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Pain on Prospect

Twelve killed as fire rips through Bronx apartment building

Story and photos by Gregg McQueen

Fernando Batiz struggled to find words as he stood on the corner of Prospect Avenue and East 187th Street in the Bronx last Friday morning.

His sister Maria Batiz, 56, and her eight-month-old granddaughter, Amora Serenity Vidal, were among 12 people killed the night before when a fire ripped through their apartment building at 2363 Prospect Avenue, not far from where Batiz was standing.

The fire was the deadliest in over two decades.

The fire was the deadliest in over two decades.

It was the deadliest fire to occur in New York City in 25 years.

“I was shocked, I didn’t believe it,” Batiz said as he watched fire investigators congregating at the scene. “I had to come down here and see for myself.”

Aid was provided on-site to displaced victims.

Aid was provided on-site to displaced victims.

Batiz said his sister became trapped when fire spread through the building and smoke filled her third-floor apartment. He explained that he received a call from his brother Thursday night alerting him to the fire, then turned on the TV news.

“I saw the building on TV. I knew it was hers right away,” he said.

He recalled Maria as a caring person who was employed as a home health aide.

“She was responsible. She liked helping people,” remarked Batiz, who said he visited the fire site to get information on his deceased sister.

“I’m looking for answers,” he said. “I don’t know where to find her. I don’t know where the body is. I’m just in shock.”

On a GoFundMe page to raise money for funeral arrangements, Maria Batiz’s daughter Christine recounted a phone call she received from her mother during the fire.

Residents gathered for a community vigil.

Residents gathered for a community vigil.

“She told me there was a fire in the building and she was trapped. I never heard from her again,” she wrote. “I lost everything in a matter of minutes. One thing you know my daughter is playing with her new toys, the next hour they are gone from my life.”

Fire Department officials said the fire broke out just before 7 p.m. on the building’s first floor.

Firefighters arrived within three minutes, with the blaze eventually reaching four alarms and bringing over 160 firefighters to the scene to battle the fire in single-digit temperatures.

The fire was brought under control about 9 p.m., the FDNY said.

Six people were injured, including four in critical condition. The 12 deaths included several young children — 2-year-old Kylie and 7-year-old Kelesha Francis, along with the 8-month-old Vidal.

The number of fatalities made it the city’s deadliest fire since 87 people were killed during a blaze at the Happy Land social club in March 1990.

The blaze killed 12 people.

The blaze killed 12 people.

Fire Commissioner Daniel Nigro said the Prospect Avenue fire was accidentally ignited by a three-year-old boy playing with the burners on his mother’s kitchen stove.

The mother, who was in another room at the time, heard the boy screaming, Nigro said. After noticing the flames, she fled the first floor apartment with him and another child, leaving the apartment door open behind her, he said.

“This fire quickly spread up the stairs,” Nigro remarked. “Fire travels up, the stairway acted like a chimney.”

Nigro explained that the fire spread rapidly up the stairwell and blocked the main route to safety for other tenants in the building, which has 26 apartments.

“It took the fire so quickly upstairs that people had very little time to react. They couldn’t get back down the stairs,” Nigro said. “Of those that tried, a few perished. Others were helped out onto the fire escapes, taken down by our members.”

Mayor Bill de Blasio (center) with officials on the scene.

Mayor Bill de Blasio (center) with officials on
the scene.

Fire officials said the victims were found on every floor of the five-story building.

Helen Robles, who lives around the corner from the site of the fire, said she was first alerted to the blaze when she heard numerous helicopters circling the neighborhood.

“At first, I thought nothing of it. We hear helicopters all the time,” she said. After a neighbor told her what was happening, Robles ran around the corner to witness first responders bringing families away from the scene.

“I saw people being led out, crying,” she said. “I felt terrible. These families have a long road to recovery.”

Red Cross representative Joe Spaccarelli said the agency registered 14 displaced families from the building, and was providing them with temporary shelter and other services.

The day after the fire, Red Cross and FDNY personnel were at the scene, distributing information on fire prevention and evacuation tips, as well as free batteries for smoke detectors.

Helga Robles.

Helga Robles.

