pinzas, soldador y otros instrumentos metálicos-, alineados en una fila organizada. Los gadgets que necesita para ser “médico” están esperando en una línea que envuelve una pila de computadoras portátiles.

“Tengo un trastorno del orden”, dijo.

Bellve ha estado en el negocio de reparación electrónica desde hace 30 años. La primera vez que se dio cuenta de que tenía un don para ello fue cuando su padre, un reparador de aire acondicionado, llegó a casa con un plano esquemático de un refrigerador y desafió a su hijo a resolverlo.

Y así lo hizo.

“Esta es una pasión que tengo”, dijo Bellve. “¡No lo hagas por el dinero, hazlo por la pasión!”.

If in doubt, bring it in.

“Tienes que amar lo que haces”, explicó Alberto Moreno.

Bellve parece disfrutar cuando presiona los límites de su obsesión.

En 2000, fue paciente durante la noche en un hospital como consecuencia de un ataque de asma, pero incluso su lucha contra la enfermedad no lo pudo contener.

Introdujo de contrabando su soldador -y el resto de su equipo- a su habitación para pasar el tiempo.

No terminó bien.

“Los guardias de seguridad me echaron”, recordó Bellve.

Albert Moreno también está obsesionado con arreglar las cosas. Recordó cuando su padre, quien maneja un conjunto de clínicas en Puerto Rico, abrió una computadora ante sus propios ojos. Las computadoras eran a menudo llevadas de una clínica a otra y renovadas. Pronto, Moreno aprendió a repararlas por su cuenta.

Más tarde en la vida, Moreno abrió su propio taller de reparación electrónica en la avenida East Tremont que luego cerró. Ha estado trabajando en 1800Fix.com por aproximadamente un año.

Tiene un brillo maníaco -pero agradable- mientras describe su trabajo.

“Tienes que amar lo que estás haciendo. Si no te gusta, este no es tu trabajo”, explicó al tomar la tarjeta de circuitos de un Samsung galaxy mega bajo el microscopio para ver qué parte del mecanismo necesitaba reparación. Luego lo soldó, tan delicadamente como si estuviera trabajando en un collar de filigrana.

La próxima en línea es una de las nuevas tabletas de Microsoft, que presenta una selfie del propietario en su pantalla. Tenía que ser una tarea difícil, dijo, pero eso sólo lo motivó.

“Cuando arregle esto, voy a saltar de alegría, porque nunca había arreglado una antes”, dijo, señalando la tableta.

“No existe un manual, nada, que te diga cómo reparar esto”.

Moreno tiene el mismo respeto por sus pacientes como lo tendría un médico por los suyos.

“Somos sus electricistas, sus médicos, sus abogados”, explicó. “Somos sus terapeutas”.

Sólo dejen las tostadoras en casa.

 

Para más información por favor visite 1800Fix.com.