Parranda de Poder

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Parranda de Poder

Story and photos by Desirée Johnson

The sages first sought shelter.

Despite the steady rain, seniors from around the city gathered at Saint Vartan Church this past Fri., Jan. 12th to mark Three Kings Day, the traditional celebration of the Three Wise Men’s (“Los Magos”) visit with the infant Jesus. The holiday is a cultural and religious touchstone for many throughout the Latin American community, who gather to exchange gifts and take part in a parranda.

Moving to the music. Photo: Vincent Villafañe

Moving to the music.
Photo: Vincent Villafañe

The Acacia Network (Acacia), one of the country’s largest Hispanic non-profit organizations, and its affiliate The Institute of the Puerto Rican/Hispanic Elderly (IPRHE) hosted hundreds of seniors for a full day’s roster of music, dance and activities.

"This is all about dancing and celebrating," said Ruth Vásquez.

“This is all about dancing and
celebrating,” said Ruth Vásquez.

“I’m from Puerto Rico,” explained Claudina Luz, a member of the Casa Maria Community Health Center. “I came to enjoy myself, to be with my friends, and to have a nice, happy day.”

Acacia CEO Raul Russi referenced the significant role seniors play in passing along the customs of a common heritage, particularly in the wake of the devastation of Hurricane María, which displaced thousands of Puerto Ricans.

“This is a continuing tradition,” said Russi. “Having those who came to the United States from many Latin American countries, especially from Puerto Rico, connect with their culture is vital. These people are important and we care about them.”

“Three Kings Day is an important celebration,” added Ángel Santini, Acacia’s Event and Public Relations Coordinator for Special Projects. “It is good for elderly people who come with their traditions from their countries of origin.”

As they spoke, guests enjoyed salsa and merengue – and even hip-hop and reggaeton – on the dance floor.

The IPRHE has focused on fostering a healthy, sustainable environment and culturally competent services for older Latino and minority adults and their families since 1978. Its founder, Suleika Cabrera, spoke of the organization’s mission to “defend the rights of seniors through action.” She said that the partnership with Acacia had served to advance the group’s work.

“Connecting to your roots is so important,” said Acacia CEO Raul Russi. Photo: Vincent Villafañe

“Connecting to your roots is so important,”
said Acacia CEO Raul Russi.
Photo: Vincent Villafañe

“We have to thank Mr. Russi and Acacia for contributing important programs to IPRHE,” she said.

For Ruth Vásquez, the proof was in the party.

“This is all about dancing and celebrating,” said IPRHE member Vásquez. “I grew up in a Puerto Rican culture. I was looking for a place where I could get together with my people.”

And it was far from her first get-together with the group.

“I’ve been a part of this for ten years,” she laughed as she danced with friends. “I have gone on their trips to Puerto Rico and I have been to most of their events.”

Gregory Ginyard had traveled from the Arturo Schomburg Senior Center with friends.

“The center is very nice,” he said. “I know a lot of people there. They have exercise, they have movies, and they have trips.”

Organizers say they plan a dynamic roster of programs and events throughout the year.

“Our main focus is to get the seniors active,” said Acacia’s Chief of Staff Lymaris Albors. “We don’t want them to just go to the senior center and sit down and go for food. We are constantly trying to get them to do yoga, Zumba, an art class, and intergenerational programming.”

“The center is very nice,” said Gregory Ginyard.

“The center is very nice,” said
Gregory Ginyard.

In attendance also was the Secretary of State of New York Rossana Rosado.

“I heard there was live music and I said, ‘I’ll be there,’” joked Rosado, who shared a message from Governor Andrew Cuomo.

“[He congratulates] everyone on the season’s greetings,” said Rosado. “He also wants people to know that we have Puerto Rico very close to our hearts.”

She said the state was “on the job,” and relayed that a third contingent from the New York Power Authority had recently been deployed to Puerto Rico in ongoing recovery efforts.

Though the event was largely celebratory, some present said they had concerns about potential looming shortfalls in senior services.

“There is not enough funding,” said Albors. “We do what we can with what we receive. But generally, there is not enough funding to provide comprehensive services for the seniors. That’s one of the biggest issues.”

Rosado noted that the anxiety was shared by state government officials as federal policies such as the Affordable Care Act (ACA), which offers extended insurance options for low-income seniors, are at risk.

“Our main focus is to get the seniors active,” said Acacia’s Chief of Staff Lymaris Albors (right) with María del Carmen Arroyo, Vice President for Administration.

“Our main focus is to get the seniors
active,” said Acacia’s Chief of Staff
Lymaris Albors (right) with María
del Carmen Arroyo, Vice President
for Administration.

“The single most important thing that seniors are facing, and that is becoming a crisis for us, is the way in which the national health policies are affecting seniors,” said Rosado. “That’s something that we’re working aggressively on.”

Still, the day was largely welcomed as an opportunity for reflection and connection – and hours of dancing. Couples held each other close as they whirled about carefully; some joined together in circles and took to nudging each other to the center one by one.

“Let us unite as a community, give thanks for what we accomplished last year and prepare for another great year ahead filled with harmony and peace,” urged Russi.

“Connecting to your roots is so important,” he added. “It gives you pride, respect for who you are and where you’re from.”

For more information, please visit www.acacianetwork.org.

Parranda de Poder

Historia y fotos por Desirée Johnson

"I came to enjoy myself," said Claudina Luz.

“Vine a divertirme”, dijo Claudina
Luz.

Los sabios primero buscaron refugio.

A pesar de la lluvia constante, las personas mayores de toda la ciudad se reunieron en la iglesia Saint Vartan el pasado viernes 12 de enero para conmemorar el Día de Reyes, la celebración tradicional de la visita de los Reyes Magos al niño Jesús. La fiesta es una piedra angular cultural y religiosa para muchos en toda la comunidad latinoamericana, quienes se reúnen para intercambiar regalos y participar en una parranda.

La Red Acacia, una de las organizaciones hispanas sin fines de lucro más grandes del país, y su filial el Instituto de los Adultos Mayores Puertorriqueños/Hispanos (IPRHE, por sus siglas en inglés) recibió a cientos de personas mayores para un día completo de música, baile y actividades.

“Soy de Puerto Rico”, explicó Claudina Luz, miembro del Centro de Salud Comunitaria Casa María. “Vine a divertirme, a estar con mis amigos y a tener un día agradable y feliz”.

El director general de Acacia, Raúl Russi, hizo referencia al importante papel que desempeñan las personas mayores en la transmisión de las costumbres de una herencia común, en particular a raíz de la devastación provocada por el Huracán María, que desplazó a miles de puertorriqueños.

From left to right: NYS Secretary of State Rossana Rosado, Acacia’s Public Relations Coordinator Angel Santini and CEO Raul Russi. Photo: Vincent Villafañe

De izquierda a derecha: la secretaria de Estado del Estado de Nueva York, Rossana Rosado; el coordinador de
Relaciones Públicas de Acacia, Ángel Santini y el director general, Raúl Russi.
Foto: Vincent Villafañe

“Esta es una tradición continua”, dijo Russi. “Lograr que quienes vinieron a los Estados Unidos desde muchos países latinoamericanos, especialmente desde Puerto Rico, se conecten con su cultura, es vital. Estas personas son importantes y nos preocupamos por ellas”.

IPRHE’s Suleika Cabrera said the group sought to “defend the rights of seniors through action.”

Suleika Cabrera, del IPRHE, dijo
que el grupo busca “defender los
derechos de las personas mayores a
través de la acción”.

“El Día de Reyes es una celebración importante”, agregó Ángel Santini, coordinador de eventos y relaciones públicas de Acacia para Proyectos Especiales. “Es bueno para las personas mayores que vienen con sus tradiciones de sus países de origen”.

Mientras hablaban, los invitados disfrutaron de salsa y merengue –y hasta hip-hop and reguetón – en la pista de baile.

El IPRHE se ha enfocado en fomentar un ambiente saludable y sostenible, así como servicios culturalmente competentes para los adultos mayores latinos y de minorías, y sus familias, desde 1978. Su fundadora, Suleika Cabrera, habló de la misión de la organización de “defender los derechos de las personas mayores a través de la acción”. Dijo que la asociación con Acacia ha servido para promover el trabajo del grupo.

