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Uniting against landlord harassment

Story and photos by Gregg McQueen

                               

“I’m leaving my apartment when I want, not when the landlords want,” said Lourdes De La Cruz.

“I’m leaving my apartment when I want, not when the landlords want,” said Lourdes De La Cruz.

Halt the harassment.

Tenants from across the city rallied at City Hall on January 25, to protest what they say is poor treatment by landlords and to call on Mayor Bill de Blasio to honor a previous pledge to enact legislation curtailing renter harassment.

The advocates were part of the newly-formed Coalition Against Tenant Harassment (CATH), comprised of member groups such as Community Action for Safe Apartments (CASA), Make the Road New York (MRNY), Catholic Migration Services and the Northwest Bronx Community Coalition.

The City Hall rally marked the group’s first official public action.

Tenants shared personal stories of landlord issues and poor living conditions.

Kristy Arroyo said she has lived without gas in her building for 11 months, and was not provided with a temporary cooktop by her landlord.

“If a building has a landlord that’s a slumlord, they should not be managing properties,” she said.

Robert Conklin, who has lived on West 14th Street in Manhattan for 29 years, said his building has been plagued by overflowing toilets and faulty electrical systems. He accused his landlord of bullying tenants with improper eviction notices.

“When harassment happens to you, it feels like a knife held up against your throat,” Conklin said. “It’s scary and it hurts.”

In March 2016, as part of negotiations with the City Council on Mandatory Inclusion Housing (MIH), de Blasio committed to having a Citywide Certificate of No Harassment program. Advocates complained that legislation has not yet been put in place, and said the looming threat of neighborhood rezoning projects adds urgency to the fight against landlord abuses.

“I’m here to ask Mayor de Blasio to do something in respect to harassment,” remarked Teresa, a Bushwick, Brooklyn resident and member of Make the Road New York (MRNY). “If a landlord wants to get a permit, it should be verified that no harassment has gone on. We’re worried that harassment has become common practice and it must stop now.”

Members of Community Action for Safe Apartments (CASA).

Members of Community Action for Safe Apartments (CASA).

CATH proposed a legislative solution for preventing harassment practices and displacement of low-income tenants, using landlord permit applications with the Department of Buildings (DOB) as leverage.

The suggested Certificate of No Harassment legislation would block landlords with a history of harassment from obtaining DOB permits to renovate their buildings. ​

Making the case.

Making the case.

Using DOB and Housing Preservation and Development (HPD) violations, housing court records and other data, buildings would be flagged as having harassment indicators.

Landlords appearing on the list would be required to accept a denial of their permit request, or provide a “cure” in the form of new, permanently affordable housing on the site, said CATH members.

Bronx resident Lourdes De La Cruz said she has endured poor living conditions at her Townsend Avenue building, located near the city’s proposed Jerome Avenue rezoning area.

She said that landlords with a history of harassment should not be allowed to acquire new properties in neighborhood rezoning efforts.

“I’m leaving my apartment when I want, not when the landlords want,” De La Cruz remarked.

Emily Goldstein, Senior Campaign Organizer with the Association for Neighborhood and Housing Development (ANHD), said that landlords are willing to harass tenants because it is profitable to push out low-income residents and bring in market-rate renters.

She said that anti-harassment legislation was sorely needed.

“If harassing tenants meant you wouldn’t get a permit to renovate your building and bring in those higher rents, an awful lot of landlords would stop harassing tenants tomorrow,” said Goldstein, who noted that CATH is working with Councilmember Brad Lander and HPD officials regarding a potential Council bill for a Certificate of No Harassment.

Kristy Arroyo (far right) has lived without gas in her building for 11 months.

Kristy Arroyo (far right) has lived without gas in her building for 11 months.

“It’s not just about punishing harassment, it’s about preventing it,” Goldstein stated. “The sooner legislation is passed, the sooner it can help people. The situation is urgent.”

Ryan DuBois, a tenant organizer with Goddard Riverside Community Center’s Law Project, said that combining efforts of numerous high-profile advocacy groups under the CATH umbrella should be useful in advancing tenants causes.

“Creating a more united front is always helpful,” said DuBois. “There’s always power in numbers. This sends a message to the mayor and the city in general that this is something that all of New York City wants.”

For more information on the Coalition Against Tenant Harassment (CATH), go to www.enddisplacement.org.

Equipo de inquilinos

Unidos contra el acoso de los propietarios

Historia y fotos por Gregg McQueen

Alto al acoso.

Inquilinos de toda la ciudad hicieron un mitin en el Ayuntamiento el 25 de enero para protestar por lo que consideran malos tratos por parte de los propietarios, y pedir al alcalde Bill de Blasio honrar una promesa previa de promulgar leyes que limiten el acoso hacia los arrendatarios.

Los defensores formaron parte de la recién formada Coalición Contra el Acoso a los Inquilinos (CATH, por sus siglas en inglés), conformada por grupos miembro, como Acción Comunitaria por Apartamentos Seguros (CASA, por sus siglas en inglés), Make the Road Nueva York, Servicios Católicos de Migración y la Coalición de la Comunidad Noroeste del Bronx.

La manifestación en el Ayuntamiento marcó la primera acción pública oficial del grupo.

Emily Goldstein is an ANHD Senior Campaign Organizer.

Emily Goldstein es organizadora senior de campañas de ANHD.

Los inquilinos compartieron historias personales sobre problemas con los propietarios y sus pobres condiciones de vida.

Kristy Arroyo, residente de Brooklyn, dijo que vivió sin gas en su edificio durante 11 meses, y que su casero no le proporcionó una hornilla temporal.

“Si un edificio tiene un propietario que es dueño de un tugurio, no debería estar administrando propiedades”, dijo.

Robert Conklin, quien ha vivido en la Calle 14 Oeste, en Manhattan, por 29 años, dijo que su edificio ha estado plagado de desbordamiento de inodoros y sistemas eléctricos defectuosos. Acusó a su arrendador de intimidar a los inquilinos con avisos indebidos de desalojo.

“Cuando sufres el acoso, se siente como un cuchillo contra tu garganta”, dijo Conklin. “Te asusta y duele”.

“There’s always power in numbers,” said tenant organizer Ryan DuBois.

“Siempre hay poder en los grupos”, dijo el organizador de inquilinos Ryan DuBois.

En marzo de 2016, como parte de las negociaciones con el Concejo Municipal sobre la Vivienda de Inclusión Obligatoria (MIH, por sus siglas en inglés), el alcalde de Blasio se comprometió a tener un programa de Certificado de No Acoso en toda la Ciudad. Los defensores se quejaron de que la legislación aún no se ha puesto en marcha, además señalaron que la inminente amenaza de los proyectos de reclasificación de vecindarios añade urgencia a la lucha contra los abusos de los propietarios.

“Estoy aquí para pedir al alcalde de Blasio que haga algo con respecto al acoso”, comentó Teresa, residente de Bushwick, Brooklyn, y miembro de Make the Road Nueva York (MRNY, por sus siglas en inglés). “Si un propietario quiere obtener un permiso, se debe verificar que no haya habido acoso. Nos preocupa que el acoso se ha convertido en una práctica común y debe detenerse ya”.

CATH propuso una solución legislativa para prevenir las prácticas de acoso y el desplazamiento de los inquilinos de bajos ingresos, utilizando las solicitudes de permisos de propietarios con el Departamento de Edificios (DOB, por sus siglas en inglés) como ventaja.

La legislación sugerida del certificado de “No Acoso” evitaría que los propietarios con una historia de prácticas de acoso obtengan permisos del DOB para remodelar sus edificios.

Al usar las violaciones, los registros de los tribunales de vivienda y otros datos del DOB y del Departamento de Preservación y Desarrollo de la Vivienda (HPD, por sus siglas en inglés), los edificios tendrían indicadores de acoso.

Los propietarios que figuren en la lista, estarían obligados a aceptar una negación de su solicitud de permiso o a proporcionar una “cura”, en forma de vivienda nueva y permanentemente asequible en el sitio, dijeron miembros de CATH.

“It’s scary,” said tenant Robert Conklin.

“Es aterrador”, dijo el inquilino Robert Conklin.

Lourdes de la Cruz, residente del Bronx, dijo que ha sufrido malas condiciones de vida en su edificio de la Avenida Townsend, ubicado cerca del área de reclasificación propuesta por la ciudad de la Avenida Jerome.

Dijo que a los propietarios con una historia de acoso no se les debería permitir adquirir nuevas propiedades en los esfuerzos de reclasificación del barrio.

“Me voy de mi apartamento cuando yo quiera, no cuando los propietarios lo deseen”, comentó De la Cruz.

Emily Goldstein, organizadora senior de campaña de la Asociación por el Desarrollo de Vecindarios y Vivienda, dijo que los propietarios están dispuestos a acosar a los inquilinos porque es rentable sacar a los residentes de bajos ingresos y traer inquilinos que paguen rentas a tasa de mercado.

Dijo que la legislación contra el acoso es muy necesaria.

“Si acosar a los arrendatarios significara que no recibirían el permiso para remodelar su edificio y obtener alquileres más altos, muchos propietarios dejarían de acosar a los inquilinos ya mismo”, dijo Goldstein, quien señaló que CATH está trabajando con el concejal Brad Lander y funcionarios del HPD en un potencial proyecto de ley del Concejo para un Certificado de No Acoso.

Kristy Arroyo (far right) has lived without gas in her building for 11 months.

Kristy Arroyo (extrema derecha) ha vivido sin gas en su edificio durante 11 meses.

“No se trata solo de castigar el acoso, sino de prevenirlo”, dijo Goldstein. “Cuanto antes se apruebe la legislación, más pronto podrá ayudar a la gente. La situación es urgente”.

Ryan DuBois, organizador de inquilinos del Proyecto de Ley del Centro Comunitario Goddard Riverside, dijo que la combinación de esfuerzos de numerosos grupos de defensa de alto perfil bajo el paraguas de CATH debería ser útil para promover las causas de los inquilinos.

“Crear un frente más unido es siempre útil”, dijo DuBois. “Siempre hay poder en los grupos. Esto envía un mensaje al alcalde y a la ciudad de que esto es algo que toda la ciudad de Nueva York quiere”.

Para obtener más información sobre la Coalición Contra el Acoso a los Inquilinos, vaya a www.enddisplacement.org.