New license launched
Lanzamiento de nueva licencia

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New license launched

Story and photos by Gregg McQueen

“We should be removing barriers,” said Councilmember Ydanis Rodríguez.

“We should be removing barriers,” said Councilmember Ydanis Rodríguez.

It’s universal now.

A law passed by the City Council in April to create a universal Taxi and Limousine Commission (TLC) driver’s license went into effect on Fri, Aug. 19.

The legislation, introduced by Councilmember Ydanis Rodríguez in January, creates a single license that permits drivers to operate yellow taxis, livery cabs, black cars and certain limousines.

A key component to the new law is the elimination of the requirement that yellow taxi drivers take a written English proficiency exam.

The test for TLC license applicants is now available in several languages.

With the new law eliciting concerns that drivers would not be able to understand their English-speaking passengers, Rodríguez called a press conference on August 24 in Inwood to explain the intent behind the legislation.

Rodríguez said that removal of the written English test was designed to make it easier for drivers from immigrant communities to find work.

A TLC license.

A TLC license.

“Driving a taxi has long been a quality first job for countless immigrants across the country,” said Rodríguez, who once drove a livery cab himself. “It is a step into the middle class for many, and we should be removing barriers to entry rather than keeping them in place.”

“The new legislation recognized the reality of an industry that has long been supported by the city’s hardworking immigrant community,” said City Hall spokesman Austin Finan in a statement. “We do not want to prevent that community from access to jobs to support themselves and their families.”

According to the TLC, 29,794 medallion driver licenses were issued in 2015.

Rodríguez tried to assuage fears that the new law would lead to more difficult communication between drivers and passengers.

He pointed out that livery cab drivers did not have to take the written English exam, and neither do drivers for popular ride-hailing services Uber and Lyft.

“It’s a positive,” said livery base owner Miguel Duarte.

“It’s a positive,” said livery base owner Miguel Duarte.

The city issued more than 61,000 for-hire licenses last year, to applicants that were not required to take the English test.

“The ability to write in English has not been an issue for the tens of thousands of livery and black car drivers,” remarked Rodríguez. “We don’t have data on complaints to say it’s an alarm for us, because we have consumers unable to communicate.”

According to the TLC, drivers are still required to take a 24-hour education course to be eligible to hold a TLC license, and must all pass a final exam on a variety of topics, such as geography, Vision Zero, and road rules. Applicants can choose to take the exam in English, Spanish, Bengali or Urdu.

“We are not removing any safety measures from the requirements of taxi drivers,” said Rodríguez, who added that applicants must also pass a criminal background check, medical exam and drug test.

While an English test is no longer a requirement for licensure, the TLC will be partnering with the Mayor’s Office of Immigrant Affairs to create a curriculum to teach English to drivers who want to improve their language skills.

“We are working closely with the Mayor’s Office to include a strong English language component to the course,” said a TLC spokesperson. The English instruction would focus on vocabulary and phrases considered important to customer service, the spokesperson said.

“I think drivers want to continue improving their language skills,” remarked Rodríguez. “I don’t see that we’re going in the opposite direction.”

“We’re trying to create parity across the system and show that people who have shown to be proficient driving and understanding the rules of the road can continue to ply their trade without having to prove their proficiency in English,” commented Assemblymember Victor Pichardo, who joined Rodríguez for the press conference.

There will now be a single license for taxi drivers.

There will now be a single license for taxi drivers.

Miguel Duarte, President of Seaman Car Service, a livery cab company based in Inwood, said the new law would make it simpler for drivers to move around within the industry, as the English test requirement prevented many from obtaining a yellow taxi license.

“It’s a positive,” Duarte said. “If a livery driver wants to make the switch to yellow cars, it will be easier. Before, if they didn’t know the language, they’re not going to pass the test. In this case, we can bring more people into the industry.”

“We’re trying to create parity across the system,” said Assemblymember Victor Pichardo.

“We’re trying to create parity across the system,” said Assemblymember Victor Pichardo.

Duarte, who said that 90 percent of his drivers are primarily Spanish-speaking, explained that the company does recommend to its drivers that they take English courses on their own time, but it is not mandated. He noted that all of his dispatchers speak English and could assist a driver with language if needed.

“To drive a cab, you shouldn’t have to take a written English test,” remarked a livery driver named Matthew, who has worked for Seaman Car Service for the past four years. “It never becomes an issue in terms of understanding a destination or directions.”

And he noted that, beyond establishing travel plans, most communication tended to stay limited – and on-topic.

“Most passengers don’t really want to converse with you other than [directions], anyway.”

Lanzamiento de nueva licencia

Historia y fotos por Gregg McQueen

“We’re trying to create parity across the system,” said Assemblymember Victor Pichardo.

“Estamos tratando de crear igualdad en todo el sistema”, dijo el asambleísta Víctor Pichardo.

Es universal.

Una ley aprobada por el Ayuntamiento en abril para crear una licencia universal de manejo de la Comisión de Taxis y Limusinas (TLC por sus siglas en inglés) entró en vigor el viernes 19 de agosto.

La legislación, presentada por el concejal Ydanis Rodríguez en enero, crea una licencia única que permite a los conductores operar taxis amarillos, de librea, autos negros y algunas limusinas.

Un componente clave de la nueva ley es la eliminación de la exigencia de que los conductores de taxis amarillos tomen un examen escrito de dominio del idioma inglés.

