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Story and photos by Toni-Ann Martin

Kandee photo 4This past Thurs., Apr. 18th, students set out for another day of classes, but for some male high school students, the lesson of the day would be slightly different. They entered a college campus—some for the first time—to learn life lessons in success, determination, and manhood at Monroe College’s Fourth Annual Male Empowerment Event. The school welcomed more than 400 students from all five boroughs and 65 working professionals to serve as mentors. They participated in roundtable discussions in the King Hall Gymnasium at Monroe College’s Bronx campus.

Each mentor shared their personal journeys with students and encouraged them to see higher education as a necessity to achieve equal or even greater success. Monroe’s Director of Admissions Cecil Wright started the event in 2010 after visiting local high schools and seeing that a lot of students were heading in what he believed was the wrong direction. The disproportionate number of minorities not enrolled in college as compared to the number of high school graduates served as the catalyst to develop the initiative. “We wanted them to understand that there are men of color, from all ethnicities, who are in college and show that example by bringing them on campus,” Wright said.

Kandee Photo 5The students were able to meet and talk to doctors, attorneys, professors, law enforcement officials, educators, and businessmen. The Male Empowerment Event was a way to steer them toward furthering their education and has proved impactful, as past attendees have enrolled at Monroe and other colleges due to the encouragement they received at the event, he said. As program coordinator, Wright said the students are able to make a connection with the mentors they met. They received contact information and are able to reach out to the mentors for any questions and resources that will help them to achieve their goals. The room was filled with chatter as the mentors spoke with students during their 45-minute sessions, but the crowd grew quiet once Keynote Speaker Ryan Mack took the stage.

Mack, who has appeared on CNN, CNBC, BET, and other networks to discuss the economy, shared his achievements as an entrepreneur and financial planner while stressing the importance of giving back to the community. “Success is what you do for yourself, but greatness is what you do for other people,” Mack said. Sherman Browne, last year’s keynote speaker, has served as a mentor since the event’s inauguration, jumping at the opportunity to reach out to the young men in the community and offer guidance to them, he said. The U.S. Virgin Islands native graduated from Monroe and received a master’s from New York University. He now has a political consulting firm, serves as an adjunct professor at Monroe and a motivational speaker. “The students usually come in and they see it as a day off from school, but once they get into it, they’re very much engaged. We want to teach, inspire, offer hope, and empower them to reach their greatest potential, and that’s why we’re here doing everything we can to help them get to the next level,” Browne said. Juwan Williams, 17, said his mentor for the day, Jacob Wilson, gave him the encouragement he needed. “It’s never too late for us to do what we want to do, so he just kind of boosted us and used his life stories as motivation to help us through,” Williams said. The junior at Frederick Douglass Academy in Brooklyn, works as a ball boy for the Brooklyn Nets and wants to pursue a career in sports. “I want to study sports medicine so I can become a trainer to help the players I see every day, because I like to see the players at their best,” Williams said. He applied to Monroe and set a goal to bring his grade point average above the school’s standards.

For Kofi Dawson, 30, a teacher at Holcombe L. Rucker School of Community Research in the South Bronx, this was the perfect opportunity to bring some of his students to an event where they could “learn how to be better men,” he said. Dawson founded Men of Majesty, an organization to mentor students on his campus, teach them to become gentlemen, and expose them to positive things, such as community service. “We have a couple of seniors and they’re getting senioritis and starting to doubt themselves,” he observed, noting that the event was an opportunity for all to refocus. Dawson noted to his students that he’d made every mistake that they’ve made. “But I overcame it. I went off and got my bachelor’s degree and master’s degree, and I still have plans to do more,” he said.

While Dawson knows the Male Empowerment Event inspired his students, what happens after they leave is equally important.
“In some ways,” he said, “this [event] is a chance to let them know that they are capable of anything and everything.”

 

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Historia y fotos por Toni-Ann Martin

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Este pasado jueves, 18 de abril, los estudiantes estaban listos para otro día de clases, pero para algunos jóvenes estudiantes de escuela superior, sus clases serían diferentes. Ellos entraron a un recinto universitario – algunos por primera vez – para aprender lecciones de vida en éxito, determinación y hombría en el Cuarto Evento Anual de Empoderamiento Masculino de la Universidad Monroe. La escuela les dio la bienvenida a más de 400 estudiantes de todos los cinco condados y 65 profesionales para servir como mentores. Participaron en discusiones de mesa redonda en el recinto ‘King Hall Gymnasium’ en la Universidad Monroe.