Spaccarelli encouraged New Yorkers to sign up for the Red Cross’ home fire safety program, which provides free smoke and carbon monoxide detectors, along with personalized fire safety training.

“We’ll come to your home and review an escape plan with your family, and install alarms,” said Spaccarelli, who advised that the Red Cross performed 33,000 alarm installations last year.

“It’s all free of charge,” he said.

Bronx resident Juan Sanchez visited the Prospect Avenue site to pay his respects to the victims, bringing flowers to honor the deceased.

He said the incident reminded him of a tragic fire at the Dupont Plaza Hotel in San Juan, Puerto Rico, which killed 96 people on New Year’s Eve, 1988.

“That’s the first thing I thought of,” said Sanchez, who is of Puerto Rican descent. “It was the same time of year, and both had tragic losses of life.”

Sanchez said he used to work as a truancy officer at P.S. 205, located across the street from 2363 Prospect Avenue.

“I would visit many of these buildings to check in on students who had long absences from school,” he said. “I got to know many of these families.”

Juan Sanchez.

Juan Sanchez.

Robles said she was coordinating with other Belmont neighborhood residents to bring relief to displaced families, and reported that community members had were setting up a Facebook page called Bronx Strong, as well as a GoFundMe campaign.

“They’re going to need help, not just financially, but spiritually, emotionally,” said Robles.

Immediately following the fire, the NYPD, FDNY and Red Cross were accepting donations of clothing and other items at Grace Hoadley Dodge School, located on Crotona Avenue.

“Words cannot express how sad this is,” said a woman named Patricia, who was dropping off bags of clothing for the fire victims. “You immediately think of the children. I wanted to do something to help.”

On his weekly radio show, Mayor Bill de Blasio said the incident is a reminder of the hazards of children playing with fire.

“You know this is a very sad reality that young kids get attracted to fire and, you know, play with it thinking it’s innocent when it’s not,” de Blasio said. “I know this as a parent, it’s really tough to keep an eye on your children at every single second of every day. But as parents, you know, the reminder is be very, very careful with your children anywhere near a source of fire whether it’s matches or a candle or a stove or anything. And keep them away and you know, create as many barriers as possible and keep an eye on them.”

Fernando Batiz.

Fernando Batiz.

Fernando Batiz expressed resentment for the family whose unsupervised child started the fire.

“I’m angry,” he remarked. “I feel anger.”

At a press conference the morning after the blaze, Nigro said that lessons learned from the fire include not leaving a child unattended, and to close apartment doors behind you when fleeing a fire. Closed doors limit a fire’s oxygen supply and stops the spread of flames, he said, also buying residents more time to wait for rescue personnel, he said.

“Close the door, close the door, close the door,” Nigro stressed. “If unfortunately you do have a fire in your apartment, you must close the door when you exit because the results, if you don’t, are what happened here last night.”

To help victims of the Bronx fire, visit the following GoFundMe pages:


Dolor en Prospect

Doce personas mueren

Historia y fotos por Gregg McQueen

Fernando Batiz.

Fernando Batiz.

Fernando Bátiz luchaba por encontrar palabras mientras estaba parado en la esquina de la Avenida Prospect y la Calle 187 Este en el Bronx el viernes pasado por la mañana.

Su hermana María Bátiz, de 56 años, y su nieta de ocho meses, Amora Serenity Vidal, estuvieron entre las 12 personas que murieron la noche anterior cuando un incendio destruyó su edificio de apartamentos en el No. 2363 de la Avenida Prospect, no lejos de donde Bátiz estaba parado.

Fue el incendio más mortífero en la Ciudad de Nueva York en 25 años.

“Me sorprendió, no lo creía”, dijo Bátiz mientras observaba a los investigadores de incendios congregarse en la escena. “Tuve que venir aquí y verlo yo mismo”.

Bátiz explicó que su hermana quedó atrapada cuando el fuego se extendió por el edificio y el humo llenó su apartamento en el tercer piso. Explicó que recibió una llamada de su hermano el jueves por la noche para alertarlo sobre el incendio y luego encendió las noticias en la televisión.

“Vi el edificio en la televisión. Supe de inmediato que era el suyo”, dijo.