“Tenemos que agradecer al Sr. Russi y a Acacia por contribuir con programas importantes para IPRHE”, dijo.

Para Ruth Vásquez, la prueba estaba en la fiesta.

“Esto se trata de bailar y celebrar”, dijo Vásquez, miembro de IPRHE. “Crecí en una cultura puertorriqueña. Buscaba un lugar donde pudiera reunirme con mi gente”.

Y había pasado mucho tiempo desde su primera reunión con el grupo.

“Our main focus is to get the seniors active,” said Acacia’s Chief of Staff Lymaris Albors (right) with María del Carmen Arroyo, Vice President for Administration.

“Nuestro enfoque principal es hacer
que las personas mayores estén
activas”, dijo la jefa de personal de
Acacia Lymaris Albors (derecha)
con María del Carmen Arroyo,
vicepresidenta de Administración.

“He sido parte de esto durante diez años”, dijo riendo mientras bailaba con sus amigos. “He ido a sus viajes a Puerto Rico y he estado en la mayoría de sus eventos”.

Gregory Ginyard viajó desde el Centro Arturo Schomburg para Personas Mayores con amigos.

“El centro es muy agradable”, dijo. “Conozco a mucha gente ahí. Tienen ejercicio, películas y viajes”.

Los organizadores dicen que planean una lista dinámica de programas y eventos durante todo el año.

“Nuestro enfoque principal es hacer que las personas mayores estén activas”, dijo la jefa de personal de Acacia, Lymaris Albors. “No queremos que vayan al centro para personas mayores y se sienten y busquen comida. Constantemente intentamos que hagan yoga, Zumba, una clase de arte y programación intergeneracional”.

También asistió la secretaria del Estado de Nueva York, Rossana Rosado.

“Escuché que había música en vivo y dije: estaré allí”, bromeó Rosado, quien compartió un mensaje del gobernador Andrew Cuomo.

“Envía felicitaciones a todos por la temporada”, dijo Rosado. “También quiere que la gente sepa que tenemos a Puerto Rico muy cerca de nuestros corazones”.

“The center is very nice,” said Gregory Ginyard.

“El centro es muy agradable”, dijo
Gregory Ginyard.

Ella dijo que el estado estaba “trabajando” e informó que un tercer contingente de la Autoridad de Energía de Nueva York había sido recientemente enviado a Puerto Rico en esfuerzos de recuperación en curso.

Aunque el evento fue en gran parte festivo, algunos presentes dijeron que les preocupa la posibilidad de una escasez de servicios para las personas mayores.

“No hay suficientes fondos”, dijo Albors. “Hacemos lo que podemos con lo que recibimos”. Pero en general, no hay fondos suficientes para proporcionar servicios integrales para las personas mayores. Ese es uno de los mayores problemas”.

Rosado señaló que la ansiedad es compartida por funcionarios del gobierno estatal, ya que las políticas federales, como la Ley del Cuidado Asequible de la Salud (ACA, por sus siglas en inglés), que ofrece opciones extendidas de seguro para las personas mayores de bajos ingresos, están en riesgo.

“Lo más importante que enfrentan las personas mayores, y eso se está convirtiendo en una crisis para nosotros, es la forma en que las políticas nacionales de salud están afectando a estas personas”, dijo Rosado. “Eso es algo en lo que estamos trabajando agresivamente”.

Aun así, el día fue ampliamente bienvenido como una oportunidad para la reflexión, la conexión y horas de baile. Las parejas se abrazaron una a la otra mientras giraban con cuidado; algunos se unieron en círculos y fueron llevaron a empujones al centro uno por uno.

Moving to the music. Photo: Vincent Villafañe

Al ritmo de la música.
Foto: Vincent Villafañe

“Unámonos como comunidad, demos gracias por lo que logramos el año pasado y preparémonos para otro gran año por delante lleno de armonía y paz”, instó Russi.

“Conectarte con tus raíces es tan importante”, agregó. “Te da orgullo, respeto por quién eres y de dónde vienes”.

Para obtener más información, por favor visite www.acacianetwork.org.