 

Cada mentor compartió sus viajes personales con los estudiantes y los alentaron a buscar una educación superior como una necesidad de lograr un éxito igual o mayor. Cecil Wright, Director de Admisiones de Monroe, comenzó el evento en el 2010 luego de visitar escuelas superiores y viendo que muchos estudiantes se dirigían a la dirección equivocada. El desproporcionado número de minorías no inscritas en universidades comparado con el número de graduados de escuela superior sirvió como catalizador para desarrollar la iniciativa. “Queremos que ellos entiendan que hay hombres de color, de todas las razas, que están en la universidad y mostrar ese ejemplo trayéndolos al recinto”, dijo Wright.

 

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Los estudiantes pudieron conocer y hablar con doctores, abogados, profesores, oficiales de la ley, educadores y empresarios. El Evento de Empoderamiento Masculino era una forma de dirigirlos hacia promover su educación y ha demostrado ser impactante, ya que pasados asistentes se han inscrito en Monroe y otras universidades debido al estímulo que recibieron en el evento, dijo el. El salón estaba lleno de charlas mientras los mentores razonaban con los estudiantes durante sus sesiones de 45 minutos, pero la multitud guardó silencio una vez el orador principal, Ryan Mack, tomó la palabra.

Mack, quien se ha presentado en CNN, CNBC, BET y otras redes de televisión para discutir la economía, compartió sus logros como empresario y asesor financiero mientras destacaba la importancia de retribuir a la comunidad. “El éxito es lo que usted crea, pero grandeza es lo que hace por otras personas”, dijo Mack. Sherman Browne, orador principal del año pasado, también sirve como mentor desde el año inaugural del evento, saltando a la oportunidad de llegar a los hombres jóvenes en la comunidad y ofrecerles orientación, dijo el. El nativo de las Islas Vírgenes de los E.U. graduado de Monroe y recibió una maestría de la Universidad de Nueva York.

Ahora tiene una firma de consultoría política, sirve como profesor adjunto en Monroe y orador motivacional. “Normalmente los estudiantes vienen y lo ven como un día fuera de la escuela, pero una vez se acercan, se comprometen. Queremos enseñar, inspirar, ofrecer esperanza y motivarlos a alcanzar su mayor potencial, y por eso es que estamos haciendo todo lo que podemos para ayudarlos a llegar al próximo nivel”, dijo Browne. Juwan Williams, de 17, dijo que su mentor del día, Jacob Wilson, le brindó el aliento que necesitaba. “Nunca es demasiado tarde para nosotros hacer lo que deseamos hacer, así es que el solo nos impulsó y utilizó su historias de vida como motivación para ayudarnos a través de”, dijo Williams. Estudiante de la Academia Frederick Douglas en Brooklyn, trabaja como recoge pelotas para los Nets de Brooklyn y desea seguir una carrera en deportes. “Deseo estudiar medicina deportiva para poder ser un entrenador para ayudar a los jugadores que veo todos los días, porque me gustar ver a los jugadores en optima condición”, dijo Williams. Aplicó para Monroe y se trazó una meta de llevar su promedio sobre los estándares de la escuela.

Para Kofi Dawson, de 30, un maestro de la Escuela de Investigación Comunal Holcombe L. Rucker en el Sur del Bronx, esta fue la oportunidad perfecta para llevar algunos de sus estudiantes a un evento donde ellos podrían “aprender a ser mejores hombres”, dijo el. Dawson fundó Hombres de Majestad, una organización para ayudar estudiantes en sus recintos, enseñarlos a ser caballeros y exponerlos a cosas positivas, tal como servicio a la comunidad.

“Tenemos algunas personas de la tercera edad y están comenzando a dudar de ellos mismos. De alguna manera, este evento es una oportunidad para dejarles saber que ellos son capaces de cualquier cosa y de todo”, dijo el. Dawson les dijo a sus estudiantes que hizo todos los errores que ellos han cometido. “Pero lo superé. Salí y conseguí mi grado de bachillerato y maestría, y todavía tengo planes de hacer más”, dijo el. Aunque Dawson sabe que el Evento de Empoderamiento Masculino inspiró a sus estudiantes, lo que sucede luego de que se van es igualmente importante.

Como coordinador de programa, Wright dijo que los estudiantes pueden hacer una conexión con los mentores que conocen. Ellos reciben información de contacto y puede comunicarse con los mentores para cualquier pregunta y recurso que los pueda ayudar a lograr sus metas. Wright espera invitar a más estudiantes el próximo año y extender la conferencia para acomodar un segmento de padres para que obtengan información acerca de las opciones de educación para sus hijos.

“Nosotros continuaremos haciendo esto, año tras año”, dijo.