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Rally for teen awaiting trial

Story and photos by Gregg McQueen

Criminal justice advocates and elected officials gathered outside of the Bronx District Attorney’s office on August 10 to show support for Pedro Hernández, a Bronx teenager awaiting trial on gun and robbery charges.

Hernández, 17, spent a year on Rikers Island before being released on bail on July 27th.

Vidal Guzmán was incarcerated on Rikers at age 16.

Vidal Guzmán was incarcerated on Rikers at age 16.

He was charged in 2016 with criminal possession of a weapon, criminal possession of a firearm, assault and reckless endangerment, and was also charged in a robbery case that is still pending.

Advocates, who were joined for the rally by Hernández’s mother and brother, proclaimed Hernández’s innocence and called for all charges against the teen to be dropped.

Calling for change.

Calling for change.

The rally was organized by Justice League NYC and was attended by a number of other advocacy groups, includingVOCAL-NY, Close Rikers Campaign, New York Civil Liberties Union (NYCLU), LatinoJustice/PRLDEF and Community Connections for Youth.

They suggested he was a victim of an unjust bail system they said inherently discriminates against low-income members of society.

“No one has that kind of money to bail their young people, their children out,” said Carmen Pérez, co-founder of Justice League NYC.

Nicole Triplett of the NYCLU called the cash bail system “inhumane and unjust, to be able to attach a fee to someone’s liberty.”

“Taking children at the age of 15 or 16 and putting them in cages obviously starts the saga,” remarked Juan Cartagena of LatinoJustice/PRLDEF. “Setting a bail that’s so high, but at the end of the day if he’s not a threat to the safety of anybody else, then why set a bail so high?”

Pedro Hernández (far right) was released in July. He is here with his mother Jessica Pérez (far left) and Sierra Ewert and Wade McMullen from the Human Rights group. Photo: Robert F. Kennedy Human Rights    

Pedro Hernández (far right) was released in July. He is here with his mother Jessica Pérez (far left) and Sierra Ewert and Wade McMullen from the Human Rights group.
Photo: Robert F. Kennedy Human Rights  

Advocates likened Hernandez’s story to that of Khalief Browder, whose 2015 suicide brought national attention to conditions at the Rikers Island jail complex and accelerated efforts to close the facility.

Vidal Guzmán of the Close Rikers Campaign told the crowd that he was incarcerated on Rikers at age 16 and remains scarred by the experience.

“I came home when I was 18 on probation, but the hurt that Rikers created, it created a pain that mentally, physically and emotionally broke me down,” said Guzmán, now 26.

Hernández has been free from jail since July 27, when the Robert F. Kennedy Human Rights organization posted his bail after Judge William I. Mogulescu lowered it from $250,000 to $150,000.

Hernandez’s mother, Jessica Pérez, spoke at the rally, complaining that she tried for a year to get her son’s bail reduced, but it only happened once the Robert F. Kennedy Human Rights organization intervened.

“I was able to post bail but not to that extreme, but I guess my money wasn’t good enough,” she remarked.

Pérez railed against the justice system, which she said keeps Hispanic and black youth on Rikers Island “waiting for trial, usually for low-level offenses, unable to afford in bail and stuck in hell that can last several years.”

“That’s what I call it, hell,” she stated.

“Even though it was Pedro who was unjustly locked up, the whole family is doing time,” said Marilyn Reyes-Scales, an organizer with Vocal NY. “The whole family is suffering. There are thousands of people just like Pedro and his family going through this right now.”

Manuel Gómez, a private investigator hired by Hernández’s family, said he discovered that more than 50 other young people are currently incarcerated because of false arrests by two “corrupt” NYPD detectives, Daniel Brady and David Terrell.

“No one has that kind of money,” said Carmen Pérez, co-founder of Justice League NYC.

“No one has that kind of money,” said Carmen Pérez, co-founder of Justice League NYC.

Gomez also accused Assistant District Attorney David Slott of falsifying cases he worked on with Brady and Terrell.

