Stalling on Safety
En espera por la seguridad

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Stalling on Safety 

Story and photos by Gregg McQueen

“It’s very scary,” said Monserrate Almodóvar.

“It’s very scary,” said Monserrate Almodóvar.

Monserrate Almodóvar is afraid.

She and her family have lived in the same public housing building for 18 years – and she says ongoing elevator maintenance issues have caused her to worry about their safety.

“My husband is in a wheelchair, so we need the elevator,” she explained. “It’s very scary.”

She discussed her concerns on Wed., Apr. 5th at the Boston Road Plaza development she calls home.

It is the same building where 84-year-old resident Olegario Pabón was killed by an elevator malfunction in December 2015 – and where City Councilmembers Ritchie Torres and James Vacca announced a series of bills that would create greater oversight of elevator maintenance at New York City Housing Authority (NYCHA) buildings. 

The “NYCHA Elevator Safety and Accountability Act” is comprised of four bills that would require all building owners, including NYCHA, to maintain annually any brake monitors and elevator monitoring systems installed in building elevators.

It would also give the city’s Department of Buildings (DOB) oversight of NYCHA by creating a “building code watchdog” to monitor NYCHA’s compliance with building and construction codes.

Additionally, the legislation would establish a system for receiving complaints from the public about code compliance, require the DOB to submit monthly reports on elevator monitoring, and ensure that the NYPD and the FDNY promptly notify NYCHA of any injury or fatality that occurs within public housing facilities.

Torres, who serves as Chair of the Council’s Committee on Public Housing, said the legislation will correct ongoing failures on the part of NYCHA to maintain elevators properly.

“For too long, NYCHA residents have suffered from neglect and outright incompetence when it comes to building upkeep,” said Torres. “Our proposal aims to fix the specific flaws in NYCHA maintenance that caused Mr. Pabón’s death, but it also addresses systemic shortcomings in meeting basic safety standards required by the city.”

The bills seek to create greater oversight of elevator maintenance.

The bills seek to create greater oversight of elevator maintenance.

“What happened to [Pabón] was a tragedy, and we want to make sure it doesn’t happen to one other person,” remarked Vacca.

Pabón was killed at 2440 Boston Road on Christmas Eve 2015 when a building elevator malfunction caused him to fall and fracture his skull.

“NYCHA residents have suffered from neglect,” said Councilmember Ritchie Torres.

“NYCHA residents have suffered from neglect,” said Councilmember Ritchie Torres.

The Department of Investigation (DOI) later issued a scathing report on the incident, stating that there was a “complete breakdown of communication at every level of NYCHA,” which lead the housing agency to fire the head of its elevator division on April 2016.

Currently, inspections of public housing buildings are handled by NYCHA, not the DOB, a process Vacca said needed to change.

“We want to hold NYCHA more accountable,” Vacca said. “Right now, we’re leaving the inspections up to NYCHA and that’s not working.”

The City Council is expected to hold a hearing on the bills in the coming months, said Vacca.

The Councilmembers were joined by Bronx community advocate Marjorie Velázquez, who in recent months has aided residents of 2440 Boston Road in petitioning NYCHA and the City Council, urging improved oversight.

“The city, the DOB, can be that bridge in terms of having accountability,” said Velázquez, who is running for City Council. “This is what our first steps are.”

She said the faulty elevator is affecting quality of life for residents, many of whom are opting to stay inside their apartments or have aides come in, to avoid using the elevator.

“Some have given up on the elevator, and are taking the stairs,” Velázquez said. “We had an elderly gentleman who recently fell down the steps. This is not a reality they should be facing.”

En espera por la seguridad

Historia y fotos por Gregg McQueen

Monserrate Almodóvar tiene miedo.

Ella y su familia han vivido en el mismo edificio de vivienda pública durante 18 años y dice que los constantes problemas de mantenimiento le han causado preocupación por su seguridad.

Building residents with community advocate Marjorie Velázquez (far right, in gray coat).

Residentes del edificio con la defensora de la comunidad Marjorie Velázquez (a la derecha, en abrigo gris).

“Mi marido está en una silla de ruedas, así que necesitamos el ascensor”, explicó. “Es aterrador”.

Ella discutió sus preocupaciones el miércoles 5 de abril en el desarrollo Boston Road Plaza, al que llama hogar.

“We want to hold NYCHA more accountable,” said Councilmember James Vacca.

“Queremos que NYCHA sea más responsable”, dijo el concejal James Vacca.

Es el mismo edificio donde el residente de 84 años Olegario Pabón fue asesinado por un fallo en el ascensor en diciembre de 2015, y donde los concejales Ritchie Torres y James Vacca anunciaron una serie de proyectos de ley que crearían una mayor supervisión del mantenimiento de los ascensores en los edificios de la Autoridad de Vivienda de la Ciudad de Nueva York (NYCHA, por sus siglas en inglés). 

El par ha presentado un paquete legislativo para abordar la seguridad de los ascensores en las viviendas públicas.

La “Ley NYCHA de Seguridad de los Ascensores y Rendición de Cuentas” se compone de cuatro proyectos de ley que requerirían que todos los propietarios de edificios, incluyendo NYCHA, den mantenimiento anual a cualquier monitor de freno y sistemas de control de los ascensores instalados en los edificios.

También daría al Departamento de Edificios de la ciudad (DOB, por sus siglas en inglés) la supervisión de NYCHA creando un “código de construcción de vigilancia” para supervisar el cumplimiento de NYCHA con los códigos de edificación y construcción.

Además, la legislación establecería un sistema de recepción de quejas del público sobre el cumplimiento del código, exigiría al DOB presentar informes mensuales del monitoreo de los ascensores, y aseguraría que el NYPD y el FDNY notificaran de inmediato a NYCHA sobre cualquier lesión o muerte que se produzca dentro de las instalaciones de viviendas públicas.

The building on Boston Road.

El edificio en Boston Road.

Torres, quien funge como presidente del Comité de Vivienda Pública del Concejo, dijo que la legislación corregirá las fallas actuales por parte de NYCHA para mantener los ascensores adecuadamente.

“Durante demasiado tiempo, los residentes de NYCHA han sufrido de negligencia e incompetencia absoluta cuando se trata de mantenimiento del edificio”, dijo Torres. “Nuestra propuesta busca corregir los defectos específicos en el mantenimiento de NYCHA que causaron la muerte del Sr. Pabón, y también abordar las deficiencias sistémicas en el cumplimiento de los estándares básicos de seguridad requeridos por la ciudad”.

“Lo que pasó con Pabón fue una tragedia, y queremos asegurarnos de que no le suceda a otra persona”, comentó Vacca.

Pabón fue asesinado en el No. 2440 de Boston Road en la víspera de Navidad de 2015, cuando un mal funcionamiento del ascensor del edificio lo hizo caer y fracturarse el cráneo.

El Departamento de Investigación (DOI, por sus siglas en inglés) emitió posteriormente un informe mordaz sobre el incidente, afirmando que había una “ruptura completa de la comunicación en cada nivel de NYCHA”, que llevó a la agencia de vivienda a despedir al jefe de su división de ascensores en abril de 2016.

Olegario Pabón (standing, in blue shirt) was killed by an elevator malfunction in December 2015.

Olegario Pabón (de pie, en camisa azul) fue asesinado por un mal funcionamiento del ascensor en diciembre de 2015.

Actualmente, las inspecciones de los edificios de viviendas públicas son manejadas por NYCHA, no el DOB, un proceso que Vacca dijo es necesario cambiar.

“Queremos responsabilizar a NYCHA”, dijo Vacca. “Ahora mismo, estamos dejando las inspecciones a NYCHA y eso no está funcionando”.

Se espera que el Ayuntamiento celebre una audiencia sobre los proyectos de ley en los próximos meses, dijo Vacca.

Los miembros del Concejo se unieron a la defensora de la comunidad del Bronx, Marjorie Velázquez, quien en los últimos meses ha ayudado a los residentes del No. 2440 de Boston Road a pedir a NYCHA y el Ayuntamiento mejorar la supervisión.

“La ciudad, el DOB, puede ser ese puente en términos de tener rendición de cuentas”, dijo Velázquez, quien se postula para el Concejo Municipal. “Estos son nuestros primeros pasos”.

Dijo que el ascensor defectuoso está afectando la calidad de vida de los residentes, muchos de los cuales están optando por permanecer dentro de sus apartamentos o tienen ayudantes que entran, para evitar el uso del ascensor.

“Algunos han renunciado al ascensor y están tomando las escaleras”, dijo Velázquez. “Tuvimos un señor mayor que recientemente se cayó por las escaleras. Esta no es una realidad que deberían enfrentar”.