Recordó a María como una persona afectuosa que trabajaba como asistente de salud en el hogar.

Juan Sanchez.

Juan Sanchez.

“Ella era responsable. Le gustaba ayudar a la gente“, comentó Bátiz, quien dijo que visitó el lugar del incendio para obtener información sobre su hermana fallecida.

“Estoy buscando respuestas”, dijo. “No sé dónde encontrarla. No sé dónde está el cuerpo. Simplemente estoy en estado de shock”.

En una página de GoFundMe para recaudar fondos para arreglos funerarios, la hija de María Bátiz, Christine, contó una llamada telefónica que recibió de su madre durante el incendio.

“Me dijo que había un incendio en el edificio y que estaba atrapada. Nunca volví a saber de ella”, escribió. “Perdí todo en cuestión de minutos. Un momento sabes que tu hija está jugando con sus juguetes nuevos, a la hora siguiente se fueron de mi vida”.

Funcionarios del departamento de bomberos dijeron que el incendio comenzó justo antes de las 7 p.m. en el primer piso del edificio.

Los bomberos llegaron en tres minutos, con el incendio eventualmente alcanzando cuatro alarmas y llevando a más de 160 bomberos a la escena para combatir el fuego en temperaturas de un dígito.

El fuego fue controlado alrededor de las 9 p.m., dijo el FDNY.

Helga Robles.

Helga Robles.

Seis personas resultaron heridas, incluidas cuatro en estado crítico. Las 12 muertes incluyeron a varios niños pequeños: Kylie de 2 años y Kelesha Francis de 7, junto con Vidal, de 8 meses.

El número de muertes lo convirtió en el incendio más mortífero de la ciudad desde que 87 personas murieron durante un incendio en el club social Happy Land en marzo de 1990.

El comisionado de bomberos, Daniel Nigro, dijo que el fuego de la Avenida Prospect fue encendido accidentalmente por un niño de tres años que jugaba con los quemadores en la cocina de su madre.

La madre, que estaba en otra habitación en ese momento, oyó al niño gritar, dijo Nigro. Después de notar las llamas, huyó del apartamento del primer piso con él y otro niño, dejando la puerta del apartamento abierta detrás de ella, dijo.

“Este fuego se extendió rápidamente por las escaleras”, comentó Nigro. “El fuego viaja hacia arriba, la escalera actuó como una chimenea”.

Nigro explicó que el incendio se extendió rápidamente por la escalera y bloqueó la ruta principal hacia la seguridad de los otros inquilinos en el edificio, que tiene 26 apartamentos.

Mayor Bill de Blasio (center) with officials on the scene.

Alcalde Bill de Blasio (centro) con los funcionarios en la escena.

“Llevó al fuego arriba tan rápido que la gente tuvo muy poco tiempo para reaccionar. No pudieron bajar por las escaleras”, dijo Nigro. “De quienes lo intentaron, unos pocos perecieron. Otros fueron ayudados y llevados hacia las salidas de emergencia, derribadas por nuestros miembros”.

Los oficiales de bomberos dijeron que las víctimas fueron encontradas en cada piso del edificio de cinco pisos.

The blaze killed 12 people.

El incendio mató a 12 personas.

Helen Robles, quien vive a la vuelta de la esquina del lugar del incendio, dijo que se enteró del incendio cuando oyó numerosos helicópteros dando vueltas por el vecindario.

“Al principio, no pensé nada sobre eso. Escuchamos helicópteros todo el tiempo”, dijo. Después de que un vecino le contó lo que estaba sucediendo, Robles corrió a la vuelta de la esquina para presenciar a los socorristas alejando a las familias de la escena.

“Vi salir a la gente, llorando”, dijo. “Me siento terrible. Estas familias tienen un largo camino hacia la recuperación “.

El representante de la Cruz Roja, Joe Spaccarelli, dijo que la agencia registró a 14 familias desplazadas del edificio y les proporcionó refugio temporal y otros servicios.

El día después del incendio, el personal de la Cruz Roja y el FDNY se encontraron en el lugar distribuyendo información sobre prevención de incendios y consejos de evacuación, así como baterías gratuitas para los detectores de humo.