La prueba para los solicitantes de la licencia de la TLC ya está disponible en varios idiomas.

Con la nueva ley provocando preocupaciones de que los conductores no podrán entender a los pasajeros de lengua inglesa, Rodríguez llamó a una conferencia de prensa el 24 de agosto en Inwood para explicar la intención detrás de la legislación.

There will now be a single license for taxi drivers.

Ahora habrá una licencia única para los taxistas.

Rodríguez dijo que la eliminación de la prueba escrita de inglés fue diseñada para que sea más fácil para los conductores de las comunidades inmigrantes conseguir trabajo.

“Conducir un taxi ha sido durante mucho tiempo un trabajo de primera calidad para un sinnúmero de inmigrantes en todo el país”, dijo Rodríguez, quien alguna vez condujo un taxi de librea. “Es un paso hacia la clase media para muchos y nosotros debíamos eliminar las barreras en lugar de mantenerlas”.

“La nueva legislación reconoce la realidad de una industria que durante mucho tiempo ha sido apoyada por la comunidad trabajadora inmigrante de la ciudad”, dijo Austin Finan, portavoz del Ayuntamiento, en un comunicado. “No queremos evitar el acceso de esa comunidad a empleos para mantener a sus familias”.

De acuerdo con la TLC, 29,794 medallones de licencias de conducir fueron emitidos en 2015.

Rodríguez trató de disipar los temores de que la nueva ley podría llevar a una comunicación más difícil entre conductores y pasajeros.

Señaló que los conductores de taxi de librea no tienen que tomar el examen escrito de inglés, y tampoco lo hacen los conductores de los populares servicios Uber y Lyft.

La ciudad emitió más de 61,000 licencias a sueldo el año pasado a solicitantes que no estaban obligados a tomar el examen de inglés.

“It’s a positive,” said livery base owner Miguel Duarte.

“Es algo positivo”, dijo el dueño de una base de librea, Miguel Duarte.

“La capacidad de escribir en inglés no ha sido un problema para las decenas de miles de conductores de automóviles negros y taxis”, comentó Rodríguez. “No tenemos datos sobre quejas que nos digan que es una alarma, ya que tenemos consumidores incapaces de comunicarse”.

De acuerdo con la TLC, los conductores están siendo obligados a tomar un curso de educación de 24 horas para tener derecho a poseer una licencia de la TLC, y todos deben pasar un examen final sobre una variedad de temas, tales como geografía, Vision Zero y reglas de circulación. Los solicitantes pueden optar por tomar el examen en inglés, español, bengalí o urdu.

“No estamos eliminando todas las medidas de seguridad de los requisitos de los conductores de taxi”, dijo Rodríguez, añadiendo que los solicitantes también deben pasar una verificación de antecedentes penales, un examen médico y otro de drogas.

Si bien una prueba de inglés ya no es un requisito para obtener la licencia, la TLC se asociará con la Oficina de Asuntos Migratorios de la Alcaldía para crear un plan de estudios para enseñar inglés a los conductores que deseen mejorar sus habilidades lingüísticas.

“Estamos trabajando estrechamente con la Alcaldía para incluir un fuerte componente del idioma inglés al curso”, dijo un portavoz de la TLC. La enseñanza en inglés se centraría en vocabulario y frases consideradas importantes para el servicio al cliente, dijo el portavoz.

“Creo que los conductores quieren seguir mejorando sus habilidades de lenguaje”, comentó Rodríguez. “No veo que vayamos en la dirección opuesta”.

A TLC license.

Una licencia de manejo de la TLC.

“Estamos tratando de crear igualdad en todo el sistema y demostrar que las personas que han mostrado ser competentes conduciendo, y que comprenden las normas de circulación, pueden seguir ejerciendo su oficio sin tener que probar su habilidad en el idioma inglés”, comentó el asambleísta Víctor Pichardo, quien se unió a Rodríguez para la conferencia de prensa.

Miguel Duarte, presidente de Seaman Car Service, una compañía de taxis de librea de Inwood, dijo que la nueva ley hace más sencillo para los conductores moverse en la industria, ya que el requisito de la prueba escrita de inglés les impedía a muchos el obtener una licencia de taxi amarillo.

“Es algo positivo”, dijo Duarte. “Si un conductor de librea quiere hacer el cambio a los coches amarillos, será más fácil. Antes, si no sabían el idioma, no pasaban la prueba. En este caso, podemos traer más gente a la industria”.

Duarte, quien dijo que el 90 por ciento de sus conductores son principalmente de habla española, explicó que la compañía recomienda a sus conductores tomar cursos de inglés en su propio tiempo, pero no es obligatorio. Indicó que todos sus despachadores hablan inglés y podrían ayudar a un conductor con el idioma si fuese necesario.

“We should be removing barriers,” said Councilmember Ydanis Rodríguez.

“Deberíamos estar eliminando las barreras”, dijo el concejal Ydanis Rodríguez.

“Para conducir un taxi no se debería tener que tomar una prueba escrita de inglés”, comentó un conductor de librea llamado Matthew, quien ha trabajado para Seaman Car Service durante los últimos cuatro años. “Nunca se convierte en un problema en cuanto a entender un destino o dirección”.

Y señaló que, más allá de establecer planes de viaje, la mayor parte de la comunicación tiende a permanecer limitada y en el tema.

“De todos modos, la mayoría de los pasajeros en realidad no quieren conversar con uno, con excepción de las indicaciones”.