“This case has now uncovered a hornet’s nest of corruption on the sixth floor of Darcel Clark’s office,” stated Gómez, who said he’d ask the state’s Attorney General to bring charges against the NYPD detectives as well as Slott.

“They need to be in jail,” Gómez said.

The Bronx District Attorney’s Office declined to comment on the rally or allegations regarding Slott.

State Senator Gustavo Rivera said he was glad that Hernández was home with his family, but noted the thousands of young people who are still on Rikers.

“We have to ask ourselves, what do we need to do, what are the pushes that we need to make in the system, both internally and externally, to make sure that we have a justice system that is actually just?” he asked.

State Senator Michael Gianaris explained that he has introduced legislation to revamp the bail system by granting judges the ability to release individuals charged with misdemeanors on recognizance, or provide conditional release with pre-trial monitoring for more serious offenses.

Hernández, 17, spent a year on Rikers Island.

Hernández, 17, spent a year on Rikers Island.

“We have a bail system that is unjust in our society,” said Gianaris. “A rich person and a poor person, accused of the same exact crime ― a rich person is walking the streets while they wait for trial, a poor person is locked up, usually in Rikers Island, because they cannot afford to purchase their freedom.”

Akeem Browder, Kalief’s brother, said the city is wrong to “lock up kids.”

“When do we get a chance to have ourselves looked at as human beings, instead of the monsters they make us,” questioned Browder. “We’re innocent until proven guilty, are we not?”

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Apoyand a adolescente en espera de juicio

Historia y fotos por Gregg McQueen

Manuel Gómez is a private investigator hired by Hernández’s family.

Manuel Gómez es un investigador privado contratado por la familia Hernández.

Defensores de justicia penal y funcionarios electos se reunieron el 10 de agosto en la oficina del fiscal del distrito del Bronx para mostrar apoyo a Pedro Hernández, un adolescente del Bronx que espera ser juzgado por cargos de robo y arma.

Hernández, de 17 años, pasó un año en Rikers Island antes de ser puesto en libertad bajo fianza en julio.

Fue acusado en 2016 de posesión criminal de un arma, posesión criminal de un arma de fuego, agresión y peligro imprudente, y también fue acusado en un caso de robo que aún está pendiente.

Los defensores, quienes estuvieron acompañados en la manifestación por la madre y el hermano de Hernández, proclamaron la inocencia de Hernández y pidieron que todos los cargos contra el adolescente sean retirados.

El mitin fue organizado por la Liga de la Justicia NYC y contó con la participación de varios grupos de defensa, incluyendo VOCAL-NY, la Campaña por el Cierre de Rikers, la Unión de Libertades Civiles de Nueva York (NYCLU, por sus siglas en inglés), Justicia Latina PRLDEF y Conexiones Comunitarias de la Juventud.

Sugirieron que él es una víctima de un sistema de fianza injusto que, comentaron, inherentemente discrimina contra los miembros de bajos ingresos de la sociedad.

“Nadie tiene ese tipo de dinero para liberar a sus jóvenes, a sus hijos”, dijo Carmen Pérez, cofundadora de la Liga de la Justicia NYC.

“We’re innocent until proven guilty,” said Akeem Browder.

“Somos inocentes hasta que se demuestre la culpabilidad”, dijo Akeem Browder.

Nicole Triplett, de NYCLU, calificó el sistema de fianzas como “inhumano e injusto, de poder pagar un honorario por la libertad de alguien”.

“Llevar a los niños a los 15 o 16 años y ponerlos en jaulas, obviamente empieza la saga”, señaló Juan Cartagena de Justicia Latina. “Establecer una fianza tan alta, pero al final del día si no es una amenaza para la seguridad de nadie más, entonces ¿por qué establecer una fianza así?”.

Los defensores compararon la historia de Hernández con la de Khalief Browder, cuyo suicidio en 2015 atrajo la atención nacional a las condiciones en el complejo carcelario de Rikers Island y aceleró los esfuerzos para cerrar la instalación.

Vidal Guzmán de la Campaña por el Cierre de Rikers dijo a la multitud que él estuvo encarcelado en Rikers a los 16 años y sigue marcado por la experiencia.

“Volví a casa cuando tenía 18 años bajo libertad condicional, pero Rikers creó un dolor que mental, física y emocionalmente me rompió”, dijo Guzmán, ahora de 26 años.

Hernández ha estado en libertad desde el 27 de julio, cuando la organización de derechos humanos de Robert F. Kennedy pagó su fianza después de que el juez William I. Mogulescu la disminuyera de $250,000 dólares a $150,000 dólares.

“The whole family is suffering,” said Marilyn Reyes-Scales, an organizer with VOCAL-NY.

“Toda la familia está sufriendo”, dijo Marilyn Reyes-Scales, organizadora de VOCAL-NY.

La madre de Hernández, Jessica Pérez, habló en el mitin, quejándose de que intentó durante un año conseguir que la fianza de su hijo se redujera, pero sólo ocurrió una vez que la organización Robert F. Kennedy de Derechos Humanos intervino.

“Podía pagar la fianza, pero no a ese extremo. Supongo que mi dinero no era lo suficientemente bueno”, comentó.

Pérez se manifestó contra el sistema judicial, que mantiene a jóvenes hispanos y negros en Rikers Island “a la espera de juicio, por lo general por delitos de bajo nivel, incapaces de pagar la fianza, quedan atrapados en el infierno, lo cual puede durar varios años”.

“Así lo llamo, infierno”, afirmó.

“A pesar de que fue Pedro quien fue injustamente encerrado, toda la familia está haciendo tiempo”, dijo Marilyn Reyes-Scales, organizadora de Vocal NY. “Toda la familia está sufriendo. Hay miles de personas como Pedro y sus familias están pasando por esto ahora mismo”.

Manuel Gómez, un investigador privado contratado por la familia de Hernandez, dijo que descubrió que más de 50 jóvenes están actualmente encarcelados debido a arrestos falsos de dos detectives “corruptos” de la policía de Nueva York, Daniel Brady y David Terrell.

Gómez también acusó al fiscal adjunto David Slott de falsificar casos con los que trabajó con Brady y Terrell.

“We have a bail system that is unjust,” said State Sen. Michael Gianaris.

“Tenemos un sistema de fianza que es injusto”, dijo el senador estatal Michael Gianaris.

“Este caso ha descubierto un nido de corrupción de avispones en el sexto piso de la oficina de Darcel Clark”, dijo Gómez, explicando que pedirá al fiscal general del estado presentar cargos contra los detectives de la policía de Nueva York y Slott.

“Tienen que estar en la cárcel”, dijo Gómez.

La Oficina del fiscal del Distrito del Bronx se negó a comentar sobre la manifestación o las acusaciones con respecto a Slott.

El senador Gustavo Rivera dijo que estaba contento de que Hernández estuviera en casa con su familia, pero destacó a los miles de jóvenes que todavía están en Rikers.

“Tenemos que preguntarnos, ¿qué necesitamos hacer, cuáles son los empujones que necesitamos hacer en el sistema, tanto interna como externamente, para asegurarnos de tener un sistema de justicia que es realmente justo?”, preguntó.

El senador estatal Michael Gianaris explicó que ha introducido una legislación para renovar el sistema de libertad bajo fianza otorgando a los jueces la capacidad de liberar a las personas acusadas de delitos menores de reconocimiento, o proporcionar libertad condicional con monitoreo previo al juicio por delitos más graves.

“Tenemos un sistema de fianza que es injusto en nuestra sociedad”, dijo Gianaris. “Una persona rica y una persona pobre, acusada del mismo crimen – una persona rica está caminando por las calles mientras espera ser juzgada, una persona pobre es encerrada, generalmente en Rikers Island, porque no puede permitirse comprar su libertad”.

Akeem Browder, hermano de Kalief, dijo que la ciudad está equivocada en “encerrar a los niños”.

“¿Cuándo tendremos la oportunidad de hacernos ver como seres humanos, en lugar de los monstruos que nos hacen?”, preguntó Browder. “Somos inocentes hasta que se demuestre lo contrario, ¿no?”.