Residents gathered for a community vigil.

Los residentes se reunieron para una vigilia

Spaccarelli alentó a los neoyorquinos a inscribirse en el programa de seguridad contra incendios de la Cruz Roja, que proporciona detectores gratuitos de humo y de monóxido de carbono, junto con capacitación personalizada sobre seguridad contra incendios.

“Vamos a su casa y revisamos un plan de escape con su familia, también instalamos alarmas”, dijo Spaccarelli, quien informó que la Cruz Roja realizó 33,000 instalaciones de alarmas el año pasado.

“Todo es gratis”, dijo.

El residente del Bronx, Juan Sánchez, visitó el sitio de la Avenida Prospect para presentar sus respetos a las víctimas, llevando flores para honrar a los difuntos.

Dijo que el incidente le recordó un trágico incendio en el Dupont Plaza Hotel en San Juan, Puerto Rico, que mató a 96 personas en la víspera de Año Nuevo de 1988.

“Eso es lo primero que pensé”, dijo Sánchez, quien es de origen puertorriqueño. “Fue en la misma época del año, y ambos tuvieron trágicas pérdidas de vidas”.

Aid was provided on-site to displaced victims.

Se brindó ayuda en el lugar a las víctimas

Sánchez dijo que solía trabajar como oficial de absentismo escolar en la P.S. 205, ubicada al otro lado de la calle del No. 2363 de la Avenida Prospect.

“Visitaba muchos de estos edificios para ver cómo estaban los estudiantes que tenían largas ausencias de la escuela”, dijo. “Conocí a muchas de estas familias”.

Robles dijo que se estaba coordinando con otros residentes del vecindario de Belmont para llevar ayuda a las familias desplazadas e informó que los miembros de la comunidad crearon una página de Facebook llamada Bronx Strong, así como una campaña GoFundMe.

“Van a necesitar ayuda, no solo financiera, sino espiritual y emocional”, dijo Robles.

Inmediatamente después del incendio, el NYPD, el FDNY y la Cruz Roja estaban aceptando donaciones de ropa y otros artículos en la Escuela Grace Hoadley Dodge, ubicada en la Avenida Crotona.

“Las palabras no pueden expresar cuán triste es esto”, dijo una mujer llamada Patricia, quien estaba dejando bolsas de ropa para las víctimas del incendio. “Inmediatamente piensas en los niños. Quería hacer algo para ayudar”.

The fire was the deadliest in over two decades.

El incendio fue el más mortífero en más de dos

En su programa de radio semanal, el alcalde Bill de Blasio dijo que el incidente es un recordatorio de los peligros de que los niños jueguen con fuego.

“Saben que esta es una realidad muy triste, que los niños pequeños se sienten atraídos por el fuego y jugar con él pensando que es inocente cuando no lo es”, dijo De Blasio. “lo sé como padre, es realmente difícil vigilar a tus hijos cada segundo de cada día. Pero como padres, , el recordatorio es ser muy, muy cuidadosos con nuestros hijos en cualquier lugar cerca de una fuente de fuego, ya sean cerillas o una vela o una estufa o algo así, mantenerlos alejados, crear tantas barreras como sea posible y vigilarlos”.

Fernando Bátiz expresó resentimiento por la familia cuyo hijo sin supervisión comenzó el incendio.

“Estoy enojado”, comentó. “Siento ira”.

En una conferencia de prensa la mañana después del incendio, Nigro dijo que las lecciones aprendidas del incendio incluyen no dejar a un niño desatendido y cerrar las puertas de los apartamentos detrás de usted cuando huye de un incendio. Las puertas cerradas limitan el suministro de oxígeno de un incendio y detienen la propagación de las llamas, dijo, también les compra a los residentes más tiempo para esperar al personal de rescate, dijo.

“Cierren la puerta, cierren la puerta, cierren la puerta”, subrayó Nigro. “Si desafortunadamente tienen un incendio en su apartamento, deben cerrar la puerta cuando salgan porque el resultado, si no lo hacen, es lo que sucedió aquí anoche”.

Para ayudar a las víctimas del incendio del Bronx, visite las siguientes páginas de GoFundMe: